Matt Campbell de l’Iowa State pourrait modifier la recherche d’entraîneurs de l’USC

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Les observateurs intéressés de Matt Campbell de Los Angeles à Baton Rouge, en Louisiane, à Gainesville, en Floride, recherchent peut-être un plan sur la façon dont une poursuite pourrait se dérouler dans les prochains jours. Il y a un homme autre que Campbell lui-même qui peut être d’une certaine aide – le seul directeur sportif à avoir jamais vu l’entraîneur-chef tant convoité de l’Iowa State dire au revoir à un endroit qu’il aime.

Le nom de l’homme est Mike O’Brien, et il est le directeur sportif de Toledo depuis deux décennies. O’Brien a supervisé la promotion de Campbell au poste de coordinateur offensif, l’a nommé entraîneur-chef par intérim lorsque Tim Beckman est parti pour l’Illinois, a évalué sa performance dans ce rôle – “C’était comme si rien n’avait changé”, notait-il – puis a fait de Campbell, à 32 ans, le plus jeune entraîneur-chef au niveau Football Bowl Subdivision.

Les deux ont développé un lien fort alors que Campbell a remporté 35 matchs en quatre saisons, mais O’Brien a toujours su, peut-être même plus que le jeune Campbell, que cela prendrait fin. C’était comme ça à la Mid-American Conference – si un entraîneur avait du succès, il partait.

Le week-end de Thanksgiving en 2015, le moment de Campbell est arrivé. Les Rockets ont joué dans l’ouest du Michigan ce vendredi-là, et après une défaite difficile, Campbell a trouvé O’Brien et lui a dit qu’il allait rencontrer le directeur sportif de l’Iowa State, Jamie Pollard, samedi matin à Toledo.

« J’ai supposé que c’était fini », dit O’Brien.

Le lendemain, Campbell a rencontré O’Brien et lui a dit qu’il avait accepté le poste. Mais cette interaction n’était pas une formalité ordinaire et professionnelle. Pas pour Matt Campbell.

“Matt a versé une larme ou deux, c’est vrai”, se souvient O’Brien. « Notre conversation a été difficile. Nous avons eu une merveilleuse relation AD-entraîneur-chef. Je lui ai offert sa première opportunité d’entraîneur-chef. Il était très ouvert sur notre succès à Tolède et les moments que nous avons eu.

Ensuite, Campbell a rencontré son équipe et, avec cela, il était sur un vol pour Ames ce samedi soir.

Mais, une fois dans l’Iowa State, il a fait une chose très claire dans ses premières interviews.

“Je pensais que je serais à Toledo le reste de ma vie, et je serai honnête avec vous, totalement heureux avec ça,” Campbell a déclaré au Des Moines Register. « Tout mon truc a toujours été à propos des gens et de m’entourer de gens formidables. … Il n’a jamais été question de niveau. Cela n’avait rien à voir avec la raison pour laquelle j’entraîne ou pourquoi j’ai voulu y aller ou aucune de ces choses.

Ces dernières années, après avoir rapidement fait de l’Iowa State une équipe respectable du Big 12 et une figure du top 25, Campbell a renforcé ce sentiment avec du roc solide (ce qui convient à un gars dont le premier emploi à la sortie de l’université était celui d’une entreprise de ciment à son Massillon natal, Ohio). Le nom de Campbell a été évoqué pour diverses ouvertures dans la NFL et Power Five, aurait refusé une offre pour entraîner les Lions de Detroit lors de la dernière intersaison avant de signer une prolongation avec l’Iowa State.

La décision répétée de Campbell de rester à Iowa State, traditionnellement l’un des programmes Power Five les moins réussis, a été considérée comme non conventionnelle, c’est le moins qu’on puisse dire.

« Eh bien, c’est une personne très loyale », déclare Gregg Brandon, l’ancien entraîneur-chef de Bowling Green qui a donné à Campbell son premier emploi en tant qu’assistant diplômé en 2003. « C’est ce que j’ai remarqué chez lui en tant que jeune entraîneur. Il s’est engagé à créer et à maintenir un programme. Il est juste à fond. Sa tête est là où se trouvent ses fesses.

Campbell n’a quitté Bowling Green que pour son alma mater, Division III Mount Union à Alliance, Ohio, où il a retrouvé le légendaire entraîneur-chef Larry Kehres. Là, en tant que coordinateur offensif et entraîneur de ligne offensive, Campbell a commencé son parcours peu orthodoxe en tant que joueur de ligne défensive de métier qui se faisait un nom en tant qu’entraîneur d’attaque – une décision qui l’a bien servi.

Jouant puis travaillant sous Kehres, qui a mené Mount Union à 11 championnats nationaux et 332 victoires en 27 saisons, Campbell acquit plus que des connaissances en football.

« À Mount Union, on leur apprend à faire les choses d’une certaine manière », dit O’Brien. « Traitez les gens avec respect, qu’ils soient joueurs, donateurs, avec qui vous avez affaire. C’est ancré dans ce programme. Larry Kehres, c’est le parrain. Tous ceux qui ont joué pour lui, ils ont ramassé beaucoup de traits.

Avant Kehres, Campbell a été façonné par son père, Rick, l’entraîneur de longue date de Jackson High School près de Massillon. Dans la famille Campbell, un bon entraîneur s’est mis au travail pour construire quelque chose de spécial et est resté pour profiter des fruits de son travail.

Lorsque Campbell est arrivé en décembre 2015, l’Iowa State n’avait pas été classé depuis 10 saisons et n’avait eu qu’une seule campagne gagnante. Ames est l’un des endroits les plus difficiles à gagner en raison de son manque de joueurs talentueux à recruter dans son empreinte et de ses antécédents éprouvés à vendre. Depuis qu’Earle Bruce a entraîné les Cyclones et remporté trois saisons consécutives de huit victoires, de 1976 à 1978, l’Iowa State n’avait pas démontré qu’un succès constant était possible. La récompense de Bruce ? Le poste principal à Ohio State, où il a remplacé Woody Hayes.

Entre Hayes et Campbell, Iowa State est devenu un cimetière de carrière d’entraîneur. Campbell, avec des classes de recrutement précoces régulièrement classées à l’échelle nationale dans les années 50, a placé les Cyclones dans le top 25 cinq années consécutives. Campbell a battu le Texas trois fois de suite. Il a battu l’Oklahoma à deux reprises au cours de son mandat, mais a perdu contre les Sooners lors du match de championnat 2020 Big 12. Cette défaite a envoyé les Cyclones au Fiesta Bowl, où ils ont battu le champion du Pac-12, l’Oregon 34-17.

Cette saison devait être la meilleure de Campbell à ce jour, avec environ 20 partants de retour, dont le quart-arrière Brock Purdy et le porteur de ballon vedette Breece Hall. Les Cyclones ont commencé la saison au septième rang, mais n’ont pas été en mesure d’atteindre le niveau de jeu de l’an dernier, avec une fiche de 6-5 lors de la finale de la saison de vendredi contre Texas Christian.

Indépendamment du résultat décevant de l’Iowa State en 2021, les directeurs sportifs et les propriétaires de la NFL restent amoureux de Campbell, 41 ans. La situation dans son ensemble est toujours belle, c’est pourquoi l’USC, l’État de Louisiane, la Floride, Washington et la NFL sont toutes des destinations potentielles.

Aucun des meilleurs emplois universitaires ouverts ne se trouve dans le Midwest, la seule région où Campbell a jamais vécu.

« C’est tout ce qu’il sait, dit Brandon. « Il a grandi dans cette partie du pays et y a entraîné toute sa vie. Je pense qu’il y a un certain degré de confort parce qu’il connaît la culture.

O’Brien dit : “Le football n’est pas important à LA et dans d’autres parties du pays, mais il fait partie du tissu ici dans le Midwest.”

Pourtant, le buzz autour d’un match potentiel entre l’USC et Campbell s’est accru depuis la défaite de l’Iowa State à Oklahoma le week-end dernier. Peut-être que Campbell, sa femme et ses quatre enfants sont ouverts à une grande aventure de la vie. Peut-être pas. FootballScoop, qui suit les mouvements d’entraîneurs, a rapporté que LSU s’intéresse également à Campbell.

Certains pourraient dire que Campbell a agi un peu étrangement ces derniers temps. La semaine dernière, il a lancé une diatribe lors d’une conférence de presse sur le fait que son objectif n’a jamais été de remporter un championnat Big 12 mais d’aider les jeunes hommes à atteindre leur plein potentiel. Cette semaine, à l’approche de la Journée des seniors, Campbell a passionnément parlé pendant deux minutes de ce groupe de joueurs qui n’étaient pas des recrues blasées mais qui n’ont jamais vacillé et ont mis le programme sur une nouvelle trajectoire.

Mais Campbell a-t-il également marqué publiquement son époque à Ames ? Est-il enfin prêt à faire ses adieux à l’État de l’Iowa ? Si oui, quel directeur sportif, le cas échéant, sera stationné à Ames ce week-end ?

Sa sortie rapide de Toledo indique que les fans de l’USC pourraient bientôt obtenir leur réponse. La saison régulière de Campbell se terminant vendredi comme en 2015, sa décision sera probablement l’un des premiers dominos de ce qui sera certainement un carrousel d’entraîneurs sauvage.

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