L’ocytocine n’est pas un traitement viable pour les enfants et les adolescents autistes, après tout

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De nouvelles recherches rapportent que l’ocytocine, malgré les espoirs placés en elle par beaucoup, ne produit aucun signe d’aider les enfants autistes à améliorer leurs capacités sociales.

Crédits image Jesper Sehested / Flickr.

L’ocytocine est une hormone naturelle et un neurotransmetteur important (molécule messagère du cerveau). Plus communément appelée « hormone de l’amour », elle est libérée par l’hypophyse et semble jouer un rôle essentiel pour nous aider à créer des liens sociaux et/ou avec nos enfants. Des recherches ont également impliqué l’ocytocine dans l’émergence de l’autisme ; l’émergence de ce trouble semblait être corrélé à une mutation sur le gène du récepteur de l’ocytocine (OXTR).

Cependant, ce lien ne semble pas résister à l’examen. Malgré des résultats mitigés en ce qui concerne les résultats de l’ocytocine dans l’amélioration des compétences sociales chez les enfants autistes lors d’expériences précédentes, de nouvelles recherches mettent en doute son potentiel. Bien que décevantes, ces données, espérons-le, guideront notre attention vers d’autres traitements candidats plus prometteurs.

Pas celui

“Il y avait beaucoup d’espoir que ce médicament soit efficace”, a déclaré la chercheuse principale et auteure principale de l’étude, Linmarie Sikich, MD, professeure consultante agrégée au Département de psychiatrie et des sciences du comportement de la Duke University School of Medicine. « Nous tous, membres de l’équipe d’étude, avons été extrêmement déçus, mais l’ocytocine ne semble pas changer la fonction sociale des personnes autistes. »

Médicalement, l’ocytocine est administrée principalement pour aider à déclencher le travail. Mais nous savons qu’il fonctionne comme un neurotransmetteur et, en raison de ses effets sur le fonctionnement du cerveau, a été proposé comme traitement de l’autisme. Il y avait des preuves pour étayer cette proposition, mais c’était sans conséquence : certaines études l’ont trouvée efficace pour la tâche, d’autres ont rapporté qu’elle n’a montré aucun avantage. Dans ce contexte, l’équipe de Sikich a entrepris de déterminer si cette hormone pourrait avoir des applications pratiques dans le traitement de la maladie ou non.

Ils ont travaillé avec 290 enfants âgés de 3 à 17 ans, qu’ils ont séparés en groupes en fonction de la gravité de leurs symptômes d’autisme. Tous les enfants ont ensuite été répartis au hasard dans des groupes de taille égale et ont reçu soit de l’ocytocine, soit un placebo, via des pulvérisations nasales quotidiennes, sur une période de 24 semaines.

Chaque enfant a subi des dépistages et des évaluations de ses capacités sociales au début de l’essai pour établir une base de référence. Ceux-ci ont été répétés à mi-parcours et à la fin de l’essai, pour suivre leur progression (c’est-à-dire l’efficacité du régime d’ocytocine dans l’amélioration de leurs symptômes). En plus de cela, les chercheurs et les parents des enfants ont également fourni des évaluations à l’aide d’outils d’analyse standard pour l’autisme.

Dans l’ensemble, les auteurs expliquent que l’ocytocine a été bien tolérée par les enfants et a eu peu ou pas d’effets secondaires. Cela étant dit, il n’a produit aucun effet significatif chez ceux qui ont reçu de l’ocytocine par rapport à ceux qui ont reçu un placebo. Étant donné qu’il s’agit de l’une des plus grandes études portant sur l’efficacité de l’hormone dans le traitement de l’autisme, de telles découvertes ne sont pas de bon augure pour son avenir en tant qu’option de traitement.

“Des milliers d’enfants atteints de troubles du spectre autistique se sont vu prescrire de l’ocytocine intranasale avant qu’elle ne soit correctement testée”, explique l’auteur principal Jeremy Veenstra-VanderWeele, MD, de l’Institut psychiatrique de l’État de New York et de l’Université de Columbia. “Heureusement, nos données montrent qu’il est sûr.”

“Malheureusement, ce n’est pas mieux qu’un placebo lorsqu’il est utilisé quotidiennement pendant des mois. Ces résultats indiquent que les cliniciens et les familles doivent insister sur le fait qu’il existe des preuves solides de l’innocuité et des avantages des nouveaux traitements avant qu’ils ne soient fournis aux patients de la clinique.

L’équipe conclut, sur la base de ces résultats, qu’il n’y a tout simplement pas assez de preuves que l’ocytocine ait un effet dans ce rôle. Ils ajoutent qu’il y a trop peu ici pour justifier même des recherches plus approfondies sur son potentiel de traitement des troubles du spectre autistique et que nous devrions plutôt nous concentrer sur des candidats plus prometteurs.

L’autisme a pris un grand intérêt public au cours des dernières années, peut-être une décennie environ. Personnellement, je pense qu’une partie de cet effet a été causée par une désinformation alarmiste concernant les vaccins (le célèbre slogan « les vaccins causent l’autisme »). Tout d’abord, je voudrais souligner que l’autisme lui-même n’est pas aussi répandu comme on nous a fait croire. Les statistiques révèlent des tendances plus larges que celles que nous pourrions voir avec d’autres moyens, mais elles ne peuvent être aussi efficaces et claires que les données dont nous disposons.

Pourtant, pour ceux dont les proches pourraient être sur le spectre, des nouvelles comme celle-ci peuvent certainement être décourageantes. J’aimerais rappeler à ceux d’entre vous qui se trouvent peut-être dans une telle situation que l’autisme n’est en aucun cas une condamnation à une mauvaise vie ou à être rejeté socialement. Les individus neurodivergents peuvent devenir et deviennent des membres valorisés, respectés et aimés de leurs groupes sociaux et des sociétés au sens large. Leurs compétences et prédispositions souvent uniques ont été reconnus et valorisés tout au long de l’histoire.

Il existe certainement des défis uniques auxquels les personnes autistes doivent faire face. J’ai vu cela à travers mes propres expériences personnelles avec ceux qui se situent quelque part sur le spectre. Les compétences sociales peuvent certainement être l’un de ces domaines les plus problématiques. Mais j’ai aussi vu ceux qui ont réussi à surmonter ces problèmes, à les contourner ou à trouver une voie à suivre qui les rend heureux même sans développer des compétences sociales « normales ».

Un traitement pour l’autisme serait certainement le bienvenu pour ceux qui le désirent. Mais ne pas avoir un tel traitement à portée de main n’est en aucun cas une cause de désespoir. Si vous ou une personne que vous aimez devez faire face à l’autisme, sachez qu’il ne s’agit pas d’un défaut à corriger. Être humain, c’est être imparfait, et la mesure de notre vie est donnée par la façon dont nous pouvons trouver le bonheur même à travers de telles imperfections.

L’article « Ocytocine intranasale chez les enfants et les adolescents atteints de troubles du spectre autistique » a été publié dans le Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre.

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