Les victimes du rallye de Charlottesville soutiennent que la violence était planifiée

Le rassemblement violent a commencé avec une foule d’hommes brandissant des torches allumées au cœur d’une ville américaine tout en scandant des slogans racistes et antisémites, et il s’est terminé par le meurtre d’une femme, marquant une nation. Maintenant, plus de quatre ans plus tard, un procès civil commençant lundi à Charlottesville, en Virginie, revisitera ces événements troublants.

Le procès longtemps retardé devant un tribunal fédéral contre deux douzaines d’organisateurs de la marche examinera l’une des manifestations les plus violentes des opinions d’extrême droite de l’histoire récente. Depuis le rassemblement d’août 2017, l’idéologie extrémiste s’est infiltrée dans le monde en ligne et a fait surface dans d’autres violences, allant des affrontements de rue entre des groupes d’extrême droite et des gauchistes à Portland, dans l’Oregon, à la prise d’assaut du Michigan Statehouse, en passant par le mois de janvier. 6 attaque contre le Capitole des États-Unis. Le gouvernement fédéral a qualifié la montée de l’extrémisme domestique de menace mortelle pour les États-Unis.

Les plaignants accusent les organisateurs du rassemblement de Charlottesville de comploter pour fomenter la violence qui les a blessés, tandis que les défendeurs rétorquent que leurs opinions constituaient la liberté d’expression, aussi offensante que cela puisse être pour les autres, et que l’effusion de sang provenait de la légitime défense.

Utilisant une combinaison de détective numérique et une loi du XIXe siècle écrite pour freiner le Ku Klux Klan, les avocats des neuf plaignants dans l’affaire Charlottesville espèrent que leur quête de dommages financiers non spécifiés punira les organisateurs et dissuadera les autres.

Les 24 accusés, dont 10 organisations, sont un groupe de suprémacistes blancs, de néonazis, de sympathisants du Klan et d’autres adeptes de l’idéologie extrémiste. L’affaire soulignera certaines des lignes de fracture les plus controversées qui divisent les États-Unis, y compris l’affirmation de membres de l’extrême droite selon laquelle l’existence de la race blanche est menacée.

“Le procès fournira un aperçu détaillé du monde de l’extrémisme et de l’organisation d’extrême droite, mais ce monde ne doit pas être compris comme une valeur aberrante”, a déclaré Richard C. Schragger, professeur à la faculté de droit de l’Université de Virginie. “Bien que certains des groupes et individus ciblés par le procès semblent marginaux et marginaux, leurs idées et la conspiration plus large et la propension à la violence qu’ils représentent sont bien vivantes aux États-Unis”

La marche de Charlottesville, connue sous le nom de rassemblement « Unite the Right », s’est déroulée sur deux jours pour protester contre le retrait prévu d’une statue de Robert E. Lee d’un parc du centre-ville. Quelque 600 participants d’extrême droite se sont rassemblés de tout le pays. Les violents affrontements qui ont éclaté ont culminé lorsqu’un participant a percuté sa voiture contre un groupe de contre-manifestants, tuant Heather Heyer, 32 ans, et faisant au moins 19 autres blessés, dont quatre plaignants dans ce procès.

Les événements ont encore enflammé le pays lorsque le président Donald J. Trump a déclaré qu’il y avait “des gens très bien des deux côtés. “

Le procès dans cette affaire, appelé Sines v. Kessler du nom du demandeur principal et du défendeur principal, devrait durer au moins quatre semaines et impliquer plus de 65 demandeurs, défendeurs et avocats. Il a été reporté à plusieurs reprises en raison de la pandémie.

Pour défendre leur cause, les avocats des plaignants tentent de combiner des preuves en ligne avec une loi quelque peu obscure de l’époque de la guerre civile.

Ils utilisent les conversations de chat ont fuité de Discord, une plate-forme pour les passionnés de jeux, ainsi qu’une série de SMS, tweets et autres publications sur les réseaux sociaux pour tenter de prouver que les organisateurs ont participé à un complot visant à fomenter la violence contre une minorité raciale, ce qui est illégal. Les publications qui seront utilisées débordent de remarques désobligeantes sur les Noirs, les Juifs et les militants de mouvements comme Black Lives Matter et antifa.

Prouver un complot est fondamental pour les procureurs, et leur stratégie est ancrée dans une loi fédérale de 1871 qui est souvent appelée la loi sur le Ku Klux Klan. Conçues pour empêcher le Klan de priver les esclaves affranchis de leurs droits civils, ses dispositions interdisaient même de se déplacer « déguisés sur la voie publique » afin de priver les autres d’une protection égale en vertu de la loi.

Autrefois considérée comme obscure, la loi a connu un regain de popularité dans les récents procès impliquant des manifestations. C’est l’une des rares lois qui permettent aux gens d’accuser leurs concitoyens, plutôt que le gouvernement, de les priver de leurs droits civils.

Une action en justice est considérée comme un moyen inhabituel mais pas sans précédent de poursuivre les personnes accusées de propager l’extrémisme et l’intolérance. Les avocats à l’origine de l’affaire ont estimé que c’était leur meilleur recours pour demander des comptes aux organisateurs, en particulier après que les procureurs fédéraux et d’État n’ont porté aucune accusation au lendemain du rassemblement au-delà de quelques condamnations pénales. Les affaires pénales devant un tribunal fédéral pour des motifs de droits civils nécessitent de prouver l’intention, ce qui est souvent un obstacle difficile.

“Ce mouvement et ces groupes ne semblent que croître, prospérer et s’enhardir”, a déclaré Roberta A. Kaplan, une avocate new-yorkaise qui a façonné l’affaire depuis le début. Tous les coûts du travail juridique pour les plaignants sont reversés, tandis qu’une organisation à but non lucratif appelée Integrity First for America a levé les autres financements nécessaires.

Le questionnaire de 16 pages envoyé aux jurés potentiels ce mois-ci a illustré certains des problèmes combustibles qui pourraient émerger au cours du procès. On leur a demandé d’évaluer leur niveau de préoccupation concernant le racisme contre les Noirs et les Blancs, leur opinion sur la suppression des statues confédérées et leur familiarité avec des groupes comme Black Lives Matter. L’été dernier, Charlottesville a abattu la statue de Lee, ainsi que l’un de Stonewall Jackson.

Les plaignants sont un échantillon représentatif des résidents de Virginie – ils comprennent un ministre ordonné, un paysagiste et plusieurs étudiants. En plus de prétendre qu’un complot les a privés de leurs droits civils, ils demandent des dommages-intérêts à la fois compensatoires et punitifs pour blessures, perte de revenus et détresse émotionnelle grave. Aucune somme n’a été précisée.

Les accusés et leurs avocats ont fait valoir dans des entretiens et dans des documents judiciaires que même si d’autres pouvaient trouver leurs opinions odieuses, ils exerçaient leur droit à l’expression du premier amendement, et toute discussion préalable sur la violence avait lieu dans le contexte de leur propre défense.

Les 14 individus et 10 organisations n’ont pas de stratégie unifiée pour leur défense. Certains ont ignoré les procédures ou détruit les documents demandés lors de l’interrogatoire préalable, provoquant des amendes, des sanctions judiciaires ou des jugements par défaut qui les associent déjà à un complot.

Quelques avocats se sont retirés parce que plusieurs accusés ont cessé de les payer et qu’au moins un a continué à menacer l’autre partie. Les avocats de la défense qui travaillaient toujours ont tous rejeté ou ignoré les demandes de commentaires.

Certains groupes nommés dans le procès se sont dissous ou ont tenté de changer de nom dans une tentative apparente d’échapper au tribunal. Au moins deux éminents des néonazis qui ont dénoncé leur passé a suscité des accusations selon lesquelles ils tentaient de se soustraire au procès. Les planificateurs, leurs organisations et leurs publications ont été bannis de plusieurs plateformes de médias sociaux, ce qui entrave gravement leur capacité à collecter des fonds.

“Dans l’ensemble, tous les groupes de Charlottesville ont brûlé à la suite de l’événement”, a déclaré Michael Edison Hayden, porte-parole du Southern Poverty Law Center, qui surveille la haine et d’autres idéologies extrémistes à travers les États-Unis. Il a suscité la colère généralisée de l’extrême droite, y compris de certains plaignants, pour avoir suivi leurs activités.

Ce modèle de dissolution de groupes s’est produit dans le passé, avec des groupes d’extrême droite s’effondrant sous la pression de poursuites civiles réussies, pour ensuite faire réapparaître les mêmes opinions haineuses des années plus tard.

Le problème, ont dit M. Hayden et d’autres, c’est que l’idéologie et l’argent qui la sous-tend perdurent. “Le danger est aussi fort sinon plus fort qu’il ne l’était avant Charlottesville, mais c’est en grande partie à cause de ce que nous avons vu le 6 janvier”, a-t-il déclaré. “C’est le nouveau problème, que les gens le font de manière traditionnelle.”

Divers défendeurs dans l’affaire Charlottesville ont reconnu que le procès a eu un impact, tandis que quelques-uns ont complètement disparu.

Les accusés incluent Richard B. Spencer, qui a incarné l’émergence publique de l’extrême droite – qu’il a cherché à rebaptiser « alt right » – après son fameux « Hail Trump ! Salut notre peuple ! Vive la victoire !” discours à Washington en novembre 2016.

M. Spencer fait partie d’au moins cinq accusés qui se représentent eux-mêmes après avoir déclaré au tribunal l’année dernière que l’affaire avait été “paralysante financièrement” parce que tant de plateformes de collecte de fonds l’avaient expulsé.

Il a écrit dans un e-mail qu’il avait peu de contacts avec la plupart des autres accusés avant le rassemblement, affirmant qu’il y avait une “absence flagrante de preuves” pour le lier à un complot. Il a comparé ses déclarations telles que “Maintenant, il est temps de dominer les rues” à un commentaire d’un passionné de sport plutôt qu’à un appel à la violence.

Jason E. Kessler, un autre accusé, originaire de Charlottesville, a vu le rassemblement comme une opportunité de prouver son leadership dans l’extrême droite. La marche était destinée à défendre l’histoire des Blancs, a-t-il déclaré, et il a imputé la violence à la police, qui n’a pas séparé les participants de « Unit the Right » des contre-manifestants.

“Personne ne serait mort lors de l’événement si la police avait fait son travail”, a-t-il déclaré lors d’un talk-show d’extrême droite en juillet.

James Alex Fields Jr., un néo-nazi purgeant actuellement plusieurs peines d’emprisonnement à perpétuité dans une prison fédérale pour avoir tué Mme Heyer et blessé d’autres personnes avec sa voiture, fait également partie des accusés. Les centaines de pièces à conviction que l’accusation a rassemblées comprennent une photo de sa chambre décorée d’une affiche d’Hitler et une copie de « Mein Kampf » sur une table de chevet.

D’autres ont utilisé l’affaire pour continuer à épouser des opinions extrémistes.

Christopher Cantwell, l’animateur d’une émission-débat néo-nazi en ligne, a écrit dans des documents judiciaires que les accusés étaient essentiellement jugés pour être des hommes blancs, ont tenté d’interdire les témoignages d’experts sur la suprématie blanche et ont nié l’Holocauste. M. Cantwell a été condamné à plus de trois ans de prison au début de 2021 lorsqu’il a été reconnu coupable d’extorsion dans une autre affaire après avoir menacé de violer la femme d’un autre homme au milieu d’une querelle entre groupes d’extrême droite.

Les avocats qui ont porté l’affaire espèrent que cela montrera aux Américains le danger persistant des discussions extrémistes qui se déroulent en ligne et hors de vue de la plupart des gens, pour éclater plus tard dans les rues. “Certaines des tactiques, motivations et outils de la violence étaient très similaires entre ce qui s’est passé le 6 janvier et ce qui s’est passé à Charlottesville”, a déclaré Karen L. Dunn, une autre avocate principale. “Le poids de l’affaire est beaucoup plus important aujourd’hui.”

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