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Les scientifiques saluent l’âge d’or pour retracer la migration des oiseaux avec la technologie

by Nouvelles

TAKOMA PARK, Maryland (AP) – Un rouge-gorge dodu portant un petit sac à dos en métal avec une antenne sautille dans une cour de banlieue à Takoma Park, puis arrache une cigale du sol pour une collation.

L’écologiste Emily Williams regarde à travers des jumelles derrière un buisson. En cette claire journée de printemps, elle fouine sa vie amoureuse. “Maintenant, je regarde pour voir s’il a trouvé un partenaire”, a-t-elle dit, scrutant ses interactions avec un autre rouge-gorge dans un arbre voisin.

Une fois que l’oiseau se déplacera à la fin de la saison, elle s’appuiera sur le sac à dos pour transmettre des données de localisation fréquentes au satellite Argos, puis de nouveau à l’ordinateur portable de Williams, pour le suivre.

L’objectif est de comprendre pourquoi certains merles d’Amérique migrent sur de longues distances, mais pas d’autres. Avec des informations plus précises sur le succès de la nidification et les conditions dans les aires de reproduction et d’hivernage, “nous devrions être en mesure de déterminer les rôles relatifs de la génétique par rapport à l’environnement pour déterminer pourquoi les oiseaux migrent”, a déclaré Williams, qui est basé à l’Université de Georgetown.

Mettre des balises sur les oiseaux n’est pas nouveau. Mais une nouvelle antenne sur la Station spatiale internationale et des récepteurs sur le satellite Argos, ainsi que la taille réduite des puces et des batteries de suivi, permettent aux scientifiques de surveiller à distance les mouvements des oiseaux chanteurs avec beaucoup plus de détails que jamais.

“Nous sommes dans une sorte d’âge d’or pour la recherche sur les oiseaux”, a déclaré Adriaan Dokter, un écologiste à l’Université Cornell qui n’est pas directement impliqué dans l’étude de Williams. « C’est assez étonnant que nous puissions suivre par satellite un rouge-gorge avec des puces de plus en plus petites. Il y a dix ans, c’était impensable.

L’appareil que ce rouge-gorge porte peut donner des emplacements précis, à environ 30 pieds (environ 10 mètres), au lieu d’environ 125 miles (200 kilomètres) pour les générations précédentes de balises.

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Cela signifie que Williams peut dire non seulement si l’oiseau est toujours dans la ville, mais dans quelle rue ou dans quelle cour. Ou qu’il s’envole de la banlieue de Washington, DC pour atterrir sur la pelouse de la Maison Blanche.

Une deuxième nouvelle balise, réservée aux rouges-gorges les plus lourds, comprend un accéléromètre pour fournir des informations sur les mouvements de l’oiseau ; les versions futures pourront également mesurer l’humidité et la pression barométrique. Ces balises Icarus fonctionnent avec une nouvelle antenne de la Station spatiale internationale.

Cette antenne a été allumée pour la première fois il y a environ deux ans, “mais il y a eu quelques problèmes avec l’alimentation électrique et l’ordinateur, nous avons donc dû la redescendre avec une fusée russe, puis la transporter de Moscou en Allemagne pour la réparer, », a déclaré Martin Wikelski, directeur du Max Planck Institute of Animal Behavior, dont équipe scientifique perfectionne la technologie. Après “le dépannage habituel pour la science spatiale”, l’antenne a été rallumée ce printemps.

Alors que les chercheurs déploient des balises de précision, Wikelski envisage le développement d’un « « Internet des animaux » – une collection de capteurs à travers le monde nous donnant une meilleure image du mouvement de la vie sur la planète. »

Le merle d’Amérique est un oiseau chanteur emblématique en Amérique du Nord, son gazouillis brillant est un signe avant-coureur du printemps. Pourtant, ses habitudes migratoires restent un peu mystérieuses pour les scientifiques.

“C’est incroyable de voir à quel point nous en savons peu sur certains des oiseaux chanteurs les plus communs”, a déclaré Ken Rosenberg, scientifique en conservation à l’Université Cornell. « Nous avons une idée générale de la migration, une carte de l’aire de répartition, mais ce n’est vraiment qu’une impression générale. »

Une étude antérieure sur laquelle Williams a travaillé a montré que certains rouges-gorges sont des migrants de longue distance – volant sur plus de 2 780 miles (4 480 km) entre leur zone de reproduction en Alaska et les terrains d’hiver au Texas – tandis que d’autres sautillent dans une seule arrière-cour la plupart de l’année.

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Quels facteurs poussent certains rouges-gorges à migrer, tandis que d’autres ne le font pas ? Cela a-t-il à voir avec la nourriture disponible, les fluctuations de température ou le succès de l’accouplement et de l’élevage des poussins ?

Williams espère que des données plus détaillées provenant de balises satellites, combinées à des enregistrements de succès de nidification, fourniront des informations, et elle travaille avec des partenaires qui marquent des rouges-gorges en Alaska, en Indiana et en Floride pour une étude de trois ans.

Les scientifiques ont déjà installé des dispositifs de localisation GPS sur de plus gros rapaces, mais la technologie n’est que récemment devenue suffisamment petite et légère pour certains oiseaux chanteurs. Les dispositifs de repérage doivent être inférieurs à 5% du poids de l’animal pour ne pas les encombrer.

Dans une cour de Silver Spring, dans le Maryland, Williams a déployé des filets en nylon entre de hauts poteaux en aluminium. Lorsqu’un rouge-gorge vole dans le filet, elle démêle délicatement l’oiseau. Ensuite, elle le tient dans une “prise de bagueur” – avec son index et son majeur de chaque côté du cou de l’oiseau, et deux autres doigts autour de son corps.

Sur une bâche, elle mesure la longueur du bec du rouge-gorge, coupe un ongle et arrache une plume de la queue pour évaluer son état de santé général.

Ensuite, elle pèse l’oiseau dans une petite tasse sur une balance. Celui-ci pèse environ 80 grammes, juste au-dessus du seuil pour porter l’étiquette satellite Argos de la taille d’un sou.

Williams fabrique une selle de fortune avec un cordon de bijoux transparent enroulé autour de chacune des pattes de l’oiseau. Elle resserre ensuite le cordon de façon à ce que l’étiquette repose fermement sur le dos de l’oiseau.

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Lorsqu’elle ouvre la main, le rouge-gorge saute jusqu’au sol, puis fait quelques pas sous un arbuste d’azalée rose avant de s’envoler.

En plus de fournir des emplacements très précis, les balises satellites transmettent des données qui peuvent être téléchargées à distance sur l’ordinateur portable de Williams. Les données des anciennes étiquettes ne pouvaient pas être récupérées à moins que le même oiseau ne soit recapturé l’année suivante – une tâche difficile et incertaine.

Wilkeski espère que la nouvelle technologie aidera les scientifiques à mieux comprendre les menaces auxquelles les oiseaux et autres créatures sont confrontés en raison de la perte d’habitat, de la pollution et du changement climatique.

“C’est un travail de détective d’essayer de comprendre pourquoi une population est en déclin”, a déclaré Ben Freeman, biologiste au Centre de recherche sur la biodiversité de l’Université de la Colombie-Britannique. Une meilleure information sur les couloirs de migration « nous aidera à chercher aux bons endroits ».

Un 2019 étude co-écrit par Cornell’s Rosenberg a montré que la population d’oiseaux sauvages d’Amérique du Nord a diminué de près de 30 %, soit 3 milliards, depuis 1970.

Il a déclaré que le suivi des oiseaux aidera à expliquer pourquoi : « À quel moment dans leurs cycles annuels les oiseaux migrateurs sont-ils confrontés aux plus grandes menaces ? Est-ce l’exposition aux pesticides au Mexique, le défrichement des forêts tropicales au Brésil, ou est-ce ce que les gens font dans leur jardin ici aux États-Unis ? »

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Suivez Christina Larson sur Twitter : @larsonchristina

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Le département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien du département de l’enseignement des sciences du Howard Hughes Medical Institute. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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