Les retards d’expédition mondiaux pèsent sur les détaillants pour les vacances

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WASHINGTON – Il restait 73 jours avant Noël et le temps presse pour Catch Co.

La société de pêche basée à Chicago avait obtenu un emplacement pour vendre un nouveau produit, un calendrier de l’avent pour les amateurs de pêche surnommé «12 Days of Fishmas», dans 2 650 magasins Walmart du pays. Mais comme tant de produits cette saison des fêtes, les calendriers étaient embourbés dans un embouteillage massif dans le flux de marchandises des usines asiatiques vers les étagères des magasins américains.

À l’approche du Black Friday, de nombreux calendriers étaient coincés dans une boîte en acier de 40 pieds dans la cour du port de Long Beach, bloqués par d’autres conteneurs remplis de jouets, de meubles et de pièces de voiture. Des camionneurs étaient venus plusieurs fois récupérer le conteneur Catch Co. mais ils avaient été refoulés. Des dizaines d’autres navires étaient assis dans le port, attendant leur tour d’accoster. Ce n’était qu’un petit morceau dans un vaste labyrinthe de conteneurs d’expédition que des milliers de détaillants américains essayaient désespérément d’atteindre.

« Il y a des retards dans chaque élément de la chaîne d’approvisionnement », a déclaré Tim MacGuidwin, directeur des opérations de l’entreprise. « Vous n’êtes vraiment pas en contrôle. »

Catch Co. est l’une des nombreuses entreprises qui se trouvent à la merci des perturbations de la chaîne d’approvisionnement mondiale cette année. Les pénuries de travailleurs, les fermetures en cas de pandémie, la forte demande des consommateurs et d’autres facteurs se sont réunis pour rompre le tapis roulant mondial qui transporte les biens de consommation des usines chinoises, via les ports américains et le long des chemins de fer et des autoroutes vers les ménages et les magasins à travers les États-Unis.

Les acheteurs américains sont de plus en plus nerveux car ils réalisent que certains jouets, appareils électroniques et vélos peuvent ne pas arriver à temps pour les vacances. Les pénuries de produits finis et de composants nécessaires à la fabrication de choses comme les voitures alimentent la hausse des prix, interrompant le travail dans les usines américaines et freinant la croissance économique.

Les perturbations sont également devenues un problème pour le président Biden, qui a été vilipendé sur Fox News comme “le Grinch qui a volé Noël”.

Le groupe de travail sur la chaîne d’approvisionnement de la Maison Blanche a travaillé avec des entreprises privées pour essayer d’accélérer le flux de marchandises, envisageant même de déployer la Garde nationale pour aider à conduire des camions. Mais le président semble avoir un pouvoir limité pour atténuer une crise de la chaîne d’approvisionnement qui est à la fois de nature mondiale et liée à des forces économiques beaucoup plus importantes qui échappent à son contrôle. Dimanche, M. Biden rencontré d’autres dirigeants mondiaux au Groupe des 20 à Rome pour discuter des défis de la chaîne d’approvisionnement.

Le 13 octobre, le jour même où Catch Co. attendait que ses calendriers libèrent le port, M. Biden a annoncé que le port de Los Angeles et des sociétés comme FedEx et Walmart se dirigeraient vers des opérations 24 heures sur 24, rejoignant le port de Long Beach, où un terminal avait commencé à rester ouvert 24 heures quelques semaines auparavant.

« Il s’agit d’un premier pas important dans l’accélération du mouvement des matériaux et des marchandises dans notre chaîne d’approvisionnement », a déclaré M. Biden. “Mais maintenant, nous avons besoin que le reste de la chaîne du secteur privé s’intensifie également.”

M. MacGuidwin a fait l’éloge de l’annonce, mais a déclaré qu’il était trop tard pour faire une grande différence pour Catch Co., qui était aux prises avec des problèmes de chaîne d’approvisionnement depuis de nombreux mois.

Les problèmes de l’entreprise ont commencé avec les fermetures d’usines liées à la pandémie en Chine et dans d’autres pays, qui ont entraîné une pénurie de graphite utilisé pour fabriquer des cannes à pêche. Une ruée mondiale pour les conteneurs d’expédition a rapidement suivi, alors que les Américains ont commencé à dépenser moins pour les films, les voyages et les restaurants, et plus pour équiper leurs bureaux à domicile, leurs gymnases et leurs salles de jeux avec des produits fabriqués dans des usines asiatiques.

Les tarifs d’expédition ont décuplé et les grandes entreprises se sont tournées vers des mesures extrêmes pour livrer leurs marchandises. Walmart, Costco et Target ont commencé affréter leurs propres navires pour transporter des produits d’Asie et a embauché des milliers de nouveaux employés d’entrepôt et chauffeurs de camion.

Les petites entreprises comme Catch Co. avaient du mal à suivre. Dès qu’Apple a lancé un nouvel iPhone, par exemple, les conteneurs d’expédition disponibles ont disparu, détournés pour expédier les produits Apple à l’étranger.

Le moment n’aurait pas pu être pire pour Catch Co., qui voyait la demande pour ses cannes, leurres et autres produits augmenter, la pêche devenant un passe-temps idéal en cas de pandémie. L’entreprise s’est brièvement tournée vers les produits de fret aérien pour répondre à la demande, mais à cinq ou six fois le coût du fret maritime, cela a réduit les bénéfices de l’entreprise.

Les problèmes de la chaîne d’approvisionnement sont devenus un problème encore plus important pour le calendrier «12 Days of Fishmas» de Catch Co., qui présentait les vers en plastique, les hameçons en argent et les leurres peints de l’entreprise se cachant derrière des fenêtres en carton. Le calendrier, qui coûte 24,98 $, était une « grosse affaire » pour l’entreprise, a déclaré M. MacGuidwin. Il représenterait plus de 15 pour cent des ventes de vacances de l’entreprise et présenterait aux clients ses autres produits. Mais il avait une date d’expiration : qui achèterait un calendrier de l’Avent après Noël ?

M. MacGuidwin a brièvement pensé à stocker les arrivées tardives pour l’année prochaine avant de se rendre compte que le calendrier indiquait « 2021 ».

“Il ne peut pas être vendu après Noël”, a-t-il déclaré. “C’est un produit mis au rebut après ça.”

Comme de nombreuses entreprises américaines, Catch Co. avait essayé de se préparer aux retards mondiaux.

Les usines chinoises avec lesquelles l’entreprise travaille ont commencé à fabriquer le calendrier en avril, avant même que Walmart n’ait confirmé ses commandes. Le 10 juillet, les calendriers ont été expédiés au port de Qingdao. Mais une pénurie mondiale de conteneurs a maintenu les calendriers au ralenti au port chinois pendant un mois, en attendant qu’une boîte soit expédiée.

Le 1er septembre, près de trois semaines après avoir traversé l’océan Pacifique, le navire a jeté l’ancre au large des côtes de la Californie du Sud, aux côtés de 119 autres navires en lice pour décharger. Deux semaines plus tard, les conteneurs de Catch Co. étaient hors du navire, où ils sont descendus dans le labyrinthe de boîtes du port de Long Beach.

Les ports jumeaux de Long Beach et de Los Angeles – qui traitent ensemble 40% des conteneurs maritimes importés aux États-Unis – ont du mal à suivre la flambée des importations pendant de nombreux mois.

Ensemble, les ports de Californie du Sud ont manutentionné 15,3 millions de conteneurs de 20 pieds au cours des neuf premiers mois de l’année, soit environ un quart de plus que l’année dernière. Les dockers et les camionneurs ont travaillé de longues heures tout au long de la pandémie. Plus de 100 trains, chacun d’au moins trois milles de long, quittaient le bassin de Los Angeles chaque jour.

Mais cet automne, les ports et les entrepôts du sud de la Californie étaient tellement surchargés que de nombreuses grues du port avaient en fait S’arrêter, sans espace pour stocker les conteneurs ou les camionneurs pour les transporter.

Le 21 septembre, le port de Long Beach a annoncé qu’il avait commencé un essai pour garder un terminal ouvert 24 heures sur 24. Quelques semaines plus tard, à la demande de M. Biden et avec le soutien de divers syndicats, le port de Los Angeles et l’installation californienne voisine d’Union Pacific s’est joint.

Jusqu’à présent, peu de camionneurs sont arrivés pendant les heures prolongées. Les ports ont signalé des goulots d’étranglement dans d’autres parties de la chaîne d’approvisionnement, notamment une pénurie de camionneurs et des entrepôts surchargés qui ne peuvent pas faire passer plus de produits à leurs portes.

“Nous sommes dans une crise nationale”, a déclaré Mario Cordero, le directeur exécutif du port de Long Beach. “Ce sera une dynamique continue jusqu’à ce que nous ayons le contrôle total du virus qui est devant nous.”

Dans le passé, Catch Co. expédiait souvent des produits des ports de la côte ouest par chemin de fer. Mais les temps de trajet plus longs sur les lignes ferroviaires – ainsi que la forte demande de conteneurs dans les ports chinois – signifient que les compagnies maritimes hésitent à laisser leurs conteneurs s’éloigner trop de l’océan.

Au lieu de cela, les calendriers Catch Co. ont été transportés par camion vers un entrepôt à l’extérieur du port appartenant au transitaire Flexport. Là, ils ont été placés sur un autre camion pour être expédiés au centre de distribution de Catch Co. à Kansas City, où les travailleurs remballaient les calendriers pour Walmart.

M. MacGuidwin a estimé que les calendriers arriveraient dans les magasins Walmart d’ici le 17 novembre, juste à temps pour le Black Friday. Le trajet complet du calendrier de l’usine aux étagères des magasins prendrait environ 130 jours cette année, contre 30 jours typiques.

M. MacGuidwin a déclaré qu’il pensait que les difficultés de la chaîne d’approvisionnement pourraient s’atténuer l’année prochaine, alors que les ports, les chemins de fer et les entreprises de camionnage résolvent progressivement leurs arriérés. L’Asie reste le meilleur endroit pour fabriquer bon nombre de leurs produits, a-t-il déclaré. Mais si les frais d’expédition restent élevés et que les perturbations persistent, ils peuvent envisager de s’approvisionner davantage en produits aux États-Unis et en Amérique latine.

Catch Co. a déjà commencé à concevoir son calendrier pour l’année prochaine et est toujours en train de décider s’il doit dire “2022”.

« C’est une question ouverte », a déclaré M. MacGuidwin.

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