Les pièges à eau lunaires pourraient être plus courants qu’on ne le pensait

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Les poches d’eau cachées sur la lune pourraient être beaucoup plus courantes que les scientifiques ne le pensaient auparavant, et la découverte pourrait avoir des implications potentielles pour les futures missions lunaires.

Les chercheurs suggèrent que dans certains cas, de minuscules plaques de glace peuvent exister dans des ombres permanentes pas plus grandes qu’une petite pièce de monnaie.

Ils ont exploré des phénomènes sur la lune appelés pièges froids, qui sont des régions sombres de la surface qui existent dans un état d’obscurité éternelle.

On pense que beaucoup sont restés sans un seul rayon de soleil pendant des milliards d’années.

Maintenant, les scientifiques disent qu’il peut y avoir beaucoup plus de ces coins et recoins que les données précédentes ne le suggèrent.

Paul Hayne, professeur adjoint au laboratoire de physique atmosphérique et spatiale de l’Université du Colorado à Boulder, a déclaré: «Si vous pouvez vous imaginer debout à la surface de la lune près d’un de ses pôles, vous verriez des ombres partout.

“Beaucoup de ces minuscules ombres pourraient être pleines de glace.”

S’appuyant sur les données détaillées de l’orbiteur de reconnaissance lunaire de la Nasa, les chercheurs estiment que la lune pourrait abriter environ 15000 miles carrés d’ombres permanentes de différentes formes et tailles.

Selon les scientifiques, il pourrait s’agir de réservoirs capables de préserver l’eau via la glace.

Le professeur Hayne a ajouté: “Si nous avons raison, l’eau sera plus accessible pour l’eau potable, pour le carburant de fusée, tout ce pour quoi la Nasa a besoin d’eau.”

Des recherches antérieures ont signalé des signes d’hydratation sur la surface lunaire, en particulier autour du pôle sud.

Cependant, ces détections sont basées sur une signature spectrale, à trois micromètres, qui ne peut pas faire la distinction entre l’eau et l’hydroxyle (oxygène lié à l’hydrogène) lié aux minéraux.

Dans l’un des deux articles publiés dans Nature Astronomy, Casey Honniball, de l’Université d’Hawaï, et ses collègues ont analysé les données du télescope aéroporté de l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge (SOFIA) qui a observé la lune à six micromètres.

À cette longueur d’onde, ils ont pu détecter une signature spectrale de l’eau qui n’est pas partagée avec d’autres composés hydroxylés.

Ils ont découvert que l’eau était présente aux hautes latitudes méridionales.

Les auteurs suggèrent que l’eau détectée est probablement stockée dans du verre ou entre des grains sur la surface lunaire qui la protègent de l’environnement hostile.

Dans l’autre étude, le professeur Hayne a évalué toute une gamme de tailles possibles pour les pièges froids, jusqu’à un centimètre de diamètre.

L’équipe a découvert que les micro pièges froids à petite échelle, certains de seulement 1 cm de large, sont des centaines à des milliers de fois plus nombreux que les plus grands pièges froids, et ils peuvent être trouvés aux deux pôles.

Les auteurs suggèrent qu’environ 40 000 km2 de la surface lunaire ont la capacité de piéger l’eau.

Les chercheurs affirment que les résultats indiquent que l’eau est efficacement produite ou livrée sur la lune par divers processus et qu’elle est susceptible d’être stockée dans les pièges froids de la lune dans les deux régions polaires.

L’équipe a extrait des données d’observations réelles de la lune, puis a utilisé des outils mathématiques pour recréer ce à quoi sa surface pourrait ressembler à une très petite échelle.

Ils disent que c’est un peu comme une balle de golf.

Cependant, les chercheurs préviennent qu’ils ne peuvent pas prouver que ces ombres contiennent réellement des poches de glace, et la seule façon de le faire serait de s’y rendre en personne ou avec des rovers et de creuser.

Mais ils disent que les résultats sont prometteurs et que les futures missions pourraient éclairer encore plus les ressources en eau de la lune.

Le professeur Hayne a déclaré: «Les astronautes n’ont peut-être pas besoin d’aller dans ces ombres profondes et sombres.

“Ils pourraient se promener et en trouver un qui mesure un mètre de large et qui pourrait être tout aussi susceptible d’héberger de la glace.”

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