Les phoques moine d’Hawaï exhortés à «faire de meilleurs choix» après avoir été coincés par des anguilles

Un moine hawaïen juvénile d'aspect décontracté sur un feuillage vert près d'une plage de sable blanc. Ses yeux sont à moitié fermés et il a une expression sereine sur le visage. Mais le calme du phoque est surprenant.

Pourquoi? Eh bien, il y a une longue anguille noire et blanche qui pend à sa narine droite.

«C’est tellement choquant», a déclaré jeudi 6 décembre, Claire Simeone, vétérinaire et experte en phoque moine basée à Hawaii. "C’est un animal qui a un autre animal coincé dans le nez."

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Simeone n’a pas été la seule personne surprise par la photo, qui a été publiée plus tôt cette semaine sur Facebook par le programme de recherche sur le phoque hawaïen du moine hawaïen de l’Administration nationale des océans et de l’atmosphère. La photo, prise cette année dans les îles éloignées du nord-ouest du Hawaï, est devenue virale, attirant l’attention sur un phénomène rare qui continue de dérouter les scientifiques qui supplient les phoques en danger de "faire de meilleurs choix".

Tout a commencé il y a environ deux ans lorsque Charles Littnan, scientifique principal du programme sur le phoque moine, s'est réveillé avec un courrier électronique étrange envoyé par des chercheurs sur le terrain. La ligne de sujet était courte: "Anguille dans le nez."

"C’était comme:" Nous avons trouvé un phoque avec une anguille coincée dans le nez. Avons-nous un protocole? », A déclaré Littnan. Il n'y en avait pas, a déclaré Littnan, et il a fallu plusieurs courriels et appels téléphoniques avant que la décision soit prise de saisir l'anguille et d'essayer de la sortir.

"Il n’y avait peut-être que deux pouces de l’anguille qui sortaient encore du nez. C’était donc très similaire à la ruse du magicien quand ils sortent les mouchoirs et qu’ils continuent d’aller et venir", a-t-il déclaré. Après moins d’une minute de traction subite, une anguille morte de deux pieds et demi est sortie de la narine du phoque.

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Depuis lors, a déclaré Littnan, au moins trois ou quatre cas ont été signalés, le plus récent se produisant cet automne. Dans tous les cas, les anguilles ont été enlevées avec succès et les phoques "se portent bien", a-t-il déclaré. Aucune des anguilles n'a survécu.

"Nous ne savons pas pourquoi cela se produit soudainement", a déclaré Littnan. "Vous voyez des choses très étranges si vous observez la nature suffisamment longtemps, et cela pourrait devenir l'une de ces petites bizarreries et mystères de notre carrière dans 40 ans, nous serons à la retraite et nous nous demandons toujours comment cela s'est passé."

Les chercheurs ont déjà déterminé que ce n'était pas le résultat d'un être humain avec une vendetta personnelle contre les phoques et les anguilles, car tous les cas avaient été signalés dans des îles éloignées fréquentées uniquement par des scientifiques. Littnan a déclaré qu’il avait quelques hypothèses sur la façon dont une anguille pourrait naturellement se retrouver coincée dans la narine du phoque.

Les proies préférées des phoques – généralement les poissons, les poulpes et, bien sûr, les anguilles – aiment se cacher dans les récifs coralliens pour éviter d’être mangées. Comme les mammifères marins n’ont pas les mains, ils chassent avec leurs visages.

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«Ils aiment coller leurs visages dans les trous des récifs coralliens et ils crachent de l’eau de leur bouche pour faire sortir les objets et ils font toutes sortes d’astuces. Mais ils enfoncent leur visage dans des trous », a déclaré Littnan.

Peut-être, a-t-il dit, une anguille acculée a-t-il décidé que le seul moyen de s’échapper ou de se défendre consistait à nager vers le haut la narine de son agresseur, et que les jeunes phoques qui «n’étaient pas encore très aptes à se procurer de la nourriture» étaient obligés d’apprendre durement.

Mais Littnan a déclaré que cette hypothèse n’a pas beaucoup de sens. "Ce sont vraiment des anguilles assez longues et leur diamètre est probablement proche de celui d'un passage nasal", a-t-il déclaré.

Il a ajouté que les narines du phoque moine, qui se referment par réflexe lorsqu’elles plongent pour se nourrir, sont très musclées. Il serait difficile pour un animal de passer à travers. «J'ai du mal à penser à une anguille qui veut vraiment se frayer un chemin dans le nez», a-t-il déclaré.

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L'autre façon dont les anguilles pourraient se retrouver dans les narines est de vomir. Semblable à la façon dont les gens finissent parfois par vomir accidentellement des aliments ou des boissons de leur nez, cela peut aussi arriver aux phoques, qui régurgitent souvent leurs repas.

Pourtant, Littnan a déclaré, il ne semble pas possible qu’une "longue et grosse anguille" finisse par passer par le nez du phoque plutôt que par la bouche. L’hypothèse «la plus plausible», a-t-il dit, est que les phoques moine adolescents ne sont pas si différents de leurs homologues humains.

Les phoques moines "semblent naturellement attirés par les situations difficiles", a déclaré Littnan. "Cela ressemble presque à l'une de ces tendances chez les adolescentes: un phoque juvénile a fait cette chose très stupide, et maintenant les autres essaient de l'imiter."

Bien qu'aucun phoque ne soit mort ou sérieusement affecté par les anguilles, avoir un animal mort au nez pendant une période prolongée peut avoir des effets néfastes sur la santé, a déclaré Simeone, directeur de Ke Kai Ola, un hôpital dirigé par un phoque moine de Hawaii. par le Centre des mammifères marins.

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Avec une anguille logée dans le nez, un phoque moine ne serait pas en mesure de fermer la narine bouchée lors de la plongée, ce qui signifie que de l'eau pourrait pénétrer dans ses poumons et causer des problèmes, tels qu'une pneumonie, a déclaré Simeone. Une carcasse d'anguille en décomposition pourrait également entraîner des infections, a-t-elle déclaré.

Sur Facebook, la photo du phoque avait eu plus de 1 600 réactions vendredi matin. La légende disait: «Les lundis… cela n'aurait peut-être pas été une bonne chose pour vous, mais ça devait être mieux qu'une anguille dans le nez.» Cela est également devenu un moment de tendance sur Twitter.

Beaucoup ont exprimé leur sympathie pour le sceau devant faire l'expérience de ce qu'un utilisateur de Twitter a décrit comme «la chose la plus inconfortable de tous les temps». «Une anguille RIP, mais à quel point cela a-t-il dû être satisfaisant pour le sceau?

Littnan, cependant, a déclaré que le jeune phoque "semblait apparemment assez inconscient du fait que deux pieds d'anguille dépassaient de son visage". En général, Simeone a déclaré que les animaux marins sont "très stoïques", ajoutant: "C'est incroyable, des choses qu'ils peuvent tolérer. "

Même si le «reniflement de l'anguille» n'a pas encore fait son chemin dans la communauté du phoque, Littnan a dit espérer que cela ne se produira jamais. «Nous espérons que ce n’est qu’un de ces dalots qui disparaîtront et ne seront plus jamais revus», a-t-il déclaré.

Si les phoques moines pouvaient comprendre les humains, Littnan a dit qu'il avait un message pour eux: "Je les plaiderais doucement pour qu'ils arrêtent".

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Récit d'Allyson Chiu.

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