Les «noms» individuels révèlent des relations complexes chez les grands dauphins mâles

Les dauphins mâles, en dépit de leurs liens sociaux forts, conservent leurs sifflets individuels pour identifier leurs partenaires et concurrents.
Crédit: Simon Allen, Dolphin Innovation Project

8 juin 2018 – Les grands dauphins mâles conservent leurs «noms» individuels jusqu’à l’âge adulte. Semblable à l’homme, cela joue un rôle central dans la formation et le maintien de relations sociales complexes, suggèrent des chercheurs récents dans les universités de Zurich et d’Australie occidentale. Les dauphins forment des alliances durables dans lesquelles ils se soutiennent mutuellement.

Les dauphins sont des créatures intelligentes qui communiquent avec des sifflements à haute fréquence et sont capables de former des relations solides. Au sein de leur population, les dauphins mâles entrent dans des alliances complexes à plusieurs niveaux allant d’amitiés intenses et durables à des groupes dispersés. Par exemple, pendant la saison des amours, deux ou trois mâles vont unir leurs forces pour séparer une femelle du groupe, s’accoupler avec elle, repousser des rivaux ou même «voler» des femelles d’autres groupes.

Enregistrements d’étiquettes vocales individuelles

Des scientifiques d’UZH, de l’Université d’Australie-Occidentale et de l’Université du Massachusetts ont étudié 17 dauphins à gros nez adultes dans la baie de Shark en Australie-Occidentale. L’existence d’alliances complexes à plusieurs niveaux chez les hommes était déjà connue dans les recherches antérieures sur cette population. Leurs liens mutuels sont aussi forts que ceux entre les mères et leurs veaux. Des recherches antérieures avaient également montré que les dauphins utilisaient des sifflets à haute fréquence comme une sorte de “nom” pour se présenter et pour s’identifier, même sur de longues distances sous l’eau.

Pour la présente étude, les chercheurs ont utilisé des microphones sous-marins pour faire des enregistrements des sifflets des dauphins et ont pu identifier l’étiquette vocale individuelle de chaque mâle. Ils ont mesuré la similitude de ces signaux d’identification, à la fois au sein de leur alliance immédiate et au sein d’un autre réseau de leur communauté. Ils ont découvert que les dauphins mâles, en dépit de leurs liens sociaux forts, conservent leurs sifflets individuels pour identifier leurs partenaires et concurrents, et que ceux-ci ne deviennent pas adaptés les uns aux autres au fil du temps.

Chaque dauphin mâle garde son propre appel à la vie

“C’est une découverte très inhabituelle”, explique Michael Krützen, professeur d’anthropologie et de biologie de l’évolution à l’Université de Zurich. Il est courant que des paires ou des groupes d’animaux convergent vers un appel similaire pour construire et maintenir leurs liens forts. Il se produit, par exemple, chez certaines espèces de perroquets, de chauves-souris, d’éléphants et de primates. «Chez les grands dauphins mâles, c’est précisément le contraire qui se produit: chaque mâle garde son propre appel individuel et se distingue de ses alliés, même quand ils développent un lien incroyablement fort», explique Krützen.

Le fait que les «noms» individuels sont conservés aide les hommes à garder une trace de leurs nombreuses relations différentes et à faire la distinction entre amis, amis d’amis et rivaux. De cette façon, ils sont capables de négocier un réseau social complexe de relations de coopération. «Outre les humains, jusqu’à présent, seuls les dauphins semblent conserver leurs« noms »individuels lorsqu’il s’agit de former des relations de coopération étroites et durables», affirme Stephanie King, auteur principal de l’étude.

Contact physique pour cimenter les relations

Les dauphins mâles utilisent également des signaux physiques tels que des caresses, des gifles et un comportement synchronisé pour exprimer leurs liens sociaux. «Pour le moment, nous étudions de plus près les relations entre les hommes d’une alliance pour savoir s’ils sont aussi forts entre toutes les personnes impliquées», explique Krützen.

Littérature:

Stephanie L. King, Whitney R. Friedman, Simon J. Allen, Livia Gerber, Frants H. Jensen, Samuel Wittwer, Richard C. Connor et Michael Krützen. Les grands dauphins conservent les étiquettes vocales individuelles dans les alliances à plusieurs niveaux. Biologie actuelle , 7 juin 2018. DOI: 10.1016 / j.2020.05.013

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