Le vol le plus long du monde décolle (encore) de New York

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SINGAPOUR – Singapore Airlines a repris ses droits d’exploitant du vol le plus long du monde cette semaine en relançant un service sans escale entre Singapour et l’aéroport international Newark Liberty, près de New York.

Singapore Airlines détenait précédemment la couronne avec le même itinéraire jusqu'en 2013, année de son annulation. Désormais, avec sa flotte d’appareils A350, Singapour est de retour sur la route. Il a lancé le service jeudi avec le premier vol en provenance de Singapour.

Vendredi, le départ sans escale inaugural pour Singapour est parti de Newark. L'avion et ses 161 passagers ont parcouru une distance de 9 535 milles environ une heure plus rapide que l'heure prévue de 18 heures et 30 minutes.

Maintenant qu'il est de retour, le nouveau vol Singapour-Newark annule la plupart des options de correspondance actuelles pour les vols entre Singapour et la région de New York.

C'est un changement bienvenu pour les habitués de la route, comme Bill Rosenthal, un directeur de la publication à New York. Rosenthal a commencé à opérer sur cette route en 2006 lors de la précédente liaison de Singapore Airlines sur la liaison qui s’était terminée en 2013. Rosenthal a déclaré ne pas savoir combien de fois il l’a fait, mais il estime qu’il effectue en moyenne trois à quatre visites par an.

Lorsque Singapour a interrompu son itinéraire, il est revenu sur l'option plus longue et à guichet unique de Singapour passant par Francfort.

«Il est tellement plus facile de prendre l'avion à New York, de rester assis très longtemps, puis de descendre de l'avion à Singapour», a-t-il déclaré alors que le vol commençait à 14 heures environ, quelque part au-dessus de Chengdu, en Chine. «Je vais immédiatement reprendre ce vol régulièrement», a-t-il ajouté.

AUJOURD'HUI DANS LE CIEL: Les 25 plus longs vols aériens au monde (l'histoire continue ci-dessous)

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Alors que l'avion était composé principalement de voyageurs d'affaires comme Rosenthal et des médias, les types «avgeek» ne manquaient pas non plus dans l'avion. Leur raison de prendre le vol? Parce qu'ils pourraient.

Niché dans la toute dernière rangée de l'avion, Philip Lewis disposait d'une configuration vidéo élaborée.

«C'est mon premier vol inaugural et je souhaite filmer le vol complet, en particulier celui-ci. C'est le plus long du monde », a-t-il déclaré. "Je pensais que ce serait une nouveauté."

Lewis est arrivé d'Angleterre juste pour le vol. Il a ensuite pris un autre vol Singapore Airlines entre Manchester (Angleterre) et Houston avant de s'envoler pour Newark.

C'était un énorme lancer de dés, considérant que Lewis n'était pas sûr à 100% que sa rangée aurait même une fenêtre. «Cela m'a rendu un peu nerveux», a-t-il déclaré.

Mais la chance est arrivée pour Lewis. Non seulement il a eu sa fenêtre, mais son siège faisait partie d'une poignée qui était seule à l'arrière de la cabine économique premium. Il est même venu avec son propre espace de stockage qui, comme il s’est avéré, était parfaitement situé pour le trépied.

La caméra avait consciencieusement tourné depuis que l'avion avait été repoussé il y a 16 heures.

"Vous avez simplement besoin de deux batteries, de 11 heures chacune, et d'un appareil photo pouvant être branché en permanence. Et d'une carte de 128 gigaoctets."

"J'espère que cela suffira", a-t-il déclaré.

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Bien sûr, le temps n’est pas le seul superlatif du vol de vendredi, le vol de retour de Singapore Airlines pour la relance de sa liaison Singapour-Newark, qui a établi des records.

À bord, 35 bouteilles de champagne et 60 bouteilles de vin, dont 30 rouges et 30 blanches, selon Anthony McNeil, directeur de Singapore Airlines Food and Beverage, également chef.

Au total, plus de deux tonnes de matériel de restauration et de restauration ont été chargées dans l'avion, a déclaré McNeil.

Bien qu’une grande partie de ce poids soit constituée de verrerie et de porcelaine, le reste provient de toute la nourriture et des boissons nécessaires pour supporter un menu à bord volumineux.

Les menus de la classe affaires proposaient un choix de filets de bœuf cuits sous vide avec sauce à la crème de champignons, de flétan cuit au four aux herbes et à la soupe de nouilles au poulet, entre autres. Des entrées, deux choix de desserts, un panier de fruits et de fromages et un service à café et à thé complètent les options de restauration.

Les produits Premium Economy proposaient un choix entre du poisson poêlé dans une sauce thaïlandaise au curry, du bœuf braisé à l'ail rôti et une poitrine de poulet rôtie aux herbes. Et, comme en classe affaires, les voyageurs pouvaient choisir entre des hors-d'œuvre, des desserts, du pain et du café et du thé.

Et dans les deux cas, c'est juste ce qui est disponible pour le déjeuner. Le dîner, servi vers 12 heures, était tout aussi copieux.

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Et puis bien sûr il y a un snacking; la façon traditionnelle de passer le temps au sol et dans les airs.

Selon McNeil, cela signifiait offrir plus que des croustilles et des barres de chocolat. Au lieu de cela, il dit que le transporteur a opté pour des articles plus substantiels et sains comme des bols à nouilles, des soupes et des sandwichs.

«Souvent, les collations remplissent un espace dans l’horaire. Par conséquent, lorsque vous regardez l’horloge et qu’il reste encore dix heures et que vous souhaitez faire quelque chose de différent plutôt que de regarder un film, manger vous permet de sortir un peu de la vol aussi, dit-il.

Au total, McNeil a déclaré que 480 combinaisons de repas différentes étaient proposées sur le vol.

"Nous avons des gens qui veulent manger très simplement, et nous avons des gens qui veulent manger de gros filets et avoir un beau verre de vin", a déclaré McNeil. «Nous devons couvrir un large éventail de passagers aériens», a-t-il déclaré.

Sur ce vol à bord de cet avion, la nouvelle variante "Ultra longue portée" de l'Airbus A350, il n'y a que 161 passagers à bord. En partie pour gagner du poids, la compagnie aérienne n’a installé que 67 sièges en classe affaires et 94 sièges en classe économique supérieure. Il n'y a pas d'économie.

Les deux cabines disposent d'un grand écran de télévision pouvant accéder à 1 200 heures de contenu. 200 de plus que les vols normaux à Singapour. Ils disposent également tous de sièges électriques, de connexions WiFi, de ports USB, de solutions de stockage et de petits équipements.

La classe affaires offre toutefois l'avantage supplémentaire de disposer de sièges à plat entièrement allongés.

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C'est un sacré voyage pour l'équipage également. Dix-sept membres d'équipage au total partagent le temps, répartis entre quatre pilotes et treize membres d'équipage.

Pour le pilote indien vendredi, le capitaine Ray Chaudhury, l’inauguration de Newark était presque trop belle pour être vraie.

«C'est la chose la plus cool que vous puissiez faire», a déclaré Chaudry lors d'une pause dans ses fonctions. «J'aime voler, mais vous n'avez pas souvent une telle opportunité: un nouvel avion inaugural, survolant les pôles? C'est un rêve!"

L’itinéraire, qui a emporté l’appareil vendredi à quelques kilomètres du pôle nord, présente des défis uniques pour les pilotes.

«Dès que vous entrez sur la route polaire, vous devez prendre la vraie direction», a déclaré Chaudhury. Alors que les pilotes utilisent souvent des en-têtes magnétiques pour déterminer l'emplacement et la direction, les compas à aimant produisent souvent des résultats erratiques et imprévisibles dans les régions polaires.

Il y a aussi la question de savoir où vous pouvez poser l'avion en cas d'urgence. Avec rien acheter la glace de mer et les îles éloignées de l'Arctique, il n'y a pas beaucoup de choix. En règle générale, les biréacteurs ne sont autorisés que pour se rendre aux aéroports jusqu'à 180 minutes, ou trois heures. Mais l'éloignement même justifie la nécessité d'étendre cela aux aéroports jusqu'à 240 minutes.

«Vous avez besoin d'une approbation spéciale des régulateurs», a déclaré Chaudhury.

En fait, le vol passe souvent si loin de la civilisation que la compagnie aérienne a installé un placard spécialisé au cas où quelqu'un décéderait avant que l'équipage ne puisse atterrir.

Ne crains pas, cependant; la compagnie aérienne dit qu'il n'a pas encore été mis en service.

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Ce n'est pas la première fois que les deux villes sont connectées. Singapour a emprunté la route à partir de 2004, ce qui en fait le roi incontesté des longs courriers. Les vols ont été effectués avec l’Airbus A340-500, alors l’un des seuls avions capables de parcourir une telle distance. Si les habitués du trajet l’aimaient beaucoup, les quatre moteurs de l’appareil, très chargés en essence, et la charge de passagers très limitée (environ 100 passagers) l’avaient rendu financièrement insoutenable. Singapour a annulé la route en novembre 2013.

Mais l’introduction du nouvel avion bi-moteur A350-900 «ULR» d’Airbus a rendu possible la reprise du trajet.

Le jet est techniquement un dérivé, ou une sous-espèce si vous voulez, de la gamme d’appareils déjà très populaires A350 d’Airbus. Le jet à large fuselage a été livré pour la première fois en 2014 et a été conçu pour les vols long-courriers. Actuellement proposés en deux modèles principaux, le -900 et le -1000, les jets transportant entre 250 et 350 passagers, en fonction de la configuration choisie par chaque compagnie aérienne. La variante ULR est basée sur l’A350-900.

Tous deux sont fabriqués à partir de matériaux composites légers et utilisent la technologie de moteur la plus récente.

Airbus indique que les passagers remarqueront les cabines larges, les hauts plafonds et les très grandes fenêtres de l’appareil.

"Vous remarquerez la cabine silencieuse dès votre départ", a déclaré le porte-parole d'Airbus, Sean Lee, lors d'un entretien préalable au vol.

Selon Lee, la cabine est en moyenne cinq silencieux plus silencieuse que les avions concurrents.

«Cela facilite la détente ou le sommeil sans avoir besoin d’écouteurs ou de bouchons d’oreille antibruit», a déclaré Lee.

De plus, la construction en composite de fibre de carbone du jet permet aux compagnies aériennes de régler l’altitude cabine à l’équivalent de 6 000 pieds – plus confortable pour l’homme que l’équivalent de 8 000 pieds trouvé dans la plupart des avions. Le résultat signifie plus d'humidité à l'intérieur de la cabine, laissant les pilotes moins secs et moins fatigués pendant et après un long vol.

Il y a aussi les changements que les passagers ne remarqueront pas.

Airbus indique que le jet transporte 24 000 litres de carburant supplémentaires par rapport au A350 de série, ce qui représente un total impressionnant de 165 000 litres (environ 43 500 gallons).

D’autres changements, notamment l’extension des extrémités d’aéronef et l’aide à optimiser chaque performance.

Les modifications ont pour résultat un avion capable de parcourir 11 100 miles et de rester en l'air plus de 20 heures, ce qui rend possible la reprise du vol Singapour-Newark pour l'avion.

À l’heure actuelle, Singapour est la seule compagnie aérienne à avoir commandé la variante ULR de l’Airbus A350, dont sept commandés. Lee, d’Airbus, indique toutefois que plusieurs autres compagnies aériennes envisagent de faire appel à cet avion.

Alors que de plus en plus d’avions spécialisés font leur entrée dans la flotte de Singapour, la compagnie aérienne utilisera l’avion à réaction pour relancer une autre route américaine – Singapour-Los Angeles – en novembre. Ce vol sera une distance relativement courte de 8 770 milles.

Les deux itinéraires sont les dernières salves de ce qui est devenu l'ère du vol très long-courrier. L’année dernière, Qatar Airways a lancé le deuxième plus long vol au monde, une liaison de 9 032 km entre Doha (Qatar) et Auckland (Nouvelle-Zélande). Qantas prend la troisième place avec son nouveau parcours de 9 010 milles entre Perth, dans l’Australie occidentale, et Londres. Ce service a débuté plus tôt cette année, le premier vol aérien régulier à opérer sans escale entre l’Australie et l’Europe.

Les vols longs ayant proliféré, les itinéraires ne permettent plus de se classer parmi les dix premiers sans parcourir environ 8 400 milles, soit environ 16 heures de vol.

Cependant, malgré le regain de popularité de la relance Newark-Singapour, aucun des dix plus longs itinéraires actuels ne doit encore tenir tête aux plus longs vols sans escale programmés de l'histoire, du moins à l'aune du temps.

Ce record a été établi il y a soixante et un ans en 1957, déclare John Hill, directeur adjoint du SFO Museum de San Francisco.

«Pan American Airways a commencé à desservir sans escale la côte ouest de l'Europe avec le Douglas DC-7C en 1957», a-t-il déclaré, une distance autrement inouïe à l'époque.

La TWA a suivi peu de temps après avec le Lockheed L-1649 Starliner, qui volait sans escale entre San Francisco et Londres. Le temps de vol, et cela reste le record incontesté, dépassant souvent les 23 heures, a déclaré Hill.

Bien que les repas aient été élaborés et qu’il y ait beaucoup d’espace à l’époque à cette époque, ce n’était pas toujours agréable. Incapables de voler aussi haut que les avions de ligne actuels, les avions long courrier du jour devaient souvent faire face à des conditions météorologiques difficiles – et non pas au-dessus -, ce qui leur permettait de faire une course cahoteuse. Ajoutez à cela quatre gros moteurs à pistons, ces avions étaient aussi beaucoup plus bruyants.

Mais même alors, il y avait une option pour mettre à niveau. Le coût de la mise à niveau vers un siège couchette entièrement inclinable? Un montant énorme de 50 $ – ou environ 437 $ après ajustement pour l'inflation – sur les vols panaméricains, selon Hill.

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