Le vaisseau spatial de la NASA vise à mettre des planètes mystères sur la carte galactique

Le vaisseau spatial de la NASA vise à mettre des planètes mystères sur la carte galactique

Par Associated Press

Publié: 14h46 HAE, 15 avril 2018 |
Actualisé: 14h46 HAE, 15 avril 2018

CAPE CANAVERAL, Floride (AP) – Appel de toutes les planètes en orbite autour des étoiles brillantes et proches: le nouveau vaisseau spatial Tess de la NASA cherche à faire un décompte des têtes.
Le satellite Transiting Exoplanet Survey – Tess en abrégé – s’embarque lundi dans une quête de deux ans pour trouver et identifier les mondes mystérieux qui se cachent dans notre arrière-cour cosmique. Le vaisseau spatial vise à ajouter des milliers d’exoplanètes, ou planètes au-delà de notre système solaire, à la carte galactique pour étude future.
La vie pourrait être là, qu’elle soit microbienne ou plus avancée, et les scientifiques disent que Tess et les missions ultérieures aideront à répondre à la question séculaire de savoir si nous sommes seuls.

Cette image mise à disposition par la NASA montre une illustration du Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS). Prévu pour un lancement en avril 2018, le vaisseau spatial rôdera autour des planètes autour des étoiles les plus brillantes et les plus proches. Ces nouveaux mondes finiront par devenir des cibles de choix pour les futurs télescopes qui cherchent à démêler tout signe de vie. (NASA via AP)

«C’est très excitant … Par nature humaine, nous cherchons l’exploration et l’aventure, et c’est une opportunité de voir ce qui nous attend», a déclaré Sandra Connelly, directrice du programme scientifique de la NASA dimanche à la veille du lancement.
Tess vole à bord d’une fusée SpaceX Falcon 9, qui devrait décoller à 18h32. Lundi à partir de la station aérienne de Cap Canaveral.
Voici un aperçu des grandes ambitions de Tess et de ses créateurs.
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SPACECRAFT: À 5 pieds (1,5 mètre), Tess est plus courte que la plupart des adultes et carrément chétive par rapport à la plupart des autres vaisseaux spatiaux. L’observatoire mesure 1,2 mètre (4 pieds) de diamètre, sans compter les ailes solaires qui sont repliées pour le lancement et ne pèsent que 800 livres (362 kilogrammes). La NASA dit que c’est quelque part entre la taille d’un réfrigérateur et une laveuse et une sécheuse empilées. Quatre caméras à grand angle sont entourées d’un pare-soleil, afin de garder la lumière parasite à l’extérieur tout en surveillant les baisses de luminosité des étoiles cibles. Des creux répétés indiqueraient une planète passant devant son étoile.
ORBIT: Tess visera une orbite allongée unique qui passe à moins de 45 000 miles de la Terre à une extrémité et aussi loin que l’orbite de la lune à l’autre bout. La NASA insiste sur le fait qu’il n’y a aucune chance que Tess frappe d’autres satellites ou se heurte à la lune, qui ne devrait jamais être nulle part. La gravité lunaire gardera le vaisseau spatial stabilisé dans cette orbite pour les décennies à venir, sans besoin de carburant. Il faudra deux semaines à Tess pour entourer la Terre.
JOB: Tess va scanner presque tout le ciel au cours de sa mission de 337 millions de dollars, fixant des centaines de milliers, voire des millions de petites étoiles naines rouges. Les scientifiques s’attendent à découvrir des milliers de planètes qui, avec le temps, feront l’objet d’un examen plus approfondi par de puissants télescopes dans l’espace et sur Terre. C’est pourquoi la NASA, le Massachusetts Institute of Technology et d’autres collaborateurs ciblent des étoiles à des centaines ou, au plus, à des milliers d’années-lumière: cela rendra les recherches détaillées encore plus faciles. Le pionnier de la NASA, le télescope spatial Kepler, a passé neuf ans à se concentrer sur des étoiles beaucoup plus faibles et plus lointaines et a découvert près des trois quarts des 3 700 exoplanètes confirmées à ce jour. Avec Tess, «notre recensement planétaire va se rapprocher» de nous, a déclaré dimanche la chercheuse du MIT, Jenn Burt. Le fabricant de satellites Orbital ATK, Robert Lockwood, a déclaré qu’il s’attend à ce que Tess emmène la découverte d’exoplanètes à un tout autre niveau.
VIE ÉTRANGÈRE: Tess n’a aucun instrument capable de détecter la vie. Son travail consiste à trouver et à caractériser les planètes qui deviendront les cibles principales des futurs télescopes. “En regardant une telle partie du ciel, ce genre d’immobilier stellaire, nous ouvrons la possibilité de choisir les meilleures étoiles pour faire de la science de suivi”, a déclaré Burt. Une fois lancé en 2020, le télescope spatial James Webb de la NASA sondera les atmosphères de ces planètes pour d’éventuelles traces de vie. Des télescopes géants, encore en construction ou sur le tableau de tirage, donneront également un coup de main.
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