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L’astronaute qui a regardé le 11 septembre se dérouler depuis l’espace raconte l’expérience 20 ans plus tard

by Nouvelles

Frank Culbertson était à 230 miles de la surface de la Terre le 11 septembre 2001 – le seul astronaute américain dans l’espace alors qu’un groupe de terroristes attaquait les institutions américaines.

Il s’agissait de son troisième voyage dans l’espace, ayant également participé à des missions de la navette spatiale en 1990 et 1993, mais cette fois, il était le commandant de mission de l’Expédition 3 vers la Station spatiale internationale, à la tête de deux cosmonautes russes lors du voyage.

Lui et l’équipage étaient dans l’espace depuis 30 jours ce mardi matin du 11 septembre et c’était à Culbertson de procéder à leur examen médical et de rapporter les résultats à un médecin au sol.

Culbertson a pensé qu’il rapporterait simplement les résultats au Dr Steve Hart, rattraperait son ami et raccrocherait le téléphone.

Mais il a fallu un certain temps à Hart pour répondre, et quand il l’a fait, Hart a dit à son ami: “Eh bien Frank, nous ne passons pas une très bonne journée ici sur Terre.”

C’est alors qu’il a découvert que deux avions avaient heurté les tours jumelles dans le sud de Manhattan et qu’un troisième avait heurté le Pentagone.

Pendant qu’ils parlaient, la nouvelle a éclaté qu’un quatrième avion s’était écrasé en Pennsylvanie, après que des passagers aient maîtrisé leurs ravisseurs et empêché les terroristes de s’écraser sur le bâtiment du Capitole.

Culbertson s’est ensuite dirigé vers une fenêtre et a regardé la deuxième tour s’effondrer dans un nuage de fumée.

C’était une expérience que Culbertson, maintenant âgé de 72 ans, a déclaré qu’il n’oublierait jamais en racontant les événements de ce jour fatidique lors d’une récente discussion avec Rich Cooper, vice-président des communications de la Space Foundation et co-animateur de son Balado de Space4U.

Frank L. Culbertson, maintenant âgé de 72 ans, était le seul Américain à avoir assisté aux événements du 11 septembre depuis l’espace

Culbertson et son équipage ont pris cette image de l'ISS montrant la fumée et les débris des tours jumelles voyageant au-dessus du sud de Manhattan et sur Long Island

Culbertson et son équipage ont pris cette image de l’ISS montrant la fumée et les débris des tours jumelles voyageant au-dessus du sud de Manhattan et sur Long Island

Le voyage a commencé comme n’importe quel autre, a déclaré Culbertson à Cooper.

“Le 10 était juste une journée normale”, a-t-il déclaré. «Nous nous préparions à recevoir un nouveau module, et nous avons donc parcouru la liste de contrôle pour cela et nous sommes assurés que tout était prêt sur la station pour cela.

Il a dit qu’ils “ont suivi nos routines normales, vous savez, ont effectué des expériences et ont établi des communications avec le sol”.

Le lendemain, a-t-il dit, il a dû s’occuper de l’entretien, puis procéder à des examens médicaux de tout l’équipage, comme ils le faisaient tous les 30 jours.

“J’étais essentiellement le médecin de l’air”, a noté Culbertson, “le commandant et le médecin de l’air, mais mon père était médecin, donc je pense que cela le justifiait.”

Culbertson était censé appeler au sol sur une ligne sécurisée et cryptée, car les informations médicales sont privées, pour parler au médecin sur le terrain, le Dr Steve Hart.

“Et j’ai appelé le sol et ils m’ont finalement connecté à lui et j’ai dit” Hé Steve, comment ça va? ” Et vous savez, [I was] prêt à lui donner l’information et à le rattraper.

Mais parce que Hart était un “bon ami”, a déclaré Culbertson, il lui a dit: “Eh bien Frank, nous ne passons pas une très bonne journée ici sur Terre.”

Au début, Culbertson a dit qu’il supposait qu’il y avait eu un accident ou qu’un des membres de sa famille était malade. Il ne s’attendait pas à ce que Hart lui dise que deux avions détournés ont frappé les tours jumelles et qu’un troisième a percuté le Pentagone.

Pendant qu’ils parlaient, la nouvelle a éclaté qu’un quatrième avion s’était écrasé en Pennsylvanie.

À bord de cet avion, United Airlines Flight 93, les passagers ont réussi à maîtriser leurs ravisseurs, l’empêchant de s’écraser sur le Capitole.

Mais même lorsque la nouvelle a éclaté, Culbertson a déclaré qu’il avait du mal à la traiter.

“L’autre chose étrange, c’est que j’étais à mi-chemin de The Sum of all Fears de Tom Clancy sur un livre audio – un livre fabuleux”, a-t-il déclaré. « Je pensais que je suis dans un livre ? Est-ce un film ? Je veux dire, est-ce réel ? Et juste des pensées fugaces, et pendant qu’il le décrit, et vous savez, j’ai posé quelques questions, j’appelle mes coéquipiers pour savoir où nous parlions dans le laboratoire.

“Ils avaient besoin d’entendre ce qui se passait”, a-t-il déclaré. «Et bien sûr, ils étaient très inquiets et très sérieux.

“La Russie a été attaquée par des terroristes à plusieurs reprises au cours des deux années précédentes”, a-t-il déclaré à Cooper, notant que 94 Russes sont morts au World Trade Center ce jour-là. “Et nous n’avions aucune idée de l’ampleur de cette attaque, du nombre de pays susceptibles d’être impliqués.”

Culbertson essayait de signaler l'évaluation médicale de son équipage à un médecin au sol ce matin-là, lorsque le médecin lui a dit que des avions avaient heurté les tours jumelles et un autre le Pentagone.

Culbertson essayait de signaler l’évaluation médicale de son équipage à un médecin au sol ce matin-là, lorsque le médecin lui a dit que des avions avaient heurté les tours jumelles et un autre le Pentagone.

Il a regardé à 230 milles au-dessus de la terre alors que la deuxième tour s'effondrait

Il a regardé à 230 milles au-dessus de la terre alors que la deuxième tour s’effondrait

Les trois astronautes ont vite compris qu’ils étaient en orbite au-dessus du Canada et que New York serait bientôt visible.

À ce moment-là, a déclaré Culbertson, il s’est précipité dans l’une des chambres “et je vois clairement la fumée s’élever de New York, au-dessus de Long Island, au-dessus de l’Atlantique”.

Cela facilitait le zoom avec son appareil photo, a-t-il déclaré, « et alors que je zoomais sur une grosse tache grise enveloppant le sud de Manhattan, et il s’est avéré que j’ai découvert plus tard que ce que je voyais était la deuxième tour qui s’effondrait.

«Pour moi, ce n’étaient que des explosions. Et encore une fois, vous êtes à 230 miles au-dessus de la Terre et vous voyagez à cinq miles par seconde, donc ça s’en va assez rapidement, et je suis resté concentré sur ça aussi longtemps que j’ai pu.

“J’ai fait quelques commentaires et dit quelques mots sur le fait de traduire ces personnes en justice et à quel point cela m’a fait mal de voir mon pays attaqué.”

Mais bientôt, l’image s’est évanouie – pour revenir 90 minutes plus tard, alors que l’ISS terminait son orbite autour de la Terre. Les astronautes ont utilisé ce temps pour installer plus de caméras vidéo et fixes.

La deuxième fois, a déclaré Culbertson, ils ont vu de la fumée émanant du Pentagone.

Ce qu’ils n’ont pas vu, cependant, c’est la plupart des avions qui forment généralement une “toile d’araignée au-dessus des États-Unis”.

Il a vu un avion voler à travers le pays, a-t-il dit, qu’il a d’abord pensé être Air Force One essayant de mettre le président en sécurité.

Il pense maintenant, cependant, qu’il s’agissait d’un «poste de commandement aéroporté» et que d’autres avions ce jour-là devaient provenir des centres nationaux d’opérations aéroportées.

Le lendemain, Culbertson a écrit une lettre à ses compatriotes, que la NASA a ensuite publiée.

“C’est horrible de voir de la fumée s’échapper des blessures dans votre propre pays d’un point de vue aussi fantastique”, a-t-il écrit. “La dichotomie d’être sur un vaisseau spatial dédié à l’amélioration de la vie sur Terre et de regarder la vie détruite par des actes aussi délibérés et terribles secoue la psyché, peu importe qui vous êtes.”

Il a déclaré: “Il est difficile de décrire ce que cela fait d’être le seul Américain complètement hors de la planète à un moment comme celui-ci. Le sentiment que je devrais être là avec vous tous, faire face à cela, aider d’une manière ou d’une autre, est accablant.

Culbertson a décrit la fumée comme

Culbertson a décrit la fumée comme “une grosse goutte grise enveloppant le sud de Manhattan”

Dans les jours qui ont suivi, Culbertson et son équipage ont continué à recevoir des mises à jour sporadiques du sol – dont une le 12 septembre selon laquelle Chic Burlingame, avec qui Culbertson a fréquenté l’Académie navale, avait été le pilote du vol 77 d’American Airlines, qui a percuté le Pentagone.

“Nous avons joué de la batterie et du corps de clairons ensemble”, écrivait Culbertson à l’époque. “Nous essayions tous les deux de piloter la F4 Phantom en même temps, et nous nous connaissions depuis 1967. C’est donc devenu très personnel.”

Il a répondu en jouant l’appel du clairon Taps – qui marque la fin de la journée pour le personnel militaire américain – sur une trompette dans un hommage poignant à son ami.

Pendant ce temps, de retour sur Terre, de nombreux Américains ne savaient pas ce qui pourrait arriver ensuite, alors Don Pettit, qui soutenait l’Expédition 3 depuis le sol, lui a envoyé un e-mail sur le potentiel d’une attaque de missiles balistiques sur l’ISS.

“Il m’a envoyé un e-mail et m’a dit:” Hé Frank, je veux juste que tu saches que j’ai fait les calculs et qu’ils pourraient en fait te frapper avec un missile Scud s’ils avaient de la chance, car ils peuvent atteindre cette altitude. Ce n’est pas le cas. guidés, mais vous savez, ils pourraient avoir de la chance. »

« Et j’ai dit : « Merci pour ça Don. Merci beaucoup pour ça. » Je lui en ai fait du chagrin à mon retour.

L’expédition s’est terminée le 15 décembre, laissant les trois astronautes à bord pour découvrir une toute nouvelle Terre.

“J’y étais préparé”, a déclaré Culbertson à Cooper. “Je veux dire que les gens m’ont envoyé des photos et des descriptions de ce qui s’est passé dans les jours et les semaines qui ont suivi, et quels changements ont été apportés à la sécurité et aux aéroports, etc. et comment beaucoup de choses n’étaient tout simplement plus accessibles.”

Pourtant, il a déclaré: “ Nous sommes revenus dans un monde différent, car nous nous sommes réacclimatés et vous savez, nous avons dû voyager à travers le pays, dans le monde entier pour l’après-vol ou pour faire nos affaires ou aller n’importe où, nous l’avons vu clairement .

« Donc, pour nous, ce fut un grand changement. »

Après avoir appris que son ami Chic Burlingame est mort dans les attentats, Culbertson a joué Taps en hommage

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Pendant ce temps, au sol, les habitants du Lower Manhattan devaient se couvrir le visage pour se protéger de la fumée provenant de l'effondrement de la Twin Tower.

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Aman recouvert de poussière et de débris de l'effondrement de la tour sud du World Trade Center a toussé près de l'hôtel de ville

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Deux décennies plus tard, les talibans ont repris le contrôle de l’Afghanistan, après que le président Joe Biden a ordonné le retrait rapide des troupes américaines du pays.

“Les événements de la semaine dernière en Afghanistan nous rappellent à quel point la paix peut être fragile et à quel point notre nation, notre civilisation et notre constance peuvent être fragiles si nous ne maintenons pas la sécurité comme nous le devrions”, a déclaré Culbertson à la fin du podcast.

« Donc, je m’inquiète de savoir où vont les choses en ce moment et si quelque chose d’autre va se passer.

“Nous devons valoriser ces libertés, ainsi que notre sécurité et faire attention à l’évolution des choses dans le monde”, a-t-il déclaré.

« De la même manière, lorsque vous accomplissez de grandes choses ensemble en tant que partenaires internationaux, cela renforce tous les pays impliqués et donne le bon exemple de la façon dont les gens devraient se comporter.

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