L’ancienne star des Gamecocks, Justin Smoak, embrasse le départ du baseball au Japon | Caroline du Sud

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CHARLESTON – Après 196 circuits, 570 points produits et près de 1300 matchs de ligues majeures, Justin Smoak peut encore apporter beaucoup au baseball.

S’il est à l’autre bout du monde en le faisant, eh bien, c’est là que le jeu l’a emmené.

«Je ne sais pas si le japonais fera jamais partie de ma langue», a déclaré Smoak, le twang brutal de plein air toujours dans sa voix après cinq arrêts de la Major League Baseball au cours des 11 dernières années. «Nous allons découvrir quelques trucs. Ce sera définitivement une expérience.

Smoak jouera cette saison avec les Yomiuri Giants de Tokyo après avoir signé un contrat d’une valeur de plus de 6 millions de dollars. Le joueur de 34 ans qui a aidé à remporter un championnat d’État à la Stratford High School, puis est devenu le leader de carrière de la Caroline du Sud dans les circuits et les RBI de 2006-08, espère dépasser les protocoles COVID et arriver au Japon pour l’entraînement de printemps le mois prochain, avec sa famille à la remorque.

“Environ une semaine après la fin de la saison, mon agent a mentionné que cela pourrait être une opportunité”, a déclaré Smoak. «Ma première pensée a été: ‘Il n’y a aucun moyen que je n’y pense jamais.’ Nous avons progressé et cela est arrivé au point où il y avait des équipes intéressées ici, mais cela n’allait certainement pas être un bon marché d’agents libres.

«Cela est arrivé il y a environ deux à trois semaines, et j’ai dû m’asseoir et commencer à réfléchir sérieusement à certaines choses. Et nous voici.”

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Smoak, sa femme Kristin et leurs deux filles, âgées de 2 et 6 ans, allaient partir jeudi, mais la pandémie a forcé un décrochage. La famille ne peut même pas demander de visa avant le 31 janvier, il se peut donc que ce soit la mi-février avant de pouvoir monter dans un avion, puis ils doivent se mettre en quarantaine pendant deux semaines après leur arrivée.

La saison est à peu près comme celle de la MLB, avec un début mars / avril et une fin en octobre, bien que ce soit un calendrier de 146 matchs au Japon au lieu des 162 États-Unis. Smoak a gardé la forme à la maison et a utilisé les cages de frappeurs de la Citadelle pendant l’intersaison avant de partir.

Ce ne sera pas la première fois que Smoak joue dans sa future maison. Il était avec Seattle lorsque les Mariners ont ouvert la saison 2012 avec une série de deux matchs contre Oakland dans le Tokyo Dome.

Il a effectué le nettoyage derrière Ichiro Suzuki et a réussi un circuit dans le deuxième match.

Maintenant, il essaiera de le faire plus souvent qu’autrement en 73 matchs à domicile et 73 autres dans la Ligue centrale.

“Ils s’occupent de votre voyage et de tout le reste, avec le logement, les voyages, la nourriture …”, a déclaré Smoak. «Ce sera un changement de rythme et nous l’adopterons.»

Smoak a fait une figure légendaire à l’USC avant même de faire son premier swing. Un pilon 6-4 qui a refusé un 16e– choix de repêchage pour venir à l’école, il a joué pour la première fois et le marqueur de longue date de l’USC a fait remarquer: «Ce garçon vient de regards comme un joueur de baseball.

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Ses at-bats sont devenus incontournables, Smoak battant 62 circuits et conduisant en 207 au cours de sa carrière de trois ans. Ceux-ci l’ont transformé en choix n ° 11 du repêchage de 2008 et Smoak s’est dirigé vers les ligues mineures.

Il a fait ses débuts en 2010 pour les Texas Rangers et a été échangé au milieu de l’année à Seattle, où il a joué jusqu’en 2014. À sa libération, il a été signé par Toronto, et c’est là qu’il a connu sa meilleure séquence et sa meilleure saison, réussissant 38 dingers. et 90 points produits en 2017 tout en remportant sa seule apparition All-Star.

Smoak a disputé 33 matchs avec Milwaukee l’an dernier et trois avec San Francisco, et a passé l’intersaison à faire ce qu’il fait habituellement: s’entraîner, chasser et pêcher. Comme il l’a dit, le marché des agents libres ne débordait pas d’offres, alors quand le Japon est arrivé, il a écouté.

“J’aurai mon propre interprète, et comme un concierge personnel là-bas qui s’occupera à peu près de tout”, a déclaré Smoak. «Ma femme a plongé dans tout. Il y a un trajet de 30 minutes pour Disney World et notre fille aînée peut participer à différents programmes et activités scolaires. »

Le seul regret qu’il a à propos de la prochaine étape de sa carrière de baseball est d’abandonner la pêche dans le Lowcountry, car c’était incroyable cette saison.

Mais une autre saison incroyable pourrait vous attendre à l’étranger.

Suivez David Cloninger sur Twitter @DCPandC.

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