La reprise de l’emploi aux États-Unis envoie un signal belliciste

Les données économiques récentes fournissent une justification accablante, s’il en fallait davantage, que la Réserve fédérale devrait poursuivre ou même accélérer ses plans de resserrement de la politique monétaire. L’inflation américaine, telle que mesurée par l’indice des prix à la consommation, a atteint son plus haut niveau depuis 40 ans en décembre, passant de 6,8 % en novembre à 7 pour cent. C’est le taux d’augmentation le plus rapide depuis le soi-disant choc Volcker en 1980, lorsque Paul Volcker, alors président de la Fed, a augmenté les taux d’intérêt et poussé l’économie américaine dans une profonde récession pour tenter de maîtriser l’inflation.

Pourtant, alors que les données sur les prix sont alléchantes, ce sont les statistiques du marché du travail, publiées la semaine dernière, qui fournissent une justification peut-être encore plus forte pour une politique monétaire plus stricte. Bien que certains sondages auprès des entreprises manufacturières montrent que les goulots d’étranglement s’atténuent, les pressions sur les coûts deviennent plus visibles sur le marché du travail. Cela risque de créer le type d’inflation auto-entretenue, entraînée par les attentes d’augmentation des prix, qui a conduit Volcker à prendre des mesures aussi drastiques il y a plus de quatre décennies.

Bien que le rythme de croissance de l’emploi ait ralenti en décembre, le marché du travail semble toujours tendu. Principalement, la croissance annuelle des salaires s’est accélérée pour atteindre 4,7 %, ne parvenant pas à suivre le rythme des prix mais toujours au-dessus de la norme d’avant la pandémie. Alors que la croissance de l’emploi était en baisse – les États-Unis n’ont créé que 199 000 emplois – cela semble être dû au fait que les entreprises ont eu du mal à trouver des travailleurs : le taux de chômage est tombé à 3,9 %, légèrement au-dessus du taux de février 2020.

Ce départ des travailleurs du marché du travail signifie que si les données sur l’inflation et les salaires indiquent que les États-Unis pourraient être très proches de ce que les économistes appellent le plein emploi, il y a encore 3,6 millions de travailleurs de moins aux États-Unis qu’avant la pandémie. Jay Powell, l’actuel président de la Fed, affirme que cela ne devrait pas être un obstacle à la poursuite du resserrement. Dans son témoignage lors de son audience de confirmation au Sénat cette semaine, il a déclaré que ces travailleurs seront mieux servis par une expansion prolongée et un resserrement progressif. Si la banque centrale prend encore plus de retard sur la courbe d’inflation, elle augmentera fortement ses taux, comme l’a fait Volcker, provoquant une récession.

On ne sait pas exactement ce que la Fed peut vraiment faire pour ces travailleurs pour le moment. Une «économie à haute pression», comme l’ont suggéré le président Joe Biden et la Fed, génère une croissance des salaires et encourage les travailleurs à rechercher de meilleures options – les taux de démission, la proportion de travailleurs quittant volontairement leur emploi, ont augmenté. En effet, si la croissance des salaires se maintient, elle pourrait commencer à compenser une quarantaine d’années de stagnation. Cela signifie que les travailleurs qui sont partis, cependant, ne l’ont probablement pas fait parce que la demande est insuffisante.

C’est pourquoi le retour des chômeurs nécessitera davantage de réformes structurelles. Certains travailleurs sont absents car la pandémie n’est pas terminée. Les fermetures d’écoles et les absences liées au coronavirus dans les garderies signifient que les parents doivent souvent rester à la maison. D’autres peuvent être préoccupés par l’infection dans les lieux de travail en face-à-face ou par le fait que des emplois pourraient à nouveau disparaître avec une autre vague d’infections.

D’autres problèmes sont plus profonds. La participation au marché du travail a chuté au cours des dernières décennies – et beaucoup plus rapidement que ne pourraient l’expliquer les seuls « baby-boomers » prenant leur retraite. En effet, le taux d’activité des femmes américaines est désormais inférieur à celui des femmes japonaises, grâce davantage aux réformes réussies de l’ancien premier ministre japonais Shinzo Abe qu’à la politique monétaire ultra accommodante du pays. La Fed a fait sa part pour assurer une forte reprise, il est grand temps que les membres du Congrès américain fassent de même.

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