La NASA va lancer la première sonde spatiale pour étudier les astéroïdes troyens de Jupiter

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(Reuters) – La NASA devrait lancer samedi une mission unique en son genre, baptisée Lucy, pour étudier les astéroïdes troyens de Jupiter, deux grands amas de roches spatiales qui, selon les scientifiques, sont des restes de matériaux primordiaux qui ont formé les planètes extérieures du système solaire .

La sonde spatiale, emballée à l’intérieur d’une capsule cargo spéciale, doit décoller de la base aérienne de Cap Canaveral en Floride à 5 h 34 HAE (09 h 34 GMT), transportée en altitude par une fusée Atlas V de United Launch Alliance (UAL), un coentreprise de Boeing Co et Lockheed Martin Corp.

Si tout se passe comme prévu, Lucy sera projetée dans l’espace pour une expédition de 12 ans pour étudier un nombre record d’astéroïdes. Ce sera le premier à explorer les chevaux de Troie, des milliers d’objets rocheux en orbite autour du soleil en deux essaims – l’un devant la planète gazeuse géante Jupiter et l’autre derrière elle.

On pense que les plus grands astéroïdes troyens connus, du nom des guerriers de la mythologie grecque, mesurent jusqu’à 225 kilomètres (140 miles) de diamètre.

Les scientifiques espèrent que le survol rapproché de Lucy de sept chevaux de Troie fournira de nouveaux indices sur la façon dont les planètes du système solaire se sont formées il y a environ 4,5 milliards d’années et sur ce qui a façonné leur configuration actuelle.

Considérés comme riches en composés carbonés, les astéroïdes pourraient même fournir de nouvelles informations sur l’origine des matières organiques et de la vie sur Terre, a déclaré la NASA.

“Les astéroïdes troyens sont des vestiges des premiers jours de notre système solaire, en fait les fossiles de la formation des planètes”, a déclaré le chercheur principal de la mission Harold Levison du Southwest Research Institute à Boulder, Colorado, cité par la NASA.

Aucune autre mission scientifique n’a été conçue pour visiter autant d’objets différents en orbite autour du soleil dans l’histoire de l’exploration spatiale, a déclaré la NASA.

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En plus des chevaux de Troie, Lucy survolera un astéroïde dans la principale ceinture d’astéroïdes du système solaire, appelée DonaldJohanson en l’honneur du principal découvreur de l’ancêtre humain fossilisé connu sous le nom de Lucy, dont la mission de la NASA tire son nom. Le fossile de Lucy, déterré en Éthiopie en 1974, a à son tour été nommé d’après le tube des Beatles “Lucy in the Sky with Diamonds”.

Lucy la sonde astéroïde fera l’histoire des vols spatiaux d’une autre manière. Suivant un itinéraire qui revient trois fois vers la Terre pour les aides gravitationnelles, ce sera le premier vaisseau spatial à revenir à proximité de la Terre depuis le système solaire externe, selon la NASA.

La sonde utilisera des propulseurs de fusée pour manœuvrer dans l’espace et deux panneaux solaires arrondis, chacun de la largeur d’un bus scolaire, pour recharger les batteries qui alimenteront les instruments contenus dans le corps central beaucoup plus petit du vaisseau spatial.

(Reportage de Steve Gorman à Los Angeles, édité par Rosalba O’Brien)

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