La capitale de l'Arkansas élit un maire noir pour la première fois

Un dirigeant de secteur bancaire et ancien commissaire des routes a remporté mardi le second tour pour le maire de Little Rock, devenant ainsi le premier Afro-Américain élu à diriger la capitale de l'Arkansas six décennies après avoir été au centre d'une crise de déségrégation scolaire.

Frank Scott, 35 ans, a battu Baker Kurrus lors du second tour pour occuper le siège non partisan. Il succédera au maire sortant Mark Stodola, qui a annoncé plus tôt cette année qu'il ne se représenterait pas.

Scott a été conseiller de l'ancien gouverneur Mike Beebe et membre de la commission des routes de l'État, et il a rassemblé une coalition transcendant les frontières raciales et politiques. Parmi ses partisans, on comptait des législateurs d'État démocrates de la région et d'éminents républicains tels que Will Rockefeller, petit-fils du premier gouverneur républicain de l'Arkansas depuis la Reconstruction. Il a également été approuvé par le sénateur du New Jersey, Cory Booker, un démocrate qui envisage de briguer la présidence en 2020.

Scott avait déclaré qu'il ne courait pas pour devenir le premier maire noir élu de Little Rock, mais qu'il avait cherché à combler certaines des plus grandes divisions de la ville: la race, les revenus et la géographie.

"Si vous pensez qu'il est temps d'unifier cette ville, faisons-le", a déclaré Scott à ses partisans mardi soir.

Little Rock a eu deux maires noirs, mais ils ont été élus administrateurs de la ville choisis par les autres membres du conseil et non par les électeurs. Certains électeurs ont dit mardi espérer que Scott enverrait un message sur Little Rock.

"Je pensais que cela aiderait peut-être les relations raciales dans notre ville, ce qui n’est pas très bon pour le moment", a déclaré Mary Leckie, une retraitée blanche âgée de 73 ans qui a voté pour Scott.

L'élection de Scott intervient alors que la race reste une ligne de démarcation à Little Rock, longtemps après que neuf étudiants noirs aient été escortés devant une foule blanche et en colère à l'école secondaire Little Rock Central High School, en 1957. Le service de police de la ville a été interrogé sur " no-knock "warrants. L'État a repris le district scolaire de Little Rock il y a trois ans et les dirigeants de la communauté ont comparé la prise de contrôle aux efforts déployés par le gouverneur Orval Faubus pour bloquer l'intégration.

Kurrus, avocat et homme d'affaires âgé de 64 ans, avait été nommé surintendant du district après la prise de contrôle. Son contrat n'a pas été renouvelé après s'être opposé à l'expansion d'écoles à charte dans le district, une initiative qui a rallié les législateurs démocrates et les dirigeants communautaires à sa défense. Kurrus, qui est blanc, avait également appelé l'unification de la ville l'un de ses objectifs dans la campagne.

"Ne cédons pas aux choses qui nous divisent. Rassemblons-nous, travaillons fort et faisons de cet endroit un meilleur", a déclaré Kurrus à ses partisans après avoir concédé la course.

L'élection de Scott en fait le responsable noir le plus en vue dans un État qui n'a pas élu d'afro-américain au Congrès ou à un poste dans tout l'État depuis la Reconstruction. Les Noirs représentent environ 42% de la population de la ville, contre près de 16% à l'échelle de l'État.

Scott et Kurrus se sont qualifiés pour le second tour le mois dernier après avoir remporté une pluralité de voix dans une course à cinq, mais quelques points de pourcentage sur les 40% nécessaires pour remporter la victoire. Scott et Kurrus avaient tous deux promis de changer. Stodola, le maire sortant, a été élu maire pour la première fois en 2006.

"Ce n'est pas un truc noir ou blanc avec moi", a déclaré Lula Binns, un retraité noir de 75 ans qui a voté pour Scott. "Il est temps de retrouver du sang plus jeune."

L'élection de Scott intervient après une année au cours de laquelle des Afro-Américains ont réalisé des gains ailleurs en Arkansas. Le comté de Pulaski, où se trouve Little Rock, a élu cette année son premier shérif et greffier noir. Plusieurs autres villes de l'Arkansas ont également élu leur premier maire noir cette année.

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