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George Wein, dont le Newport Jazz Festival a inspiré les festivals de musique moderne, décède à 95 ans

by Nouvelles

George Wein crée le Newport Jazz Festival en 1954 à la demande des riches mécènes de son club de jazz de Boston. Mais de la façon dont Wein l’a vu, le festival n’était pas seulement un divertissement de week-end décontracté pour les résidents de la communauté Tony Rhode Island – c’était un paradis pour les mélomanes partageant les mêmes idées, un lieu de rencontre avec la musique la plus inventive du jour. .

“Le plein air a créé ce sentiment”, a-t-il dit dans une interview en 2015. “Et les festivals, à ce jour, même s’il ne s’agit pas de festivals de jazz, c’est l’attrait. Ils sont un lieu de rencontre pour les gens.”
Des festivals de Woodstock à Coachella ont suivi l’exemple du festival de jazz de Wein. Avant que les têtes d’affiche n’incluent des stars du rap et des groupes de rock, Wein a recruté des gens comme Miles Davis, Duke Ellington et Louis Armstrong. Il a supervisé le festival – et plusieurs autres – pendant des décennies, refusant de ralentir jusqu’à ses 90 ans.

“Je dis toujours que j’aime le jazz de ‘J’ à ‘Z'”, a-t-il déclaré dans l’interview de 2015. Son amour du genre et de ses musiciens allait définir sa vie.

Wein, qui a reçu un Grammy honorifique en 2015 pour avoir été le pionnier du concept de festivals de musique, est décédé cette semaine, porte-parole de la famille Carolyn McNair confirmé. Il avait 95 ans.

“Si vous êtes allé à un festival de musique, vous avez ressenti l’influence de George Wein”, a déclaré Jay Sweet, producteur exécutif des Newport Jazz and Folk Festivals, dans une déclaration à CNN.

Une vie définie par le jazz

La carrière musicale de Wein a commencé quand il était tout petit dans les années 1930, chantant des standards à la radio tandis que sa mère l’accompagnait au piano. Enfant, il s’est formé au piano classique, ce qu’il aimait assez jusqu’à ce que son frère aîné rapporte à la maison un disque de Louis Armstrong. Son affinité immédiate pour ces premiers disques de jazz a marqué le cours de sa vie, a-t-il déclaré Hamilton College dans un 2001 interview pour ses archives jazz.

Au moment où il était au collège, le jeune Wein avait formé un groupe de jazz qui se produisait dans des bars miteux du Massachusetts. Lui et ses collègues jeunes musiciens, dont la plupart n’étaient pas en âge de boire dans les établissements où ils jouaient, ont été payés de maigres sommes pour leurs performances, a-t-il déclaré dans l’interview du Hamilton College. Les expériences qu’il a eues en tant que pianiste adolescent ont été formatrices, même si leurs performances enregistraient parfois des bagarres dans les bars.

En 1944, Wein a rejoint l’armée américaine en tant qu’ingénieur de combat, et il a joué du piano pour échapper à la punition – les danses des officiers avaient toujours besoin d’un pianiste, a-t-il déclaré.

“Jouer du piano avait ses avantages”, a-t-il déclaré dans l’interview du Hamilton College.

Jouer de la musique dans l’armée était une “grâce salvatrice” pour Wein, mais lorsque la Seconde Guerre mondiale a pris fin et qu’il a obtenu son diplôme de l’Université de Boston, il a réalisé que jouer de la musique professionnellement ne serait pas épanouissant. Il avait connu tant de musiciens qui maîtrisaient leur métier mais dont la vie s’est effondrée hors de la scène, a-t-il déclaré.

“Je pense qu’en les voyant boire dans leur chambre la nuit, vous savez, et si seuls et si loin de ça, j’ai dit : ‘Je ne suis pas sûr que ce soit la vie que je veux vraiment, même si j’aime jouer et je aime la musique », a-t-il déclaré dans l’interview du Hamilton College.

Abandonner complètement le jazz n’a jamais été une option, cependant, en 1950, avec les fonds limités qu’il avait économisés en allant à l’université grâce au GI Bill, Wein a ouvert le club de jazz Storyville à Boston. Il a réservé des artistes dont il aimait la musique – et beaucoup de ces artistes sont devenus les plus grandes stars du genre.

« J’étais intéressé à jouer autant de grands du jazz que possible », a-t-il déclaré dans un entretien de 2008 avec le journaliste Marc Myers du blog JazzWax. “Je n’ai pas vraiment regardé les résultats au box-office.”

Storyville atteint à peine le seuil de rentabilité chaque semaine, mais il attire une clientèle estimée, dont Elaine Lorillard. La riche mondaine a approché Wein pour amener le jazz dans son quartier chic de Newport, Rhode Island. Wein ne savait pas grand-chose sur l’organisation de concerts pouvant accueillir autant d’invités que quelques dizaines de clients de club, mais il a accepté.

“Je l’ai vu comme une opportunité de promouvoir le jazz à grande échelle et d’exposer des personnes de tous âges à cette grande musique”, a-t-il dit JazzWax en 2008. “Pour la première fois, les gens qui n’allaient pas dans les clubs ou ne pouvaient pas entrer parce qu’ils étaient trop jeunes pouvaient maintenant voir et entendre la musique et les musiciens en direct, à l’extérieur, dans un cadre détendu et décontracté. “
George Wein (à droite) rit avec Louis Armstrong (au centre) et le trompettiste Bobby Hackett au Newport Jazz Festival de 1970.
Vin a dit qu’il avait emprunté des idées “des jours médiévaux des festivals”, mais son premier Newport Jazz Festival en 1954 est devenu le modèle des futurs festivals de musique, avec son cadre extérieur, sa gamme de musiciens et sa mise en scène estivale annuelle.

Les futures éditions du festival de jazz comprenaient des performances de Miles Davis, Duke Ellington – qui a enregistré un album live au festival en 1956 – et Billie Holiday, entre autres. Holiday et Ella Fitzgerald sortiront également un album ensemble, enregistré en direct au festival de 1957, avant la mort de Holiday. Les actes ultérieurs comprenaient Frank Sinatra, Tony Bennett et Chick Corea.

En 1959 – la même année où il épousa la biochimiste noire Joyce Alexander – Wein lança le Newport Folk Festival, qui a accueilli des artistes aussi disparates que Joan Baez, les Pixies et Dolly Parton. Bien qu’il ait depuis été élargi pour inclure des artistes country et indie rock, au festival de 1965, Bob Dylan a choqué les folks dévoués lorsqu’il a commencé à gémir sur une guitare électrique. Comme Wein l’a écrit dans son autobiographie de 2004, le moment a inauguré une nouvelle ère du genre : « Le rock and roll n’était plus un tabou ; si Dylan pouvait franchir cette ligne, [folk fans].”
George Wein pose dans son appartement de New York en 2004.
Au cours des décennies qui ont suivi, Wein a aidé à créer plusieurs autres festivals de musique, comme le New Orleans Jazz & Heritage Festival et le Essence Music Festival, à travers sa compagnie Festival Productions. Et bien qu’il ait finalement cédé les rênes du Newport Jazz Festival à des organisateurs plus jeunes, il est resté un élément clé des opérations du festival. Son successeur en tant que directeur artistique, Christian McBride, l’a qualifié de “phare pour toute personne qui dirige un grand festival”.

Sweet, le producteur exécutif des festivals de Newport, a déclaré que Wein était l’incarnation d’un “imprésario”.

“C’était une icône, un franc-tireur, un artiste, un militant, un philanthrope, un mentor, une inspiration et surtout mon ami”, a déclaré Sweet. “Il a laissé un héritage sans égal et c’est maintenant notre travail de continuer à le faire grandir.”

Wein n’a guère ralenti au fil des ans. À la mort de Joyce en 2005, Wein a créé un prix en son nom, le Joyce Alexander Wein Artist Prize, qui récompense 50 000 $ à des artistes noirs innovants par le biais du Studio Museum Harlem. En 2013, à 88 ans, il a donné un concert au Lincoln Center de New York avec un casting de “Newport All-Stars”. Dans un déclaration à venir de la performance, Wein a déclaré que “le jazz, c’est la vie!” — un sentiment approprié pour un homme qui a consacré presque toute sa vie au genre.

“Le jazz a été toute ma vie”, a-t-il déclaré dans le communiqué de 2013. “Cela signifie tout. J’ai tellement appris du jazz qu’il m’a affecté depuis ce jour jusqu’à aujourd’hui – c’est long pour être influencé par une grande musique.”

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