Enlever les cellules «zombies» décourage la maladie d'Alzheimer chez la souris

Selon une étude publiée mercredi qui éliminerait les cellules mortes mais toxiques présentes naturellement dans les cerveaux de souris conçues pour imiter la maladie d’Alzheimer, les lésions neuronales et les pertes de mémoire associées à cette maladie pourraient ralentir la lutte contre la démence.

L'accumulation dans le corps de "cellules zombies" qui ne peuvent plus se diviser mais causent toujours des dommages à d'autres cellules saines, un processus appelé sénescence, est commun à tous les mammifères.

Les scientifiques savent depuis longtemps que ces cellules mortes se rassemblent dans des régions du cerveau liées aux maladies de la vieillesse allant de l'arthrose et de l'athérosclérose à la maladie de Parkinson et à la démence.

Des recherches antérieures avaient également montré que l'élimination des cellules sénescentes chez les souris vieillissantes prolongeait leur durée de vie saine.

Mais les nouveaux résultats, publiés dans La nature, sont les premiers à démontrer un lien de cause à effet avec une maladie spécifique, la maladie d’Alzheimer, ont déclaré les scientifiques.

Mais tous les traitements qui pourraient émerger de la recherche sont dans de nombreuses années, ont-ils mis en garde.

Dans des expériences, une équipe dirigée par Tyler Bussian de la Mayo Clinic de Rochester, au Minnesota, a utilisé des souris génétiquement modifiées pour produire les enchevêtrements destructifs de la protéine tau en forme de toile d'araignée qui se forment dans les neurones des patients atteints d'Alzheimer.

Les souris ont également été programmées pour permettre l'élimination des cellules "zombies" dans la même région.

"Lorsque les cellules sénescentes ont été enlevées, nous avons constaté que les animaux malades conservaient la capacité de former des souvenirs et éliminaient les signes d'inflammation", a déclaré l'auteur principal Darren Baker, également de la clinique Mayo.

Les souris n'ont pas non plus réussi à développer les «enchevêtrements» protéiques caractéristiques de la maladie d'Alzheimer et ont conservé une masse cérébrale normale.

Garder les zombies à distance

Un examen plus approfondi a révélé que les "zombies" appartenaient à une classe de cellules du cerveau et de la moelle épinière, appelées glie, qui fournissent un support crucial et une isolation aux neurones.

"La prévention de l'accumulation de la glie sénescente peut bloquer le déclin cognitif et la neurodégénérescence normalement ressentie par ces souris", ont déclaré Jay Penney et Li-Huei Tsai, toutes deux du MIT, dans Nature.

Bussian et son équipe ont dupliqué les résultats avec des produits pharmaceutiques, suggérant que les médicaments pourraient un jour ralentir ou bloquer l’émergence de la maladie d’Alzheimer en maintenant ces cellules zombies à distance.

"Il n'y a pas eu de nouveau médicament contre la démence depuis 15 ans, il est donc intéressant de voir les résultats de cette étude prometteuse chez la souris", a déclaré James Pickett, responsable de la recherche à la Société Alzheimer de Londres.

Pour Lawrence Rajendran, directeur adjoint de l'Institut de recherche sur la démence au King's College de Londres, les résultats «ouvrent de nouvelles perspectives pour le diagnostic et le traitement des maladies neurodégénératives, y compris la maladie d'Alzheimer».

Jusqu'à présent, la recherche sur la démence était principalement axée sur les neurones malades plutôt que sur les cellules voisines.

"Il devient de plus en plus clair que d'autres cellules cérébrales jouent un rôle déterminant", a ajouté Rajendran.

Plusieurs obstacles subsistent avant que la percée ne se traduise par un "traitement sûr et efficace chez les personnes", a déclaré Pickett et d'autres.

Les personnes âgées ont souvent beaucoup de cellules cérébrales inoffensives qui ressemblent aux cellules sénescentes dangereuses qu'un médicament ciblerait, de sorte que la molécule devrait être capable de distinguer les deux.

À l'échelle mondiale, environ 7% des personnes de plus de 65 ans souffrent de la maladie d'Alzheimer ou d'une forme de démence, un pourcentage qui atteint 40% au-dessus de l'âge de 85 ans.

Le nombre de personnes touchées devrait tripler d’ici 2050 à 152 millions, selon l’Organisation mondiale de la santé, ce qui représente un énorme défi pour les systèmes de santé.

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