Décès de Hank Aaron: Braves great qui est devenu la voix des droits civils décède à 86 ans

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Tout au long de sa carrière de 23 ans, passée principalement avec les Braves à Milwaukee puis à Atlanta, M. Aaron a été admiré comme un modèle d’excellence constante sur le diamant, même s’il manquait du charisme fanfaron de Ruth ou du flair exubérant de ses contemporains Willie. Mays et Roberto Clemente.

M. Aaron a battu le record de Ruth de 714 circuits en 1974 avant de prendre sa retraite deux ans plus tard avec 755, ce qui est resté l’un des chiffres les plus sacrés de tous les sports pendant plus de 30 ans.

M. Aaron, qui s’appelait parfois Henry mais était généralement connu des fans de baseball sous le nom de Hank ou «Hammerin ‘Hank», pour sa puissance de balle longue, a grandi en Alabama et n’a jamais oublié les railleries qu’il a reçues en jouant dans le sud pendant le jours d’isolement.

Sur le terrain, peu de joueurs de l’histoire étaient aussi compétents dans toutes les dimensions du jeu. M. Aaron a remporté trois gants d’or pour son jeu défensif dans le champ extérieur et a été d’une vitesse trompeuse, terminant deuxième dans les bases volées en 1963 devant le speedster Maury Wills.

Mais c’est son swing droitier rapide et compact qui a fait de M. Aaron une superstar, alors qu’il compilait une année supérieure après l’autre. Il a mené les Milwaukee Braves au championnat de la Série mondiale en 1957, alors qu’il avait 23 ans, et est resté une force puissante au marbre jusqu’à la quarantaine.

«Lancer une balle rapide par Henry Aaron,» un lanceur adverse, Curt Simmons, a plaisanté une fois, «c’est comme essayer de faufiler le soleil devant un coq.»

En 2007, le record de home run de M. Aaron a été dépassé par Barry Bonds des Giants de San Francisco, qui a terminé sa carrière avec 762. En raison de l’utilisation présumée de stéroïdes et de drogues améliorant la performance de Bonds, de nombreux fans de baseball et écrivains ont continué à considérer M. Aaron, le vrai champion du home run et un symbole inattaquable de fair-play et d’intégrité.

“Je suppose que vous pouvez l’appeler le roi du home run du peuple”, a déclaré Reggie Jackson, joueur du Temple de la renommée, à Sports Illustrated. en 2007.

M. Aaron est entré au National Baseball Hall of Fame en 1982, la première année où il était éligible, et avait une moyenne au bâton de carrière de .305 – supérieure à celles de Mays et d’un autre contemporain notable, Mickey Mantle.

Une force tranquille pour les droits civils

Son inspiration de toute une vie, a déclaré M. Aaron, était Jackie Robinson, le joueur de champ intérieur des Brooklyn Dodgers qui a brisé la barrière de couleur de la ligue majeure de baseball en 1947. Lorsque Robinson a joué dans un match d’exhibition dans la ville natale de M. Aaron de Mobile, en Alabama, c’était un moment inoubliable. pour la future star de 14 ans. Tout au long de sa propre carrière, M. Aaron a rappelé la patience et la force dont Robinson a fait preuve en marchant sur le terrain.

«Jackie Robinson devait être plus grande que nature», a écrit M. Aaron des décennies plus tard dans Time. «Il devait être plus grand que les coéquipiers de Brooklyn qui ont lancé une pétition pour le garder hors du club de balle, plus gros que les lanceurs qui lui ont jeté dessus ou les coureurs de base qui ont enfoncé leurs pointes dans son tibia, plus gros que les jockeys de banc qui ont crié pour lui de porter leurs sacs et de faire briller leurs chaussures, plus gros que les soi-disant fans qui se moquaient de lui avec des vadrouilles sur la tête et lui écrivaient des menaces de mort.

Robinson avait joué dans les années 1940 dans les anciennes ligues nègres, un circuit professionnel d’équipes entièrement noires, avant de rejoindre les Dodgers. M. Aaron a joué pendant un mois en 1952 avec les Clowns d’Indianapolis, une équipe de tournée de la Negro American League, avant de signer avec les Braves.

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Lorsque M. Aaron a commencé à jouer dans les ligues mineures, c’était la première fois qu’il partageait le terrain avec des joueurs blancs. Lorsque les Braves l’ont affecté à une équipe à Jacksonville, en Floride, dans la Ligue de l’Atlantique Sud (ou Sally), il a entendu des railleries régulières de la part de spectateurs blancs dans tout le Sud.

Après avoir atteint les ligues majeures de Milwaukee en 1954, M. Aaron s’est discrètement allié au mouvement naissant des droits civiques. Il a fait campagne pour alors-Sen. John F. Kennedy (D-Mass.) À Milwaukee en 1960 et a été crédité d’avoir aidé le candidat démocrate à remporter la primaire présidentielle du Wisconsin.

En 1966, au plus fort du mouvement des droits civiques, les Braves ont déménagé à Atlanta, inquiétant M. Aaron. «J’ai vécu dans le sud et je ne veux plus y vivre», dit-il. «Nous pouvons aller n’importe où à Milwaukee. Je ne sais pas ce qui se passerait à Atlanta.

Il était la plus grande star d’une équipe représentant le cœur du Vieux Sud et est devenu aussi reconnaissable à Atlanta qu’un autre habitant de la ville, le révérend Martin Luther King Jr.

«Henry ne s’était jamais considéré comme un personnage historique aussi important que Jackie Robinson», a écrit le journaliste sportif Howard Bryant dans «The Last Hero», une biographie 2010 de M. Aaron, «et pourtant en intégrant deux fois le Sud – d’abord dans la Sally League. et plus tard en tant que première étoile noire de la première équipe de la ligue majeure du Sud (au sommet du mouvement des droits civiques, rien de moins) – sa route à bien des égards n’était pas moins solitaire, et à d’autres égards beaucoup plus difficile.

‘C’est parti! Il est 715!

Après avoir atteint 40 circuits en 1973, M. Aaron a eu un total de 713 en carrière, un peu moins que le record de Ruth. Chaque coup de circuit semblait avoir un coût personnel très élevé.

Depuis 1972, le US Postal Service notait à l’époque que M. Aaron avait reçu plus de courrier que quiconque n’était pas une personnalité politique. Une grande partie était remplie de racisme et de langage ignoble.

Une partie du contenu a été rendue publique. «Si vous vous approchez des 714 circuits de Babe Ruth», disait une lettre, «j’ai un contrat avec vous. Plus de 700, et vous pouvez vous considérer perforé avec un obus .22. » Une autre lecture, “Mon arme surveille chacun de vos mouvements noirs.”

Une équipe de sécurité a accompagné M. Aaron à tout moment, sa fille a reçu la protection de la police pendant ses études à l’université et le FBI s’est penché sur certaines des menaces les plus extrêmes. M. Aaron a gardé les lettres pour lui rappeler sa poursuite solitaire et dangereuse.

«La poursuite de Ruth aurait dû être la plus grande période de ma vie, et c’était la pire», a écrit M. Aaron dans son autobiographie de 1991, «J’ai eu un marteau». «Je ne pouvais pas croire qu’il y avait autant de haine chez les gens. C’est quelque chose que j’essaie encore de surmonter, et peut-être que je ne le ferai jamais.

Henry Louis “Hank” Aaron, le joueur de baseball du Temple de la renommée qui a battu le record de tous les temps de Babe Ruth, est décédé le 22 janvier à 86 ans. (Reuters)

Au début de la saison 1974, les Braves voulaient exclure M. Aaron de la première série de trois matchs à Cincinnati pour lui permettre de battre le record à Atlanta. Le commissaire de baseball Bowie Kuhn est intervenu et a décidé que chaque équipe devrait mettre ses meilleurs joueurs sur le terrain et a fortement suggéré aux Braves de se conformer.

M. Aaron n’a pas perdu de temps pour égaliser le record, battant son 714e circuit lors de son premier match au bâton le jour d’ouverture, devant Jack Billingham des Reds. Il a raté le deuxième match de la série et a été tenu sans coup sûr dans le troisième.

Les Braves sont ensuite rentrés chez eux pour affronter les Dodgers de Los Angeles, établissant un record de fréquentation de 53775 pour le premier match de la série le 8 avril 1974.

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Après avoir dessiné une marche et marqué un point dans la deuxième manche, M. Aaron est venu au bâton au bas de la quatrième manche sans retrait et un coureur en première. Les Braves traînaient 3-1.

Le lanceur des Dodgers était le gaucher Al Downing, qui portait le même numéro d’uniforme que M. Aaron, 44 ans. Sur un compte de 1-0, Downing a lancé un curseur qui a attrapé trop de la plaque, et M. Aaron a déchargé une explosion qui a porté sur la tête des Dodgers a quitté le voltigeur Bill Buckner et dans l’enclos des Braves, où il a été attrapé par le lanceur de secours Tom House.

Des feux d’artifice ont explosé au-dessus de la tête alors que M. Aaron a fait le tour des bases, rejoint à mi-chemin par deux jeunes de 17 ans qui ont sauté la clôture. L’annonceur radio des Braves Milo Hamilton a fait appel célèbre: “C’est parti! Il est 715! Il y a un nouveau champion des home run de tous les temps, et c’est Henry Aaron!

Dans la cabine de radio en visite, le diffuseur des Dodgers Vin Scully a mis le coup à la maison Dans le contexte: «Quel moment merveilleux pour le baseball. Quel moment merveilleux pour Atlanta et l’état de Géorgie. Quel moment merveilleux pour le pays et le monde. Un homme noir reçoit une ovation debout dans le Grand Sud pour avoir battu le record d’une idole de baseball de tous les temps. Et c’est un grand moment pour nous tous, et en particulier pour Henry Aaron.

Parmi ceux qui ont félicité M. Aaron lors d’une cérémonie sur le terrain après le home run, il y avait le gouverneur de Géorgie Jimmy Carter, le futur président. Kuhn, le commissaire du baseball, n’était pas présent. M. Aaron n’a jamais oublié le léger.

Des records bouleversants

Henry Louis Aaron est né à Mobile le 5 février 1934, troisième de huit enfants. Son père était ouvrier sur les quais de la ville.

Enfant, M. Aaron a aiguisé ses coups en balançant les bouchons des bouteilles avec un manche à balai. Pendant des années, il a frappé en «croisé», avec sa main gauche au-dessus de sa droite sur la batte, avant de corriger la position de sa main.

À 15 ans, il fréquentait l’école de façon sporadique, mais jouait régulièrement au baseball dans des équipes semi-professionnelles. Il était avant tout un joueur de champ intérieur jusqu’à peu de temps avant ses débuts dans la ligue majeure à Milwaukee en 1954.

Il avait une relation difficile avec certains des joueurs vétérans des Braves, y compris les lanceurs Warren Spahn et Lew Burdette, et est resté en grande partie pour lui-même en dehors du terrain. Mais les frappes extraordinaires de M. Aaron ont contribué à faire des Braves l’une des équipes les plus fortes de la Ligue nationale dans les années 1950.

En 1957, il a mené la Ligue nationale avec 44 circuits et 132 points et a été nommé joueur le plus précieux de la ligue pour la seule fois de sa carrière. Les Braves ont remporté la Série mondiale contre les Yankees de New York en sept matchs.

Les deux équipes se sont rencontrées à nouveau en 1958, les Yankees remportant le titre en sept matchs. M. Aaron a joué 18 saisons de plus sans atteindre à nouveau la Série mondiale.

Tout au long de sa carrière, M. Aaron a souvent été comparé à Mays, son compatriote alabamien. Mays, qui a passé sa carrière à New York et à San Francisco, a peut-être atteint des sommets plus spectaculaires au cours de sa carrière, et son flair extraverti «say-hey» avait tendance à éclipser le style de jeu plus discret de M. Aaron. Mais au moment où M. Aaron a pris sa retraite en 1976, il avait battu Mays dans les circuits, les points produits, la moyenne au bâton et les points marqués.

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À un moment ou à un autre, M. Aaron a dirigé la Ligue nationale dans pratiquement toutes les catégories de frappeurs. Il a remporté deux titres au bâton, dont un record en carrière de .355 en 1959; il a mené la ligue dans les circuits et les courses frappés à quatre reprises chacun; points marqués, trois fois; pourcentage de slugging, quatre fois.

En plus de ses 755 circuits, M. Aaron a été le leader de la carrière du baseball dans le RBI (2 297), le total des buts (6 856) et les coups sûrs supplémentaires (1 477). Ses 3771 succès sont les troisièmes plus importants de l’histoire, après Pete Rose et Ty Cobb, et il a été nommé dans l’équipe des étoiles chaque année entre 1955 et 1975.

Le n ° 44 de M. Aaron a été retiré par les Braves et par les Milwaukee Brewers, avec lesquels il a joué ses deux dernières saisons avant de prendre sa retraite en 1976. En 1999, le baseball a introduit un prix nommé en son honneur, décerné au meilleur joueur offensif de chaque ligue.

Son premier mariage, avec Barbara Lucas, s’est soldé par un divorce. En 1973, il épouse Billye Williams. Outre sa femme, les survivants comprennent quatre enfants de son premier mariage; une belle-fille, qu’il a adoptée; et plusieurs petits-enfants et arrière-petits-enfants.

Trois décennies après sa retraite, les projecteurs ont retrouvé M. Aaron lorsque Bonds, le cogneur de San Francisco, s’approchait de son record de 755 circuits. Lorsque Bonds a frappé son 756e circuit contre Mike Bacsik des Nationals de Washington le 7 août 2007, un message vidéo de félicitations de M. Aaron a été diffusé sur le tableau de bord à San Francisco.

En privé, selon la biographie de Bryant, M. Aaron «a été personnellement et définitivement offensé par Barry Bonds» et par son utilisation largement répandue de drogues améliorant la performance.

Jusque-là, M. Aaron était resté discret en tant que l’un des plus anciens hommes d’État du baseball. Il a occupé des postes de front-office avec les Braves et pendant un certain temps, il a été le seul cadre noir du baseball. Il avait également divers intérêts commerciaux, notamment des concessionnaires automobiles et des restaurants.

M. Aaron a maintenu un lien furtif et en coulisse avec la politique et les droits civils. Bill Clinton a déclaré qu’il avait porté la Géorgie dans la campagne présidentielle de 1992 en partie à cause d’un rassemblement à Atlanta que M. Aaron avait aidé à organiser.

En 2001, Clinton lui a remis la Médaille présidentielle des citoyens pour «service exemplaire à la nation». Il a reçu la médaille présidentielle de la liberté de George W. Bush l’année suivante.

M. Aaron a compris que sa longue marche vers 755 circuits, menant de l’Alabama au Wisconsin en passant par la Géorgie, avait une résonance avec les leaders des droits civiques qu’il admirait tant. C’était plus que gagner du respect sur le terrain de baseball; il s’agissait de gagner le respect en tant qu’homme.

«Je croyais, et je le crois encore, qu’il y avait une raison pour laquelle j’ai été choisi pour battre le record», a-t-il écrit dans «I Had a Hammer». «Je pense que ma tâche est de continuer là où Jackie Robinson s’est arrêtée, et je ne connais qu’une seule façon de procéder.

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