De la poussière d’astéroïde s’échappant d’un vaisseau spatial de la NASA

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La NASA a déclaré que son vaisseau spatial robotique Osiris-Rex avait réussi cette semaine à collecter un grand échantillon de particules de l’astéroïde Bennu, mais tellement qu’elle fuyait.

L’équipe en charge de la sonde travaille maintenant à ranger rapidement les échantillons restants qui seraient finalement renvoyés sur Terre pour fournir des informations scientifiques clés.

«Une fraction substantielle de la masse collectée requise s’échappe», a déclaré le chef de la mission Dante Lauretta lors d’un point téléphonique avec des journalistes.

Osiris-Rex devrait rentrer chez lui en septembre 2023, avec un peu de chance avec le plus grand échantillon retourné de l’espace depuis l’ère Apollo, ce qui aidera à démêler les origines de notre système solaire.

On pense que la sonde a collecté quelque 400 grammes de fragments, bien plus que le minimum de 60 grammes requis, a déclaré M. Lauretta.

Mais le couvercle du collecteur à l’extrémité du bras de la sonde où les fragments sont stockés a été légèrement coincé par des roches plus grosses, créant une fuite, soupçonnent les scientifiques.

Cinq à 10 grammes ont déjà été observés autour du bras de collecte dans un nuage restant plus ou moins dans les environs en raison de l’environnement de microgravité qui fait que les fragments se comportent comme des fluides.

“Ma grande préoccupation maintenant est que les particules s’échappent parce que nous avons presque été victimes de notre propre succès ici”, a déclaré M. Lauretta.

Par conséquent, un projet de mesure de masse aujourd’hui a été annulé car il risquerait de disperser d’autres échantillons.

La tâche est maintenant de réduire autant que possible les activités de l’engin spatial et de se préparer à ranger le matériel dans une capsule sur la sonde le plus rapidement possible.

Le volume de la fuite n’est pas encore connu avec précision, mais les experts semblaient relativement confiants que ce ne serait pas le cas.

“Bennu continue de nous surprendre avec une grande science et en lançant également quelques balles courbes”, a déclaré Thomas Zurbuchen, un administrateur associé de la NASA.

«Et bien que nous devions peut-être agir plus rapidement pour ranger l’échantillon, ce n’est pas un gros problème à avoir.

“Nous sommes très heureux de voir ce qui semble être un échantillon abondant qui inspirera la science pendant des décennies au-delà de ce moment historique.”

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