COVID-19 retarde la mission Dragonfly de la NASA sur Titan jusqu’en 2027

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Un projet d’envoi d’un drone pour rechercher «les éléments constitutifs de la vie» sur la lune de Saturne a été retardé d’un an en raison de facteurs «externes», notamment le COVID-19.

La NASA veut envoyer un drone sur la lune Titan de Saturne pour enquêter sur son environnement et sa progression, un projet baptisé «Dragonfly».

Pour la première fois, l’agence spatiale américaine prévoit d’utiliser un «véhicule multi-rotor» (que vous pourriez appeler un drone) pour voler autour de la lune de la taille d’une planète.

Titan est la deuxième plus grande lune de notre système solaire (derrière l’une des lune de Jupiter, Ganymède) et est plus grande que la planète Mercure.

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Il a une atmosphère dense et une croûte glacée: le premier permet de voler plus facilement sur Titan que sur Terre, mais le second le rend trop froid pour que certains drones fonctionnent, ce qui est un défi à relever pour l’équipe de développement.

Ils auront maintenant jusqu’en 2027 pour le faire après que les plans de lancement en 2026 aient été repoussés.

La NASA maintient que le retard ne nécessitera aucune modification de la mission et n’affectera pas sa capacité à recueillir et à renvoyer des observations scientifiques de Titan.

«La décision de maintenir la date de lancement alternative est basée sur des facteurs externes à l’équipe du projet Dragonfly, notamment COVID-19[FEMININE’s impact sur le budget de la Division des sciences planétaires », a déclaré l’agence.

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La directrice de la division spatiale planétaire de la NASA, Lori Glaze, a déclaré que l’agence estimait toujours qu’une mission réussie se poursuivrait malgré le retard.

«La NASA a la plus grande confiance dans l’équipe de Dragonfly pour mener à bien une mission qui mène une science convaincante», a déclaré Mme Glaze.

«Dragonfly augmentera considérablement notre compréhension de ce monde richement organique et aidera à répondre aux principales questions d’astrobiologie dans notre recherche pour comprendre les processus qui ont soutenu le développement de la vie sur Terre.»

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Dans une autre première de la NASA, Dragonfly prévoit de profiter de l’atmosphère dense de la NASA pour effectuer des tests «répétables et ciblés» sur les matériaux de surface.

La mission examinera des dizaines d’endroits autour de la surface glacée de Titan, et comme il peut voler plus facilement, le drone de Dragonfly sera, espérons-le, en mesure de transporter toute sa charge utile scientifique à plusieurs endroits afin de “ caractériser l’habitabilité de l’environnement de Titan et enquêter sur la progression de sa chimie prébiotique ».

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