Cinq choses à savoir sur le nouveau satellite NASA de la NASA

Cinq choses à savoir sur le nouveau satellite NASA de la NASA

Si le temps se maintient ce soir, le satellite d’enquête sur les exoplanètes de transit (TESS) de la NASA décollera du Space Launch Complex 40 à Cape Canaveral. C’est un timing parfait; Le vaisseau spatial Kepler de la NASA, qui a recherché des exoplanètes pour les neuf dernières années est courir sur les fumées , et il devrait s’épuiser dans les prochains mois, Nadia Drake rapports pour National Geographic . Le travail de TESS est de développer la mission de Kepler en scannant le ciel nocturne pour trouver des exoplanètes. Voici cinq choses à savoir sur cette nouvelle mission passionnante.

TESS a une étrange orbite

Comme Amy Thompson rapports pour Filaire, La fenêtre de lancement de TESS ce soir ne dure que 30 secondes (actuellement fixée à 18h32 E.D.T.) grâce à l’orbite inhabituelle de l’équipe sélectionnée pour cette mission. En utilisant la gravité de la lune pour la stabiliser, TESS tournera autour de notre planète dans une orbite lunaire résonnante 2: 1, ce qui signifie qu’elle zippera autour de la Terre deux fois pour chaque orbite lunaire. Mais pour atteindre cette orbite, la lune et l’engin doivent être dans la bonne position, note Thompson.

Selon un communiqué de presse de la NASA , TESS orbitera la terre tous les 13,7 jours, renvoyant les données quand il passe le plus près de la Terre. À son point le plus éloigné, ou à l’apogée, TESS aura une vue dégagée sur le ciel et ira au-delà des interférences des ceintures de radiation de Van Allen, qui encerclent la Terre.

Si les choses ne fonctionnent pas pour le lancement de ce soir, il y aura quelques autres opportunités de lancement plus tard ce mois-ci. Mais si TESS ne démarre pas avant le 26 avril, il peut être dépassé pendant 45 jours pour le lancement de La mission InSight Mars de la NASA.

TESS va loin

Au cours de sa mission principale, qui a débuté en 2009, le télescope spatial Kepler a regardé profondément dans un espace, observant des étoiles – la plupart d’entre elles se trouvant entre 300 et 3 000 années-lumière. Utilisant la méthode dite du transit, il repéra les planètes en observant la gradation d’une étoile, le signe révélateur qu’une planète passait sur son visage. En utilisant cette méthode, Kepler a aidé à identifier 2 600 exoplanètes confirmées.

Selon un communiqué de presse du Harvard-Smithsonian Centre for Astrophysics , TESS utilisera la même méthode, mais contrairement à Kepler, il va scanner presque tout le ciel. TESS se concentrera sur les étoiles 300 années-lumière ou plus proches. Sur deux ans, il utilisera quatre caméras à grand champ pour observer les étoiles dans de grandes coupes de ciel. Dans sa première année, il arpentera la moitié sud du ciel et se tournera vers la section nord la deuxième année. Au total, il devrait scanner 85% du ciel, cataloguant 500 000 étoiles.

TESS a besoin d’amis

Alors que TESS devrait être génial pour trouver des planètes, il n’a pas la puissance de feu scientifique pour les analyser. C’est pourquoi, selon le communiqué de presse, il travaillera en collaboration avec d’autres télescopes. Une fois que TESS aura renvoyé des données sur des planètes potentielles, les télescopes robotisés de l’Observatoire Fred Lawrence Whipple du Smithsonian, près de Tucson en Arizona, et de Cerro Tololo au Chili se concentreront sur les étoiles pour confirmer qu’elles sont des planètes et non des étoiles binaires.

Drake rapporte qu’une fois que le télescope spatial James Webb sera lancé en 2019, il utilisera également les données de TESS pour se concentrer sur les planètes, et sera en mesure de sonder leurs atmosphères. Plus tard cette année, l’Agence Spatiale Européenne lancera le satellite ExOPlanet (CHEOPS), qui suivra également ce que TESS trouve, Jonathan Amos à la BBC rapports. “Tess nous dira où et quand pointer”, dit la scientifique du projet CHEOPS, Kate Isaak. Les CHEOP et les autres portées détermineront ensuite la position, la masse, la densité, l’atmosphère et d’autres données sur les planètes.

TESS pourrait pointer vers des signes de vie

L’un des principaux objectifs de TESS est d’identifier les planètes dans la zone appelée Boucle d’or, où les températures de surface suggèrent que l’eau liquide existe et donc la possibilité de vie. Comme Harrison Tasoff sur Space.com rapports, les chercheurs ont une liste de molécules qu’ils recherchent dans les données. «La première chose que nous cherchons, c’est la vapeur d’eau», explique Sara Seager du MIT, «parce que toute la vie, comme nous la connaissons, a besoin d’eau liquide … Après l’eau, l’oxygène serait fantastique … nous avons beaucoup de gaz qui nous intéressent, mais la plupart du temps dans l’espace, nous cherchions des gaz qui ne sont pas présents en grande quantité, suffisamment pour être détectés de loin. ”

TESS pourrait remodeler la recherche de E.T.

Comme Jennifer Burt du MIT dit à Amos, l’équipe de TESS s’attend à trouver 2 000 à 3 000 planètes plus petites que Jupiter et probablement plus petites que Neptune, l’endroit idéal pour les planètes telluriques rocheuses. Comme le rapporte Tasoff, la mission Kepler a fourni aux chercheurs suffisamment d’informations pour commencer à émettre des hypothèses sur le nombre de planètes en orbite autour des étoiles. Mais TESS poussera la recherche plus loin, en aidant à déterminer combien de ces planètes pourraient être habitables. Cela aidera aussi les scientifiques à affiner Équation de Drake , la formule qui estime combien de civilisations détectables et technologiquement avancées peuvent exister dans notre Voie Lactée.

“Il y a des questions techniques d’astrophysique qui intéresseront beaucoup de scientifiques dans la communauté”, explique David Latham, astronome de Harvard, “mais je pense que la question qui va attirer l’attention du public éduqué est la suivante: Sommes-nous seul?”

La retransmission en direct du lancement peut être visionnée ci-dessus à partir de 18 heures. EDT.

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