Christian Torres, 16 ans, a hâte de faire ses preuves pour LAFC

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La plupart des matins, Chris Torres se lève tôt, emballe son aîné, Christian, dans la voiture et le conduit à l’entraînement de football.

Rien d’inhabituel à ce sujet. C’est une scène qui se joue régulièrement dans des milliers de foyers du sud de la Californie. Seul Torres n’emmène pas son fils dans un parc local pour s’entraîner avec une équipe de l’American Youth Soccer Organization (AYSO). Au lieu de cela, ils font 45 minutes en voiture de Fontana à Cal State LA, où Torres joue pour LAFC, l’une des meilleures équipes de la Major League Soccer.

Plus de sept mois après son 16e anniversaire, Torres n’a pas de permis de conduire, mais a un objectif professionnel et une chance de commencer mardi soir lorsque LAFC rencontrera les Sounders de Seattle dans un quart de finale des séries éliminatoires de la Conférence Ouest. Et c’est l’un que l’attaquant embrasse.

«Je suis absolument prêt pour ça», a déclaré Torres par téléphone alors que Charlie, le chien de sauvetage de la famille, aboyait sans cesse en arrière-plan. «Dès le premier jour, je suis entré dans la pré-saison, en renforçant simplement cette confiance, en m’assurant de ne pas me submerger.

«La plupart du temps, je sens que je devais être ici. Je sens que j’ai assez travaillé.

Si Torres a sa chance, ce sera parce que quatre partants du LAFC – dont Diego Rossi, le meilleur buteur de la liguetesté positif au COVID-19 avec leurs équipes nationales lors des qualifications pour la Coupe du monde. Tous les quatre restent en quarantaine en Amérique du Sud.

«Diego joue souvent du côté gauche de notre attaque, et maintenant il ne sera plus là. Une possibilité est donc Christian Torres », a déclaré l’entraîneur du LAFC Bob Bradley. «Ce n’est pas exactement le même joueur que Diego, mais c’est toujours un jeune joueur qui, lors des derniers matchs, a montré qu’il était confiant. Il menace de marquer des buts.

«Quand vous dites que vous ne pouvez pas remplacer Diego, peut-être que vous ne pouvez pas, mais qui sait? Peut-être que le jour où Christian pourra jouer aussi bien que Diego. Peut-être qu’il peut mieux jouer.

Peut-être, mais LAFC pourrait avoir besoin de plus que cela car il n’a pas gagné à Seattle depuis 2018, lorsqu’un but de Rossi a représenté une victoire 1-0 lors du premier match de saison régulière de la franchise. De plus, les Sounders ont terminé la saison de LAFC l’année dernière, remportant la finale de la conférence en route vers leur deuxième titre MLS en quatre saisons.

Christian Torres marque son premier but pour LAFC contre Portland le 18 octobre.

Il manque également pour la revanche des séries éliminatoires attaquant Brian Rodríguez, le leader des passes décisives de l’équipe avec sept, le milieu de terrain José Cifuentes et le défenseur Diego Palacios. Le trio combiné pour 46 départs cette saison.

Si Torres commence, il jouera aux côtés de Bradley Wright-Phillips, 35 ans, qui a marqué son premier but en Premier League pour Manchester City moins de huit mois après la naissance de Torres. Torres a rapidement réduit l’écart depuis, rejoignant l’académie du Galaxy en tant que défenseur en 2016 et marquant 10 buts en 31 matchs avec l’équipe U-12.

Il a marqué 15 fois la saison suivante, mais le Galaxy l’a gardé sur la ligne arrière, alors Torres a sauté à l’académie naissante de LAFC, où il est passé à l’avant et a dirigé l’équipe U-15 avec 17 buts.

«Ma famille et moi avons estimé que c’était le bon moment pour moi de poursuivre ma carrière ailleurs», a déclaré Torres. «Jusqu’à présent, ce fut un grand voyage.»

Un voyage qui comprenait une invitation au camp d’entraînement de la première équipe en janvier et un contrat professionnel en juillet, à peu près au moment où la plupart de ses amis terminaient leur deuxième année au lycée. Torres a fait ses débuts dans la MLS sept semaines plus tard à Seattle, devenant ainsi la première recrue locale à jouer pour LAFC.

Torres a disputé la moitié des 16 derniers matchs du LAFC, commençant deux fois et marquant une fois. Et tandis que Rossi a été nommé meilleur jeune joueur de la MLS cette année, à 22 ans, il est un vieil homme par rapport à Torres, le troisième plus jeune joueur à apparaître dans un match de saison régulière en 2020.

Le timing de Torres ne pouvait pas être meilleur. Lors du premier week-end des séries éliminatoires de la MLS, trois adolescents ont marqué des buts qui ont mis leur équipe en tête ou ont forcé la prolongation. Si Torres en obtient un mardi, il deviendra le plus jeune buteur de l’histoire des séries éliminatoires de la MLS.

Il a déjà conquis ses coéquipiers et entraîneurs.

«Christian est un joueur assidu. C’est quelqu’un en qui tu peux avoir confiance. Il connaît bien sa position et ce que nous voulons de lui », a déclaré le milieu de terrain Mark-Anthony Kaye, qui espère commencer mardi pour la première fois depuis qu’il s’est gravement foulé la cheville droite lors du dernier match du LAFC contre Seattle le 11 octobre.

«Pour ce qui est de sa volonté d’intervenir, je ne suis pas surpris», a ajouté Todd Saldaña, directeur de l’académie de LAFC. «Il était juste impatient de saisir l’occasion.

«Il n’y réfléchit pas trop. Il fait ce qui lui semble naturel.

Maintenant, s’il pouvait seulement obtenir son permis de conduire, son père pourrait dormir.

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