Candace Parker enflamme Chicago alors que Sky se rapproche du titre WNBA

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Pendant 14 ans, Candance Parker a tout entendu sur la croissance de la WNBA. Les audiences télé montent en flèche. Les stars de la NBA remplissent les sièges au bord du court. Elle a même été le visage de l’évolution de la ligue, devenant la première femme à figurer sur la couverture de NBA2K. Mais à chaque murmure de progrès, l’attaquante du Chicago Sky doit encore le voir de ses propres yeux avant de pouvoir le croire.

Il a donc fallu confirmer par elle-même qu’il ne restait plus de billets pour le match 3 de la finale de la WNBA à la Wintrust Arena de Chicago pour faire croire à Parker le rapport selon lequel le Sky reviendrait à guichets fermés.

Oui, l’effet Candace Parker à Chicago est réel.

Candace Parker de Sky fait un pas sous la pression de Brianna Turner de Mercury lors du troisième match de la finale WNBA au Wintrust Arena le 15 octobre à Chicago, Illinois.

(Jonathan Daniel / Getty Images)

Lors de la finale de la WNBA pour la première fois depuis 2014, les fans de Sky ont rempli Wintrust Arena vendredi pour voir une fille indigène mener leur équipe à une victoire de leur premier championnat. Chicago, menant 2-1 dans la série au meilleur des cinq, s’attend à une autre foule de capacité pour le match 4 potentiel de championnat de dimanche contre le Phoenix Mercury. Tipoff est à midi PDT et le match sera diffusé sur ESPN.

Après avoir ancré les Sparks pendant 13 ans, pris le manteau de Lisa Leslie et remporté deux prix de joueur le plus précieux, Parker est rentré à la maison pour ce moment précis. Sa décision d’agent autonome à succès l’hiver dernier a secoué la WNBA et injecté à Chicago une dose d’énergie cultivée localement.

“[She brought] beaucoup d’espoir », a déclaré Greta Kampschroeder, gardienne de première année de l’Oregon State, qui a grandi dans la ville natale de Parker, à Naperville, dans l’Illinois, une banlieue de Chicago. “Elle est revenue et les gens ont tout de suite su que cette équipe avait le potentiel pour enfin aller en finale et remporter un championnat.”

La réalisation, si le Sky peut dépasser Diana Taurasi et le Mercury, serait le deuxième championnat WNBA de Parker après avoir aidé les Sparks à atteindre le sommet en 2016. Pour la double championne d’État du lycée et double championne de la NCAA, une seconde Le titre WNBA est « vraiment la barre », a déclaré Parker au Times l’année dernière.

La poursuite du n ° 2 a conduit à son divorce avec les Sparks. Leur fenêtre de championnat se fermait alors que la franchise se remettait du limogeage dramatique de la directrice générale de longue date Penny Toler. Alors que les trois meilleurs joueurs de l’équipe avaient besoin de nouveaux contrats, l’entraîneur Derek Fisher a assumé les fonctions de directeur général et a perdu Parker et le meneur de jeu Chelsea Gray. Plaçant leurs espoirs sur Nneka Ogwumike, les Sparks ont raté les séries éliminatoires pour la première fois depuis 2011.

Le Sky, quant à lui, ressemblait à une équipe en plein essor. Chicago avait un meneur d’élite à Courtney Vandersloot et le tireur d’élite à trois points Allie Quigley, un autre natif de la région de Chicago. Le personnel d’entraîneurs a façonné Kahleah Copper d’un joueur de banc de trois ans au meilleur buteur de l’équipe en 2020. Ce qui leur manquait, c’était le pedigree et l’expérience du championnat.

Candace Parker du Chicago Sky embrasse sa coéquipière Allie Quigley à la fin du match 3 de la finale de la WNBA

Candace Parker du Chicago Sky embrasse sa coéquipière Allie Quigley alors qu’ils regardent la fin du match 3 de la finale de la WNBA au Wintrust Arena le 15 octobre à Chicago, Illinois. Le Sky a battu le Phoenix Mercury 86-50 pour se rapprocher d’une victoire d’un championnat.

(Jonathan Daniel / Getty Images)

Entre Parker.

L’attaquant de 6 pieds 4 pouces a livré, aidant le sixième tête de série Sky à trouver son élan en séries éliminatoires après son record de 16-16 en saison régulière. Parker a marqué 17 points avec neuf rebonds et sept passes décisives dans le match 4 des demi-finales alors que Sky a éliminé la tête de série n ° 1 du Connecticut pour décrocher sa place en finale. Le public local comprenait les icônes de Chicago Scottie Pippen et Chance the Rapper, qui ont applaudi sur le terrain une autre légende de la ville natale.

“Je savais que Chicago se présentait pour le sport”, a déclaré Parker sur ESPN, souriant alors que ses yeux parcouraient les gradins bondés, “mais c’est spécial.”

Parker a joué devant de grandes foules dans sa ville natale. Les fans sont arrivés en masse pour la regarder dominer à Naperville Central High, à environ 35 miles à l’ouest de son terrain actuel.

“Elle a attiré beaucoup d’attention, c’est sûr, et c’était mérité”, a déclaré Erin Colletti, entraîneure de basket-ball des filles de Naperville North High, qui a joué contre Parker au lycée. “C’était une fille de 6-3 ans qui pouvait aller entre les jambes, revenir en arrière, tirer à partir de trois, le prendre à l’intérieur, dunk sur vous et aller d’un océan à l’autre sans escale.”

Kampschroeder a assisté aux matchs du lycée de Parker alors qu’elle était bébé avec ses parents, tous deux d’anciens basketteurs. La première introduction de Kampschroeder à la légende de Parker a eu lieu à l’âge de 6 ans, lorsqu’elle a appris que Parker était la première femme de leur ville de banlieue à dunk.

“J’étais tellement hypnotisé”, a déclaré Kampschroeder, un garde polyvalent de 6 pieds.

Kampschroeder a assisté à Naperville North, mais s’est souvent émerveillé du maillot All-American de Parker McDonald’s accroché à Naperville Central. Elle considérait cela comme une motivation et espérait en avoir un un jour.

La gardienne est maintenant la deuxième joueuse de basket-ball de Naperville à être nommée McDonald’s All-American.

“Quand les gens pensent au basket-ball à Naperville, vous pensez à Candace Parker”, a déclaré Kampschroeder. «C’est la meilleure joueuse jamais sortie de Naperville, à mon avis et je pense à l’opinion de beaucoup d’autres. Pouvoir avoir mon nom à côté du sien… c’est juste super cool à cause de qui elle est maintenant, ça m’inspire juste pour atteindre le même niveau qu’elle.

À quelques semaines du début de sa carrière universitaire dans l’État de l’Oregon, Kampschroeder branche son ordinateur portable à la télévision pour regarder les matchs des finales de la WNBA et encourager le Sky. Elle a remarqué que plus de gens de sa ville natale parlaient de l’équipe cette année.

L'attaquante de Sky Candace Parker subit la pression de la gardienne de Mercury Diana Taurasi lors du premier match de la finale de la WNBA

L’attaquante de Sky Candace Parker subit la pression de la gardienne de Mercury Diana Taurasi lors du premier match de la finale de la WNBA le 10 octobre à Phoenix.

(Ralph Freso / Associated Press)

Pour Colletti, qui a joué avec Quigley à DePaul et a de nouveau affronté Parker à l’université, c’est l’heure du Sky.

Ce sentiment envahit la ville. Chicago a célébré le Candace Parker Day le 16 septembre. Les statues de lion à l’extérieur de l’Art Institute of Chicago étaient vêtues de maillots Sky surdimensionnés avant le match 3. Les fans se sont alignés pendant des heures avant le match et sont restés dans la Wintrust Arena toute la nuit pour regarder le ciel s’enfuit avec une victoire record de 36 points en finale de la WNBA, et alors que les partants se reposaient à la fin du quatrième quart, se préparant pour l’opportunité de championnat de dimanche, les fans de Sky ne faisaient que grandir.

« Ciel en quatre ! » ils ont scandé. « Ciel en quatre ! »

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