Yale, Georgetown et d’autres grandes écoles s’entendent illégalement pour limiter l’aide financière aux étudiants, allégation d’un procès

Seize grandes universités américaines, dont l’Université de Yale, l’Université de Georgetown et l’Université Northwestern, sont poursuivies pour violations présumées des lois antitrust en raison de la façon dont elles travaillent ensemble pour déterminer les aides financières accordées aux étudiants.

Selon une action en justice déposée dimanche soir devant un tribunal fédéral de l’Illinois par des cabinets d’avocats représentant cinq anciens étudiants qui ont fréquenté certaines des écoles, les universités se sont engagées dans la fixation des prix et ont injustement limité l’aide en utilisant une méthodologie commune pour calculer les besoins financiers des candidats. Les écoles sont autorisées en vertu de la loi fédérale à collaborer sur leurs formules, mais seulement si elles ne tiennent pas compte des besoins financiers des candidats dans les décisions d’admission. La poursuite allègue que ces écoles évaluent la capacité de payer des candidats dans certaines circonstances et ne devraient donc pas être éligibles à l’exemption antitrust.

La poursuite demande des dommages-intérêts et la fin définitive de la collaboration des écoles dans le calcul des besoins financiers et l’octroi de l’aide.

Les pratiques d’admission dans les collèges sont plus largement remises en question et les piliers du système d’admission vieux de plusieurs décennies s’effondrent.

Le campus de l’université de Georgetown à Washington.


Photo:

kevin lamarque/Reuters

La Cour suprême devrait décider dès cette semaine si elle doit prendre en charge deux affaires centrées sur l’action positive, impliquant l’Université Harvard et l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill.

Amherst College a déclaré en octobre qu’il cesserait de donner un avantage aux candidats dont les parents fréquentaient l’école, la plaçant parmi les premières écoles d’élite à abandonner les préférences héritées. Et en partie parce que la pandémie a rendu difficile pour les étudiants de passer l’ACT et le SAT, des milliers de collèges sont passés à une politique de test facultatif pour les candidats récents et actuels. Des centaines de ces écoles ont depuis prolongé l’offre pour au moins quelques années de plus.

En plus de Yale, Georgetown et Northwestern, les autres défendeurs nommés dans la poursuite sont : l’Université Brown, le California Institute of Technology, l’Université de Chicago, l’Université Columbia, l’Université Cornell, le Dartmouth College, l’Université Duke, l’Université Emory, le Massachusetts Institute of Technology, l’Université de Notre Dame, l’Université de Pennsylvanie, l’Université Rice et l’Université Vanderbilt.

Les avocats affirment que plus de 170 000 anciens étudiants de premier cycle qui ont reçu une aide financière partielle dans ces écoles depuis 18 ans pourraient être éligibles pour se joindre à la poursuite en tant que plaignants.

Campus du Massachusetts Institute of Technology à Cambridge.


Photo:

Adam Glanzman/Bloomberg Actualités

Une porte-parole de Yale a déclaré que la politique d’aide financière de l’école est “100% conforme à toutes les lois applicables”, tandis qu’une porte-parole de Cal Tech a déclaré que l’école avait confiance dans ses pratiques d’aide et un porte-parole de Brown a déclaré que la plainte était sans fondement.

Des représentants de Columbia, Cornell, Duke, Northwestern, Notre Dame, Penn, Rice et de l’Université de Chicago ont refusé de commenter les litiges en cours, et le MIT a déclaré qu’il répondrait devant le tribunal en temps voulu. Les autres écoles n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires sur la poursuite.

Les collèges ont déjà été accusés de comportement anticoncurrentiel : en 2019, un groupe industriel représentant les responsables des admissions dans les collèges a accepté d’autoriser des pratiques de recrutement plus agressives, après que le ministère de la Justice a menacé de poursuivre en justice ce qu’il a qualifié de comportement anticoncurrentiel.

En 1991, les huit membres de l’Ivy League et du MIT ont été chargé de la fixation des prix. Les procureurs ont déclaré que des représentants des écoles se réuniraient pour discuter de leurs offres d’aide prévues pour les étudiants qui avaient été admis dans plus d’une école. Cette pratique a injustement limité la concurrence par les prix, ont déclaré les procureurs. Les écoles ont déclaré que l’approche éliminait les guerres d’enchères et permettait aux étudiants de choisir des écoles en fonction de l’adéquation plutôt que du prix.

Les huit écoles de l’Ivy League ont signé un décret de consentement et le MIT a accepté un règlement séparé mettant fin à cette pratique.

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En 1994, le Congrès a adopté une loi exemptant les écoles d’infractions aux lois antitrust qui pratiquent des admissions à l’aveuglette, leur permettant de créer des directives communes sur la façon d’évaluer les besoins financiers d’un candidat lors de la constitution de programmes d’aide. Ils ne pouvaient toujours pas discuter des offres d’aide pour les candidats individuels. En réponse, 28 écoles ont créé ce qui est connu sous le nom de 568 Presidents Group, du nom de la section de cette loi permettant la collaboration sur les formules d’aide. Le groupe se réunit généralement quelques fois par an pour discuter de ses calculs.

La loi a profité aux écoles en leur permettant de contourner les guerres d’enchères pour les candidats à faible revenu, mais en échange, les écoles n’avaient pas le droit de favoriser les candidats riches afin de minimiser le montant d’argent qu’elles donnaient en bourses.

Le nouveau procès allègue que les membres de ce groupe violent la loi fédérale parce qu’ils ne sont pas entièrement aveugles aux besoins. Au contraire, disent les avocats, au moins certaines écoles prennent en compte les besoins financiers en donnant un avantage d’admission aux enfants de riches donateurs. Certains évaluent également les finances des candidats lors de leur admission sur la liste d’attente et examinent les finances dans les décisions d’admission pour certains programmes, selon la poursuite.

“Tout en conspirant ensemble sur une méthode d’attribution d’une aide financière, qui augmente les prix nets des frais de scolarité, les défendeurs tiennent également compte de la richesse des candidats et de leurs familles lors de la prise de décisions d’admission”, a déclaré Eric Rosen, associé chez Roche Freedman impliqué dans le procès qui était un procureur principal de l’enquête fédérale sur la fraude à l’admission au collège Varsity Blues en 2019.

La poursuite a été déposée dans le district nord de l’Illinois par les cabinets Roche Freedman, Gilbert Litigators & Counselors, Berger Montague et FeganScott.

L’exemption antitrust devrait expirer en septembre, à moins que le Congrès ne la renouvelle, mais les avocats chargés de l’affaire affirment que les écoles seraient toujours responsables de la surfacturation des étudiants les années précédentes.

Écrire à Melissa Korn à [email protected]

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