Wizards sage de déplacer John Wall pour Russell Westbrook malgré le risque

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Wall excellait à canaliser des affronts – comme un camouflet de basket-ball américain – et à maintenir une croyance ferme en ses propres capacités quelles que soient les circonstances. Il était rapide, têtu et franc, plus compréhensible que la superstar typique. Il a joué dans des équipes terribles au début de sa carrière, n’a jamais obtenu assez d’aide, a lutté contre des blessures et a continué à avancer jusqu’à ce que Washington soit une équipe pérenne en séries éliminatoires tout au long de sa vingtaine. Bien qu’il n’ait fait qu’une seule équipe de la NBA, Wall s’est qualifié en tant que joueur de franchise: ses compétences et sa personnalité ont défini les Wizards pendant des années.

Mais dès que Wall a déchiré son tendon d’Achille il y a deux ans, il était clair que ce serait une blessure qui changerait sa carrière. Il se dirigeait vers une rééducation ardue, et les sorciers, y compris Beal, auraient besoin d’avancer sans lui. Cela peut prendre des années pour devenir un joueur de franchise et une fraction de seconde pour perdre ce label, et c’est exactement ce qui est arrivé à Wall. L’Achille n’était pas sa première blessure au bas du corps, et son jeu reposait entièrement sur sa vitesse et son agilité. Il perdrait deux ans de son apogée et son contrat empêcherait les sorciers de construire autour de Beal.

En termes simples, la blessure était une situation intenable. Alors que Beal émergeait lui-même en tant que joueur de franchise, la dépendance des sorciers à l’égard de Wall diminuait et leur besoin de joueurs pour compléter Beal augmenta. Demander à Beal de rester patient pour le retour de Wall a été une vente difficile pour les deux parties, sans parler d’une base de fans regardant son équipe sur l’eau. Beal, comme le directeur général de Wizards Tommy Sheppard l’a récemment souligné, méritait de se sentir comme si les Wizards étaient désormais son équipe. Pendant ce temps, Wall, comme tout athlète de haut niveau, voudrait reprendre là où il s’était arrêté avant la blessure.

Cette tension naturelle était inévitable, et essayer de la résoudre sur le terrain n’était dans l’intérêt de personne. Sheppard a fait ce qu’il fallait en refusant de nier que le nom de Wall avait récemment fait l’objet de rumeurs commerciales. Wall ne peut pas vraiment être blâmé pour avoir flotté son désir de quitter les Wizards en réponse. Cela a créé une impasse désordonnée de dénégations de Sheppard et de «pas de commentaires» de Wall, mais il y avait une valeur réelle dans les éclats de transparence des deux côtés.

La priorité absolue de Washington était devenue d’apaiser Beal, qui peut devenir un agent libre en 2022, et de construire un gagnant autour de lui. La priorité de Wall était de retrouver ce qu’il avait perdu. Mettre ces cartes sur la table a aidé toutes les parties à réaliser qu’il n’y avait aucun moyen de revenir en arrière et de réparer comme par magie les fissures sous-jacentes.

Sheppard est arrivé à la bonne conclusion. Si un échange sensé impliquant Wall émergeait, appuyer sur la gâchette serait dans le meilleur intérêt de Beal et des Wizards. «Sensible» était une barre basse dans cette situation. Compte tenu du contrat de 130 millions de dollars et de trois ans de Wall et de ses nombreux antécédents de blessures, pratiquement tout commerce qui ne nécessitait pas d’accepter un salaire supplémentaire à long terme ou de se séparer d’importants actifs provisoires serait considéré comme raisonnable. Un tel accord a été conclu mercredi avec les Rockets.

Pour être clair, Westbrook apporte ses propres bagages et son propre contrat massif à Washington. À 32 ans, il n’est pas à peu près le même joueur qu’il était lorsqu’il a été nommé MVP en 2017. Il est un handicap pour la défense, un mauvais tireur extérieur et un meneur dont le style à indice d’octane élevé s’égare souvent dans l’insouciance. Au cours des dernières séries éliminatoires, Westbrook a eu du mal avec les chiffres d’affaires et a été incapable de battre des adversaires qui l’osent tirer.

Le plus gros risque est peut-être l’impact de Westbrook sur ses coéquipiers. Il a été incapable de maintenir des partenariats vedettes à long terme avec Paul George et James Harden, et son style dominant la balle se fait souvent au détriment de son casting de soutien. Sheppard a accumulé de jeunes talents au cours des deux dernières versions, et des joueurs comme Rui Hachimura et Deni Avdija se retrouveront parfois comme spectateurs au Russell Westbrook Show.

Pourtant, Westbrook présente moins de risques de blessures que Wall, il est un joueur global plus productif et il devrait bénéficier d’un passage à la Conférence Est plus faible. Il a remporté six sélections d’étoiles consécutives et il est un bon pari pour ajouter un septième cette saison. Alors qu’il y aura sûrement des moments où les observateurs plaideront pour que Westbrook fasse moins pour que Beal puisse faire plus, ensemble, ils devraient être en mesure de ramener Washington en séries éliminatoires après une sécheresse de deux ans.

Reste à savoir si Beal et Westbrook se sont entendus, mais essayer de forger un nouveau partenariat est une meilleure idée que de chasser un ancien qui a été perdu pour de bon.

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