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Voici les réponses à 3 questions persistantes sur les origines du coronavirus

by Nouvelles

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  • Wikimedia Commons / UREEM2805 / (CC BY-SA 4.0)

  • Au milieu des appels de certains scientifiques à la transparence du gouvernement chinois, l’Institut de virologie de Wuhan est à nouveau au centre des spéculations sur l’endroit où la pandémie COVID-19 a commencé.

La controverse tourne une fois de plus autour des origines du coronavirus derrière la pandémie COVID-19, ravivant les appels à déterminer d’où il vient: la nature ou un laboratoire.

Le 26 mai, le président américain Joe Biden a annoncé qu’il avait demandé à la communauté du renseignement «de redoubler d’efforts pour collecter et analyser des informations susceptibles de nous rapprocher d’une conclusion définitive». Il a demandé un rapport dans 90 jours.

Certains experts en virus de premier plan ont également appelé à une enquête ouverte et transparente. «Nous devons prendre au sérieux les hypothèses sur les retombées naturelles et en laboratoire jusqu’à ce que nous ayons suffisamment de données», ont écrit les chercheurs le 14 mai dans Science.

L’idée de fuite de laboratoire a suscité de nouvelles spéculations après que plusieurs articles de presse se soient demandé si la pandémie avait commencé après un débordement d’un laboratoire, un scénario décrit dans un article du 23 mai. le journal Wall Street histoire alléguant que trois chercheurs de l’Institut de virologie de Wuhan sont tombés malades avec des symptômes de type COVID-19 en novembre 2019. On ne sait toujours pas quelle maladie – parmi de nombreuses maladies respiratoires possibles – ces personnes avaient.

Un rapport de l’Organisation mondiale de la santé du 30 mars avait précédemment conclu que le SRAS-CoV-2 s’était probablement propagé aux humains à partir d’animaux plutôt qu’à partir d’un laboratoire (SN: 4/1/21). Mais le directeur général de l’OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, a souligné que la chasse est loin d’être terminée et que toutes les hypothèses restent sur la table.

Avec peu de réponses, il y a beaucoup d’incertitude et de confusion. Ici, nous répondons à trois questions clés qui ne cessent de bouillonner.

1. Pourquoi l’hypothèse de fuite en laboratoire persiste-t-elle?

La principale raison est que nous ne savons toujours pas d’où vient le coronavirus. Là où il y a des lacunes dans les connaissances, une myriade d’hypothèses se précipitent.

À ce stade, la plupart des chercheurs conviennent que le virus n’a pas été conçu dans un laboratoire sur la base des résultats d’études génétiques (SN: 3/26/20). Mais un scénario plausible est que quelqu’un a été accidentellement infecté dans le laboratoire alors qu’il travaillait avec le coronavirus lui-même et l’a ensuite propagé à d’autres dans la communauté. Des accidents de laboratoire se sont produits dans le passé, y compris des incidents isolés où des personnes ont attrapé le coronavirus qui a causé l’épidémie de SRAS de 2003-2004 tout en l’étudiant. Ces incidents se sont produits après que le virus a cessé de se propager dans les communautés du monde entier et que l’épidémie était en grande partie terminée.

Plus couramment, les coronavirus ont fait le saut d’animal à humain à plusieurs reprises au cours des deux dernières décennies. Le virus du SRAS s’est propagé aux personnes de civettes infectées par un coronavirus de chauve-souris. Le virus MERS continue de se propager aux populations du Moyen-Orient à partir des chameaux. De plus, trois enfants en Haïti ont été infectés par un coronavirus porcin en 2014 et 2015, ont rapporté des chercheurs dans une étude préliminaire en mars. Et une étude récente sur les maladies infectieuses cliniques a rapporté que huit personnes en Malaisie avaient été infectées en 2017 et 2018 par un coronavirus similaire à celui trouvé chez les chiens.

Ces deux dernières découvertes sont des signes que les coronavirus peuvent atteindre les gens plus souvent qu’on ne le pensait auparavant; nous ne cherchions tout simplement pas. Les chercheurs ont également trouvé des fragments de coronavirus similaires au SRAS-CoV-2 chez des chauves-souris originaires d’Asie du Sud-Est, mais pas encore de pistolet fumant.

2. Quelles preuves faudra-t-il pour prouver d’où vient le virus?

Trouver un virus presque identique au SRAS-CoV-2 chez un animal sauvage – qu’il s’agisse de chauves-souris ou d’autres animaux – contribuerait grandement à prouver que le virus provient de la nature. Mais c’est une poursuite difficile qui peut prendre des années (SN: 18/03/21). Et nous pourrions ne jamais le trouver. Le virus Ebola provient probablement des chauves-souris, par exemple. Pourtant, bien que les chercheurs aient trouvé des fragments du virus chez des chauves-souris, ils n’ont jamais trouvé le plan génétique complet d’un virus Ebola de chauve-souris qui est un proche parent de celui qui a déclenché une épidémie chez l’homme. Ceci, malgré des décennies de recherche.

En ce qui concerne les preuves d’une fuite de laboratoire, les experts demandent aux agences de santé publique et aux laboratoires de recherche de rendre leurs dossiers publics. Ces enregistrements pourraient aider à déterminer si quelqu’un travaillant à l’Institut de virologie de Wuhan avait déjà été atteint du COVID-19. (Le rapport de l’OMS a déclaré que tous les travailleurs avaient été testés négatifs pour les anticorps, mais que les membres de l’équipe n’avaient pas accès aux données brutes.) Les données de laboratoire montreraient également si les virus étudiés en laboratoire étaient identiques au SRAS-CoV-2 . (L’un des principaux scientifiques de l’institut a déclaré qu’aucun virus de ce type n’avait été trouvé dans ses dossiers. Mais les membres de l’équipe de l’OMS n’avaient pas accès aux dossiers.)

3. Pourquoi nous soucions-nous, de toute façon?

Déterminer d’où vient le nouveau coronavirus est un pas en avant pour éviter que de grandes épidémies ne se reproduisent. C’est vrai, peu importe d’où vient le virus. Que l’épidémie ait commencé dans la nature ou après un accident de laboratoire, le virus provenait probablement encore d’un animal à l’origine, car les laboratoires récupèrent souvent des virus dans la nature pour les étudier.

Sachant que la menace existe chez les animaux, les chercheurs pourraient surveiller les animaux ou les personnes à haut risque pour obtenir une alerte précoce. Des experts du monde entier surveillent par exemple le virus de la grippe chez les volailles. C’est parce que les canards et les poulets peuvent être des sources de grippe aviaire, qui peut être mortelle pour les humains, le plus souvent ceux qui ont été en contact avec les oiseaux (SN: 3/11/15). Et les instituts de recherche devront continuer à surveiller de près les installations de laboratoire pour s’assurer que l’environnement est aussi sûr que possible pour les personnes manipulant des virus potentiellement mortels.

Publié à l’origine par Actualités scientifiques, une organisation de presse indépendante à but non lucratif.

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