Voici ce que Virgin Orbit espère réaliser avec son premier lancement de test orbital complet dimanche – TechCrunch

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Orbite vierge a tenu un point de presse samedi organisé par le PDG Dan Hart et le vice-président des projets spéciaux Will Pomerantz. La société vise à effectuer son tout premier lancement d’essai orbital dimanche, à environ 9 h 30, heure du Pacifique (12 h 30 HE), bien qu’il y ait de la flexibilité pour que cela se déplace en fonction des préparatifs et des conditions météorologiques. S’il réussit avec ce test, il rejoindra un club d’élite de compagnies privées de vols spatiaux qui ont effectivement réussi à orbiter – mais ce n’est pas la seule mesure de succès pour Virgin pour le test de demain.

Hart et Pomerantz ont présenté aux journalistes le plan de vol et différents scénarios de ce qui pourrait arriver, tempérant les attentes en rappelant à ceux qui étaient sur l’appel que «environ la moitié» des premiers vols complets d’une entreprise échouaient. Bien que Pomerantz ait souligné le taux d’échec, il a également rapidement noté qu’il était extrêmement fier du travail accompli par l’équipe de Virgin Orbit à ce jour et qu’il avait confiance en ses capacités de sable de compétence.

“Vous arrivez essentiellement à un point où vous avez regardé sous chaque rocher et vérifiez qu’il n’y a plus rien à faire pour vérifier que le système est prêt”, a déclaré Pomerantz. “C’est ce que nous avons fait. Nous avons traversé une énorme quantité de tests, nous avons essentiellement fait tout ce que nous pouvons penser que nous devrions faire, y compris remplir la fusée de cryogénie et de carburant et de pression et la faire voler à la goutte. “

Le point soulevé par Pomerantz est un problème qui revient souvent dans le développement de fusées et de vols spatiaux – vous pouvez tester des systèmes individuellement, exécuter des simulations et préparer autant que vous le pouvez, mais rien ne se compare vraiment au fait de piloter le système complet comme il est destiné à voler dans des conditions réelles.

Virgin Orbit prévoit de commencer à alimenter la fusée très tôt dimanche matin, et comme mentionné, elle vise 9h30 AM (12h30 HE) pour le lancement proprement dit, bien qu’elle dispose de quelques heures de flexibilité après ce point au cas où les choses doivent bouger. De là, le lanceur Cosmic Girl de la société, qui est un Boeing 747 modifié qui transporte sa fusée LauncherOne, volera pendant environ 45 minutes à une heure pour atteindre le point de largage à environ 35000 pieds. C’est à ce moment-là que la fusée se séparera, allumera son propre moteur et continuera – espérons-le jusqu’à l’espace, bien que Virgin surveille ses performances et ses conditions et pourrait s’arrêter en deçà de l’orbite réelle selon la façon dont le lancement se déroule.

Du point de chute, Cosmic Girl retournera sur sa piste au Mojave Air and Spaceport en Californie, où elle devrait atterrir environ 30 minutes après la sortie de LauncherOne. L’intérêt du lancement est de collecter plus de données pour garantir que chaque partie du processus fonctionne comme prévu une fois que les véhicules de lancement auront atteint le statut opérationnel, et Hart a expliqué.

“Le but de ce vol est de tester progressivement la fusée, l’avion et le système au cours de l’opération”, a déclaré Hart. Nous chargerons et apprendrons tout au long de la journée. Nous allons donc obtenir des données sur notre séquence de chargement, notre vol de transport capturé et le vol complet de la fusée après son passage par le vol de première étape, la séparation, le vol de deuxième étage, etc., etc. Et nous avons des stations de télémétrie à travers le monde pour capturer les données au fur et à mesure qu’elles descendent. Les données, pour demain, sont le produit de ce vol. »

Les résultats de ce vol éclaireront la stratégie d’avancement de Virgin Orbit, qui prévoit, espérons-le, de voler une ou deux fois de plus cette année, ce qui, selon Pomerantz, est en fait assez agressif en termes d’objectifs par rapport à d’autres nouveaux vaisseaux spatiaux développés par le passé. Ensuite, ils chercheront également à voler deux fois plus de fois en 2021.

Interrogé sur leur adéquation avec le marché, Hart a indiqué qu’il ne pensait pas que la petite industrie du satellite soit toujours bien servie en termes de gamme d’offres flexibles, notant que les missions de covoiturage partent souvent des vaisseaux spatiaux sur des orbites moins qu’optimales, où elles non plus il suffit de fonctionner de façon compromise ou de compter sur un bus spatial pour les transporter le reste du chemin. Virgin Orbit vise à être suffisamment abordable pour que les petits clients satellites puissent l’utiliser pour les emmener exactement où ils doivent aller. Il a également ajouté qu’en raison de la conception de son lanceur en vol, il est flexible en termes de sites de lancement, ce qui signifie qu’il peut décoller et piloter une mission de partout où un Boeing 747 peut opérer – ce qui n’est certainement pas le cas de tout opérateur de fusée traditionnel.

Comme Hart l’a également noté, le nombre d’entreprises qui volent réellement dans l’espace et fournissent des charges utiles pour le compte de clients est encore minime – il y a beaucoup d’entreprises qui travaillent dans ce but, mais peu ont réussi, même dans une mission de test . Virgin Orbit pourrait rejoindre ce club d’élite demain – à condition que tout se passe bien.

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