Vie sur Mars? Un rover de la NASA aide les scientifiques à trouver des signes de méga-inondations sur Mars

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En analysant les données collectées par le rover Curiosity de la NASA, les scientifiques ont découvert que des inondations d’une ampleur inimaginable ont traversé le cratère Gale sur l’équateur de Mars il y a environ quatre milliards d’années.

La découverte, publiée dans la revue Scientific Reports, suggère la possibilité que la vie ait pu exister sur la planète rouge.

La méga inondation qui fait rage – probablement déclenchée par la chaleur d’un impact météoritique, qui a libéré de la glace stockée sur la surface martienne – a créé de gigantesques ondulations qui sont des structures géologiques révélatrices familières aux scientifiques sur Terre.

“Nous avons identifié des méga-inondations pour la première fois en utilisant des données sédimentologiques détaillées observées par le rover Curiosity”, a déclaré le co-auteur Alberto Fairen, astrobiologiste invité à l’Université Cornell, Ithaca, New York.

“Les dépôts laissés par les méga-inondations n’avaient pas été identifiés auparavant avec les données de l’orbiteur.”

Comme c’est le cas sur Terre, les caractéristiques géologiques, y compris le travail de l’eau et du vent, sont figées dans le temps sur Mars depuis environ quatre milliards d’années. Ces caractéristiques véhiculent des processus qui ont façonné la surface des deux planètes dans le passé.

Ce cas comprend l’apparition de caractéristiques géantes en forme de vague dans les couches sédimentaires du cratère Gale, souvent appelées «mégaripples» ou antidunes d’environ 9 mètres de haut et espacées d’environ 450 mètres, selon l’auteur principal de l’étude Ezat Heydari, professeur de physique à la Jackson State University, Mississippi, États-Unis.

Les antidunes indiquent des méga-inondations qui coulent au fond du cratère Gale de Mars il y a environ quatre milliards d’années, qui sont identiques aux caractéristiques formées par la fonte de la glace sur Terre il y a environ deux millions d’années, a déclaré Heydari.

La cause la plus probable de l’inondation de Mars était la fonte de la glace à cause de la chaleur générée par un impact important, qui a libéré du dioxyde de carbone et du méthane des réservoirs gelés de la planète.

La vapeur d’eau et le dégagement de gaz se sont combinés pour produire une courte période de conditions chaudes et humides sur la planète rouge.
La condensation a formé des nuages ​​de vapeur d’eau, qui à leur tour ont créé des pluies torrentielles, éventuellement planétaires.

L’équipe scientifique du rover Curiosity a déjà établi que Gale Crater avait autrefois des lacs et des ruisseaux persistants dans le passé.

Ces plans d’eau à longue durée de vie sont de bons indicateurs que le cratère, ainsi que le mont Sharp à l’intérieur, étaient capables de supporter la vie microbienne.

“Le début de Mars était une planète extrêmement active d’un point de vue géologique”, a déclaré Fairen.

«La planète avait les conditions nécessaires pour supporter la présence d’eau liquide à la surface – et sur Terre, là où il y a de l’eau, il y a de la vie.

«Si tôt, Mars était une planète habitable», dit-il.
“Était-il habité? C’est une question à laquelle le prochain rover Perseverance … aidera à répondre.”

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Perseverance, qui a été lancé le 30 juillet, devrait atteindre Mars le 18 février 2021.

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