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United et Mesa achètent des avions électriques pour de courts trajets

by Nouvelles

United Airlines Holdings Inc.

UAL -0,94 %

et un partenaire aérien régional espèrent utiliser un nouvel avion électrique pour revitaliser les vols court-courriers.

Le fonds de capital-risque de United et Mesa Air Group Inc.

MESA 1,24%

investissent dans Heart Aerospace, une société suédoise qui développe un avion électrique de 19 places. L’accord de mardi est le dernier d’une série de paris sur de nouveaux concepts d’avions encore à tester, mais qui, selon United, pourrait l’aider à réduire les émissions de carbone.

Chaque compagnie aérienne s’est engagée à commander 100 avions une fois construits, à condition que le produit final réponde aux spécifications des compagnies aériennes.

United et Mesa ont déjà annoncé leur intention d’investir dans Archer Aviation, une société basée à Palo Alto, en Californie, qui développe un taxi volant électrique, et d’acheter jusqu’à 200 de ces avions. United a également annoncé son intention d’acheter 15 nouveaux avions de ligne supersoniques en cours de développement par Boom Technology Inc.

Aucun de ces nouveaux avions n’a encore volé, et il faudra des années avant qu’aucun d’entre eux ne transporte des passagers. Les compagnies ont déclaré qu’elles s’attendaient à ce que le nouvel avion, connu sous le nom d’ES-19, entre en service d’ici 2026.

L’avion a une autonomie de 250 milles. United et Mesa envisagent de l’utiliser sur de courts trajets, tels que Modesto, Californie, à San Francisco, ou l’aéroport de l’Université Purdue à West Lafayette, Indiana, à Chicago O’Hare. United a déclaré qu’il y avait plus de 100 routes dans son réseau où l’ES-19 pourrait fonctionner.

Le directeur général de Mesa, Jonathan Ornstein, a déclaré que l’avion serait moins cher à exploiter que les avions propulsés par le kérosène et qu’il pourrait insuffler une nouvelle vie à de petits marchés qui sont trop chers pour voler actuellement. Les avions à turbopropulseurs à 19 places Mesa desservaient autrefois de petites villes telles que Farmington, au Nouveau-Mexique, ont été progressivement supprimés au cours des dernières décennies, laissant de nombreuses communautés sans service aérien.

Les compagnies aériennes ont été entravées l’année dernière par la pandémie de coronavirus, perdant des milliards de dollars et s’appuyant sur l’aide du gouvernement pour continuer à payer les travailleurs. Des transporteurs, dont United, ont déclaré que la réduction des émissions devenait une priorité plus urgente, alors que les voyages commencent à se redresser.

Les dirigeants des compagnies aériennes ont déclaré qu’ils pensaient que de nombreux consommateurs étaient devenus plus conscients des coûts environnementaux du vol. L’aviation commerciale représente environ 2% des émissions mondiales de carbone, selon le Conseil international pour un transport propre.

Il y avait des signes en Europe avant la pandémie qu’un mouvement croissant de « honte de vol » avait commencé à s’installer, freinant la demande de voyages en avion. Et certaines grandes entreprises envisagent également de réduire les voyages d’affaires, car elles sont aux prises avec leurs propres objectifs d’émissions.

Les avions qui parcourent de plus longues distances ont besoin de plus d’énergie que les batteries actuelles ne peuvent en fournir. À terme, les progrès des technologies de batterie pourraient signifier que les avions électriques pourraient voler plus loin, a déclaré Michael Leskinen, qui dirige le fonds de capital-risque United lancé le mois dernier pour investir dans les technologies aéronautiques naissantes.

“Si nous attendons un avion électrique de la taille d’un 737, nous allons attendre un certain temps”, a-t-il déclaré. « Cela nous donne une place à table. »

M. Leskinen a déclaré que United contrôle Heart depuis près d’un an après que M. Ornstein a présenté les sociétés. L’un des arguments de vente était que l’avion de Heart est plus gros que les autres avions électriques en cours de développement, a-t-il déclaré.

Breakthrough Energy Ventures, un fonds de capital-risque lancé par Bill Gates et d’autres chefs d’entreprise, investit également dans Heart, ont annoncé mardi les sociétés. Au total, Heart a levé 35 millions de dollars dans cette ronde de financement, a déclaré le directeur général Anders Forslund dans une interview.

M. Forslund, ingénieur de formation, a lancé Heart en 2018 lorsque les responsables de l’aviation de la Norvège voisine ont déclaré qu’ils voulaient électrifier tous les vols intérieurs d’ici 2040. L’avion utilise les mêmes types de batteries que dans les voitures électriques, et l’année dernière, Heart a démontré son nouveau moteur électrique et système de propulsion, a déclaré M. Forslund. En dehors de cela, l’avion repose en grande partie sur la technologie existante, a déclaré M. Forslund.

“Nous ne devrions jamais sous-estimer à quel point il est difficile de construire un avion”, a-t-il déclaré. Mais « la nouveauté réside uniquement dans le système de propulsion électrique. Nous l’avons construit, nous l’avons démontré.

Écrire à Alison Sider à [email protected]

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