Une sonde qui étudie le Soleil survolera la Terre et suscitera des inquiétudes

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Un orbiteur solaire, sonde issue d’un projet commun entre l’ESA (Agence Spatiale Européenne) et la NASA (US National Aeronautics and Space Administration) pour étudier le Soleil, il retournera dans un passage proche de la Terre, lors d’un survol de notre planète avant d’entamer sa principale mission scientifique. Il a été lancé en février 2020 et son retour permettra d’entrer dans la trajectoire du prochain passage vers le Soleil.

Cependant, son retour, prévu samedi (27) représente un défi, car la sonde doit traverser les nuages ​​de débris spatiaux qui entourent notre planète depuis le début de son exploration de l’espace, « faisant de cette manœuvre le survol le plus risqué pour une mission scientifique » en raison de au risque éventuel d’impacts, a déclaré l’ESA dans un communiqué.

La sonde sera à son point le plus proche de la Terre samedi à 1h30 du matin, heure de Brasilia, à seulement 460 km au-dessus de l’Afrique du Nord et des îles Canaries – à quelques kilomètres au-delà de l’orbite de la Station spatiale internationale, qui se trouve à 400 km. .

La manœuvre est essentielle pour abaisser l’énergie du vaisseau spatial et l’aligner pour son prochain passage vers le Soleil, mais elle comporte des risques. Le vaisseau spatial doit traverser deux régions orbitales, chacune peuplée de débris spatiaux. ESA, en note

La première est distante de 36 000 km et est formée par l’anneau de satellites géostationnaires (généralement utilisés pour la communication). La seconde comprend des objets qui sont présents en orbite terrestre basse sur environ 400 km. “En conséquence, il existe un faible risque de collision. L’équipe d’exploitation de Solar Orbiter surveille la situation de très près.”

Les responsables de la sonde auront quelques heures pour étudier la trajectoire et apporter de petits changements qui permettront un vol avec moins de risques lors du passage par la Terre.

Laissant ces risques possibles de côté, le survol représentera une opportunité pour la sonde d’étudier le propre champ magnétique de la Terre, sorte de bulle protectrice qui est aussi l’interface de notre atmosphère avec le vent solaire, qui vient en permanence à travers les particules émises par notre étoile. .

“Ce survol est passionnant : nous allons voir ce que le Solar Orbiter voit dans notre partie de l’espace et comment cela se compare à ce que nous voyons. Et s’il y a des surprises, quelles sont-elles ?”, demande Anja Strømme, responsable de l’ESA. Swarm Mission, qui a lancé en 2013 trois satellites pour étudier le champ magnétique terrestre.

Après s’être approchée de la Terre avec son survol pour se réorienter, la sonde se dirigera vers le Soleil et ses régions polaires « jamais vues auparavant ». Et même s’il n’est pas encore à sa capacité d’exploration maximale, Solar Orbiter a permis de produire plus de 50 articles scientifiques depuis son lancement.

Arte montre comment sera l’approche de la sonde vers la Terre et ses points de risque d’impact avec les débris spatiaux

Image : Reproduction / ESA

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