Une nouvelle étude met en lumière l’évolution des fourmis infernales il y a 100 millions d’années – HeritageDaily

Les fourmis sont les insectes sociaux les plus performants et jouent un rôle important dans les écosystèmes terrestres modernes. L’origine et l’évolution précoce des fourmis ont attiré beaucoup d’attention.

Parmi les premières fourmis fossiles connues, les «fourmis de l’enfer» haidomyrmécines de l’ambre du Crétacé révèlent un rayonnement précoce et dramatique de formes adaptatives.

Les fourmis de l’enfer possédaient des pièces buccales bizarres en forme de faux avec une gamme frappante de projections céphaliques en forme de corne. Mais comment ce type de fourmi a-t-il évolué? Cette question a longtemps été un mystère.

Maintenant, cependant, une équipe de recherche internationale codirigée par le professeur WANG Bo de l’Institut de géologie et de paléontologie de Nanjing (NIGPAS) de l’Académie chinoise des sciences a confirmé le mécanisme spécial de prédation à mâchoires-pièges des fourmis de l’enfer, fournissant de nouvelles informations sur leur évolution.

L’équipe de recherche a effectué une analyse morphologique et anatomique des têtes de toutes les fourmis de l’enfer dans les spécimens d’ambre, en combinaison avec un spécimen spécial de prédateur, et a confirmé le mécanisme de prédation «à mâchoires-piège» adopté par les fourmis de l’enfer sous leurs aspects morphologiques et fonctionnels.

Les scientifiques ont rapporté un exemple de prédation fossilisée qui fournit des preuves directes de la fonction des mandibules expansées dorsoventralement et des cornes élaborées.

Leurs découvertes ont confirmé l’hypothèse que les fourmis de l’enfer ont capturé d’autres arthropodes entre la mandibule et la corne d’une manière qui ne pouvait être obtenue qu’en articulant leurs pièces buccales dans un plan axial perpendiculaire à celui des fourmis modernes.

La capsule céphalique et les mandibules des fourmis de l’enfer sont uniquement intégrées en raison de ce mode prédateur et de cette covaire à travers les espèces, alors qu’aucune preuve n’a été trouvée d’une telle intégration modulaire dans les groupes de fourmis existants.

Les résultats de cette étude suggèrent un rayonnement adaptatif en rafale précoce éteint dans la morphospace qui était inoccupée par un taxon vivant. Ce rayonnement a été déclenché par une innovation dans le mouvement de la partie buccale et une covariation modulaire subséquente entre la mandibule et la corne.

Les nouveaux résultats suggèrent également que l’intégration céphalique de la fourmi de l’enfer – analogue au crâne de vertébré – a déclenché une voie pour un ancien rayonnement adaptatif et une expansion dans un espace morphologique inoccupé par aucun taxon vivant.

SIÈGE DE L’ACADÉMIE CHINOISE DES SCIENCES

Crédit d’image d’en-tête: domaine public

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