Une année de tourisme spatial, de vols sur Mars, l’essor de la Chine

Crédit : Pixabay/CC0 domaine public

Du premier vol propulsé de l’hélicoptère Mars Ingenuity sur un autre monde au lancement du télescope James Webb qui scrutera la première époque de l’Univers, 2021 a été une année énorme pour les efforts spatiaux de l’humanité.


Au-delà des jalons scientifiques, les milliardaires se sont battus pour atteindre la frontière finale en premier, un équipage entièrement civil est entré en orbite et William Shatner de Star Trek a expliqué en profondeur ce que cela signifiait de voir la Terre depuis le cosmos, comme espace le tourisme s’est enfin imposé.

Voici les faits saillants sélectionnés.

Duo de robots planète rouge

celui de la NASA Persévérance Rover a survécu à ses “sept minutes de terreur”, un moment où l’engin s’appuie sur ses systèmes automatisés pour la descente et l’atterrissage, pour atterrir parfaitement sur le cratère Jezero de Mars en février.

Depuis lors, le robot de la taille d’une voiture a pris des photos et foré des échantillons pour sa mission : déterminer si la planète rouge aurait pu héberger d’anciennes formes de vie microbiennes.

Une mission de retour d’échantillons de roche est prévue dans les années 2030.

Avec ses instruments de pointe, “Percy”, comme l’hélicoptère est affectueusement surnommé, peut également zapper la roche martienne et analyser chimiquement la vapeur.

Percy a un partenaire pour le voyage : Ingenuity, un giravion de quatre livres (deux kilogrammes) qui a réussi en avril le premier vol propulsé sur un autre corps céleste, un peu plus d’un siècle après que les frères Wright ont réalisé le même exploit ici sur Terre. , et en a joué bien d’autres depuis.

“Persévérance est en quelque sorte la mission phare, il s’agit d’une enquête détaillée à long terme sur cette région fascinante de Mars”, a déclaré à l’AFP Jonathan McDowall, astronome au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

En revanche, “Ingenuity, est l’une de ces petites démonstrations technologiques mignonnes, petites et bon marché que la NASA peut si bien faire”, a-t-il ajouté.

Les connaissances acquises grâce à Ingenuity pourraient aider les scientifiques à développer Dragonfly, un drone-hélicoptère prévu de mille livres, pour rechercher des signes de vie sur la lune Titan de Saturne au milieu des années 30.

Le vol spatial privé décolle

Un millionnaire américain est devenu le premier touriste spatial au monde en 2001, mais il a fallu 20 ans de plus pour que la promesse de vol spatial privé pour enfin se matérialiser.

En juillet, le fondateur de Virgin Galactic, Richard Branson, a affronté Jeff Bezos de Blue Origin pour devenir le premier astronaute non professionnel à effectuer un vol spatial suborbital.

Alors que le magnat britannique a remporté cette bataille de quelques jours, c’est Blue Origin qui a pris les devants, lançant trois autres vols avec des clients payants et des invités célèbres.

SpaceX d’Elon Musk est entré dans la mêlée en septembre avec une mission orbitale de trois jours autour de la Terre mettant en vedette un tout-équipage civil sur Inspiration 4.

“C’est vraiment excitant qu’enfin, après si longtemps, ce genre de choses se produise enfin”, a déclaré Laura Seward Forczyk, analyste de l’industrie spatiale, auteur du livre à paraître “Becoming Off-Worldly”, destiné à préparer les futurs voyageurs spatiaux.

Mais c’est William Shatner, qui a joué le cape et l’épée du capitaine Kirk dans la série télévisée “Star Trek” des années 1960, qui a volé la vedette avec un récit émouvant de son expérience.

“Ce que vous regardez de haut, c’est la Terre Mère, et elle doit être protégée”, a-t-il déclaré aux journalistes.

Une équipe russe a tourné le premier long métrage dans l’espace à bord de la Station spatiale internationale (ISS) en 2021, et des touristes japonais y ont effectué leur propre visite à bord d’une fusée russe.

Pendant quelques minutes le 11 décembre, il y avait un record de 19 humains dans l’espace lorsque Blue Origin a effectué sa troisième mission en équipage, l’équipe japonaise était à bord de l’ISS avec son équipage normal et des taïkonautes chinois étaient en position sur leur station.

La vue d’élites riches galoper dans le cosmos n’a cependant pas été du goût de tout le monde, et le tourisme spatial secteur a déclenché une réaction de certains qui ont dit qu’il y avait des problèmes plus urgents à affronter, tels que le changement climatique, ici sur Terre.

Mondialisation de l’espace

Pendant la guerre froide, l’espace était dominé par les États-Unis et l’ex-Union soviétique.

Aujourd’hui, en plus de l’explosion du secteur commercial, qui envoie des satellites à un rythme vertigineux, la Chine, l’Inde et d’autres font de plus en plus jouer leurs muscles spatiaux.

Le Tiangong chinois La station spatiale (Palace in the Sky), son premier avant-poste à long terme, a été lancée en avril, tandis que son premier rover martien, Zhurong, a atterri en mai, ce qui en fait le seul deuxième pays à réaliser un tel exploit.

“Au cours des 20 dernières années, depuis que la Chine a finalement décidé de se lancer dans l’espace, elle a été en mode rattrapage”, a déclaré McDowall. “Et maintenant, ils sont en quelque sorte là, et ils commencent à faire des choses que les États-Unis n’ont pas faites.”

Les Émirats arabes unis ont placé une sonde en orbite martienne en février, devenant ainsi le premier pays arabe et le cinquième au total à atteindre la planète.

La Russie a quant à elle lancé un missile sur l’un de ses propres satellites, devenant ainsi le quatrième pays à frapper un vaisseau spatial depuis le sol, ce qui a ravivé les inquiétudes concernant la course croissante aux armements spatiaux.

Washington a critiqué Moscou pour son test “imprudent”, qui a généré plus de 1 500 morceaux de gros débris orbitaux, dangereux pour les missions en orbite terrestre basse telles que l’ISS.

Bientôt disponible…

L’année s’est clôturée avec le lancement de la Télescope spatial James Webb, une merveille de 10 milliards de dollars qui utilisera la technologie infrarouge pour remonter 13 milliards d’années en arrière.

“C’est sans doute la plate-forme scientifique unique la plus chère jamais créée”, a déclaré Casey Drier, principal défenseur de la Planetary Society.

“Pour repousser les limites de nos connaissances sur le cosmos, nous avons dû construire quelque chose capable d’accéder à cet ancien passé”, a-t-il ajouté.

Il atteindra Lagrange Point 2, un point de repère spatial à un million de kilomètres de la Terre, en quelques semaines, puis démarrera et calibrera progressivement ses systèmes, pour se mettre en ligne vers juin.

L’année prochaine également, le lancement d’Artemis 1, lorsque le système de lancement spatial géant (SLS) de la NASA transportera la capsule Orion vers la Lune et retour, en vue du retour de l’Amérique avec les humains plus tard cette décennie.

La NASA prévoit de construire des habitats lunaires et d’utiliser les leçons apprises pour les missions avancées vers Mars dans les années 2030.

Les observateurs sont encouragés par le fait que le programme lancé par l’ancien président Donald Trump se soit poursuivi sous Joe Biden, même s’il n’a pas exprimé son soutien avec autant de voix.

Enfin, à l’automne prochain, la sonde DART de la NASA s’écrasera sur un astéroïde pour le faire dévier de sa trajectoire.

Le test de validation de principe est un essai à vide si l’humanité a besoin d’empêcher une roche spatiale géante d’anéantir la vie sur Terre, comme on le voit dans le nouveau film à succès de Netflix “Don’t Look Up”.


Quelle explosion : la ruée des astronautes amateurs


© 2021 AFP

Citation: 2021 : Une année de tourisme spatial, des vols sur Mars, l’essor de la Chine (2021, 30 décembre) récupéré le 30 décembre 2021 sur https://phys.org/news/2021-12-year-space-tourism-flights-mars. html

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