Un vaisseau spatial de la NASA tente d’échantillonner un astéroïde pour son retour sur Terre

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Après presque deux ans à encercler un ancien astéroïde à des centaines de millions de kilomètres, un vaisseau spatial de la Nasa tentera cette semaine de descendre sur la surface traîtresse et remplie de rochers et d’arracher une poignée de gravats.

Le drame se déroulera mardi alors que les États-Unis tentent pour la première fois de collecter des échantillons d’astéroïdes pour leur retour sur Terre, un exploit accompli jusqu’à présent par le Japon.

La mission Osiris-Rex cherche à ramener au moins deux onces (60 grammes) d’astéroïde Bennu, le plus gros transport de ce genre au-delà de la lune.

Le principal site de collecte d’échantillons sur Bennu, nommé Nightingale. Un contour de l’engin spatial Osiris-Rex est placé au centre pour illustrer l’échelle du site (Nasa / Goddard / University of Arizona via AP)

Le vaisseau spatial de la taille d’une camionnette vise le milieu relativement plat d’un cratère de la taille d’un court de tennis nommé Nightingale – un endroit comparable à quelques places de stationnement ici sur Terre. Des rochers aussi grands que des bâtiments surgissent au-dessus de la zone de touché ciblée.

“Donc, pour un peu de recul, la prochaine fois que vous garerez votre voiture devant votre maison ou devant un café et que vous entrerez à l’intérieur, pensez au défi de naviguer Osiris-Rex dans l’un de ces endroits à 200 millions de kilomètres de distance,” Mike Moreau, directeur adjoint du projet de la Nasa, a déclaré.

Une fois qu’il est sorti de son orbite d’un demi-mille (0,75 km de haut) autour de Bennu, le vaisseau spatial mettra délibérément quatre heures à descendre, juste au-dessus de la surface.

Puis l’action s’accélère lorsque le bras d’Osiris-Rex de 3,4 mètres tend la main et touche Bennu.

Le contact doit durer cinq à 10 secondes, juste assez longtemps pour projeter de l’azote gazeux sous pression et aspirer la saleté et le gravier barattés.

Le bras d’échantillonnage du vaisseau spatial Osiris-Rex lors d’une répétition pour une approche du site d’échantillonnage (Nasa / Goddard / University of Arizona via AP)

Programmé à l’avance, le vaisseau spatial fonctionnera de manière autonome lors de la manœuvre tactile sans précédent. Avec un décalage de 18 minutes dans les communications radio dans chaque sens, les contrôleurs au sol du constructeur d’engins spatiaux Lockheed Martin près de Denver ne peuvent pas intervenir.

Si la première tentative ne fonctionne pas, Osiris-Rex peut réessayer. Les échantillons prélevés n’atteindront pas la Terre avant 2023.

Alors que la Nasa a ramené de la poussière de comète et des particules de vent solaire, elle n’a jamais tenté d’échantillonner l’un des près d’un million d’astéroïdes connus cachés dans notre système solaire jusqu’à présent.

Le Japon, quant à lui, s’attend à obtenir des échantillons de l’astéroïde Ryugu en décembre – en milligrammes tout au plus – 10 ans après avoir ramené des taches de l’astéroïde Itokawa.

Bennu est le paradis des cueilleurs d’astéroïdes. La grosse roche spatiale noire, arrondie et riche en carbone – plus haute que l’Empire State Building de New York – existait à l’époque où notre système solaire se formait il y a 4,5 milliards d’années.

Les scientifiques la considèrent comme une capsule temporelle pleine de blocs de construction immaculés qui pourraient aider à expliquer comment la vie s’est formée sur Terre et peut-être ailleurs.

Le scientifique principal de la mission, Dante Lauretta de l’Université de l’Arizona, a déclaré: «Il s’agit de comprendre nos origines.»

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