Un tribunal fédéral de l'Alaska décide si les morses du Pacifique doivent être inscrites sur la liste des espèces menacées



  • RYAN KINGSBERY / U.S. ENQUÊTE GÉOLOGIQUE VIA PRESSE ASSOCIÉE / SEPTEMBRE 2013

    Cette photo fournie par le United States Geological Survey montre une femelle morse au repos à Point Lay, en Alaska. Une action en justice devant un tribunal fédéral en Alaska décidera si les morses du Pacifique doivent être inscrites sur la liste des espèces menacées, ce qui leur conférera une protection supplémentaire. Les morses utilisent la glace de mer pour donner naissance, allaiter et se reposer entre deux plongées, mais la quantité de glace sur plusieurs décennies a régulièrement diminué en raison du réchauffement climatique.

  • S.A. SONSTHAGEN / U.S. ENQUÊTE GÉOLOGIQUE PAR L'AP / JUIN 2010

    Cette photo fournie par le United States Geological Survey montre des morses du Pacifique reposant sur un écoulement de glace dans la mer des Tchouktches, en Alaska. Une action en justice devant un tribunal fédéral en Alaska décidera si les morses du Pacifique doivent être inscrites sur la liste des espèces menacées, ce qui leur conférera une protection supplémentaire. Les morses utilisent la glace de mer pour donner naissance, allaiter et se reposer entre deux plongées, mais la quantité de glace sur plusieurs décennies a régulièrement diminué en raison du réchauffement climatique.

  • S.A. SONSTHAGEN / U.S. ENQUÊTE GÉOLOGIQUE PAR AP / JUILLET 2012

    Dans cette photo d'archives, des morses du Pacifique femelles adultes reposent sur un écoulement de glace avec de jeunes morses dans l'est de la mer Tchouktche, en Alaska. Une action en justice devant un tribunal fédéral en Alaska décidera si les morses du Pacifique doivent être inscrites sur la liste des espèces menacées, ce qui leur conférera une protection supplémentaire. Les morses utilisent la glace de mer pour donner naissance, allaiter et se reposer entre deux plongées, mais la quantité de glace sur plusieurs décennies a régulièrement diminué en raison du réchauffement climatique.

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ANCHORAGE, Alaska >> Étant donné qu’elles ont le choix d’accoucher sur la glace terrestre ou en mer, les mères de morse du Pacifique choisissent le plus souvent la glace.

De même, ils préfèrent la glace de mer pour la mue, l'accouplement, l'allaitement et le repos entre les plongées pour se nourrir. Le problème, c’est qu'au fur et à mesure que le siècle avance, il y aura beaucoup moins de glace autour.

La question de savoir si les morses doivent faire face à une diminution de la banquise est au cœur d’une bataille juridique pour savoir si les morses doivent être inscrits sur la liste des espèces menacées, ce qui leur confère une protection supplémentaire contre les empiétements humains.

En 2008, le gouvernement fédéral a classé les ours polaires parmi les espèces menacées en raison de la diminution de la glace de mer provoquée par le réchauffement climatique. Cette année-là, le Centre pour la diversité biologique a demandé à faire de même pour les morses.

Cependant, le US Fish and Wildlife Service a conclu en octobre 2017 que les morses s’adaptaient et que personne n’avait prouvé qu'ils «avaient besoin» de la glace de mer.

«On ignore si les morses du Pacifique peuvent accoucher, se soigner pendant une période de soins postnatals immédiats ou mener une cour à terre», ont déclaré les avocats du ministère de la Justice pour défendre leur décision.

Un juge fédéral en Alaska entendra la plainte du centre qui conteste la décision du gouvernement de ne pas inscrire le morse sur la liste des menaces. Il n'y a pas de date d'audience fixée pour la poursuite.

Les mâles du morse du Pacifique atteignent 3,7 mètres (12 pieds) de long et jusqu'à 1 815 kilogrammes (4 000 livres) – plus qu'une berline de taille moyenne. Les femelles atteignent la moitié de ce poids. Les morses plongent et utilisent des moustaches sensibles pour trouver les palourdes et les escargots dans la pénombre du fond marin.

Historiquement chassé pour ses défenses d'ivoire, sa viande et sa graisse, les morses sont protégés depuis 1972 par la loi sur la protection des mammifères marins. Seuls les chasseurs de subsistance autochtones de l'Alaska peuvent les tuer légalement.

Pour figurer sur la liste des espèces en voie de disparition, le service américain de la pêche et de la faune doit désigner un habitat essentiel pour les morses et planifier leur rétablissement. Avant de délivrer des permis de développement tels que le forage en mer, les organismes fédéraux seraient tenus de veiller à ce que les morses et leur habitat ne soient pas menacés.

L'inaccessibilité a protégé les morses pendant des décennies, mais un déclin rapide de la banquise d'été les a rendus vulnérables.

Selon le Fish and Wildlife Service, dans la mer des Tchouktches entre l'Alaska et la Russie, où les femelles et les juvéniles de morses du Pacifique passent leur été, la glace pourrait être absente pendant cette saison-là ou plus tôt en 2060.

Depuis 1981, une superficie plus de deux fois supérieure à celle du Texas – 1,58 million de kilomètres carrés – n’est plus disponible pour les mammifères marins de l’Arctique à la fin de l’été, selon le National Snow and Ice Data Center.

Fin août, alors que la glace de mer disparaît au-delà du plateau continental peu profond, les femelles morses et leurs petits ont le choix: rester sur la glace au-dessus d'une eau trop profonde pour atteindre le fond de l'océan ou se déposer à terre pour les périodes de repos où les plus petits animaux peuvent être écrasé dans des pièges déclenchés par un chasseur, un avion ou un ours.

Plus d'eau libre a déjà entraîné plus de trafic maritime. Les morses pourraient également trouver plus d’êtres humains dans leur habitat si la politique américaine en matière de forage extracôtier dans l’Arctique était inversée. L'ancien président Barack Obama a définitivement retiré les baux de la plupart des eaux arctiques, mais le président Donald Trump a annoncé en avril 2017 qu'il renversait Obama, une décision contestée devant les tribunaux. Le plan de leasing quinquennal proposé par l’administration comprend des ventes dans la mer de Tchoukotka.

Désigner les morses comme menacées signifierait que les sociétés d’exploration pétrolière devraient consulter les responsables fédéraux de la faune pour s’assurer que les appareils de forage ne mettent pas les animaux en danger. Cependant, les départements de l’Intérieur et du Commerce de Trump ont proposé en juillet des modifications administratives à la loi sur les espèces qui mettraient fin aux protections automatiques des plantes et des animaux menacés et imposeraient des limites à la désignation de l’habitat comme étant essentielle au rétablissement.

Les morses sont notoirement difficiles à dénombrer – et les estimations de la population varient largement. Selon les estimations préliminaires de 2017, ce chiffre serait de 283 213, mais il pourrait rester entre 93 000 et 478 975.

La gamme de stress et d’incertitudes sur l’avenir des morses est une preuve suffisante pour les inscrire sur la liste des espèces menacées, selon le Center for Biological Diversity.

Au cours de la dernière décennie, les morses qui se sont rassemblés sur les rives ont subi des centaines de morts en plein essor et la perte de banquise les a éloignés des zones de nourrissage, a déclaré Shaye Wolf, directrice des sciences du climat du groupe de conservation à but non lucratif.

«Ils ne s’adaptent pas. Ils souffrent », a déclaré Wolf.

Les scientifiques qui conseillent le Fish and Wildlife Service affirment que la réponse n’est pas aussi claire et que l’on ignore encore beaucoup de choses sur l’effet de la perte de glace de mer sur les morses.

Chad Jay, de la Commission géologique des États-Unis, a déclaré qu’il n’était pas connu, par exemple, pourquoi les morses accouchent sur la glace au lieu de la terre.

«L’une des idées est qu’il ya plus de protection pour les jeunes contre les prédateurs», a-t-il déclaré. «Ils sont à l’étranger et c’est un environnement plus propre pour donner naissance. Mais ce sont des hypothèses difficiles à prouver. "

Selon une évaluation fédérale, un morse qui allaite doit consommer plus de 7 800 palourdes par jour. Et l'été est le temps habituel pour les animaux d'engraisser.

Lorsque la glace a fondu en quantités alarmantes, obligeant les femelles et leurs veaux à atterrir dans des troupeaux allant jusqu'à 40 000 personnes, en 2008, des scientifiques du gouvernement ont étiqueté et suivi des morses afin de déterminer l'impact des changements sur leur alimentation.

Ils ont appris que les femelles, obligées de se reposer sur des plages plutôt que sur la glace, continuaient de se rendre dans leurs zones d'alimentation préférées. Cependant, les longues nages ont réduit les réserves de graisse essentielles à la lactation.

L’étude a conclu que les morses devraient aller très bien s’ils peuvent remplacer les calories par une alimentation supplémentaire en hiver, mais on ignore si cela se produit.

Les femelles sous-alimentées produisent une progéniture plus petite, moins susceptible de survivre. La diminution de la taille des oursons polaires dans le sud de la mer de Beaufort a été un facteur dans la décision de les répertorier comme menacés.

La loi sur les espèces en voie de disparition n'exige pas une science parfaite pour démontrer les effets néfastes, a déclaré Wolf. Quand il y a incertitude, dit-elle, le bénéfice du doute revient à l’espèce.

Selon Jay, il y a déjà eu des périodes géologiques où les morses ont manqué de glace de mer.

«Peut-être qu’ils peuvent traverser ce genre d’environnement. Peut-être qu’ils ne peuvent pas, at-il dit. "Personne ne sait vraiment."

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