Un traitement révolutionnaire pour la maladie d’Alzheimer fait un pas de plus après 20 ans de travail

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© Prostock-studio

Dans le même temps, le proche collaborateur de Wischik, le professeur Bjoern Schelter, espère voir des progrès dans la mise sur le marché de nouveaux outils d’aide au diagnostic et au suivi de la démence.

“Notre grande vision est de transformer radicalement les soins de la démence en termes de thérapie et de diagnostic”, a déclaré Wischik. “C’est tout!”

L’histoire a ses origines en 1988, lorsque Wischik a découvert que les « enchevêtrements », précédemment identifiés comme un facteur à l’origine de la maladie d’Alzheimer, étaient constitués d’une protéine appelée tau. Huit ans plus tard, il a découvert un produit chimique existant utilisé en médecine qui a dissous les filaments enchevêtrés de tau.

Professeur Bjoern Schelter

« C’était le grand ‘A-ha !’ », explique-t-il. «Ici, dans nos mains, nous avons vu un médicament qui est entré dans le cerveau et a dissous des filaments enchevêtrés dans le tube à essai. Il interférait avec la formation d’enchevêtrements, il pouvait donc ralentir le processus de la maladie. C’est ce qui nous a mis sur la voie de tout.

“Le médicament que nous testons n’est qu’une légère variante de l’original, qui montre combien de temps il faut pour passer du laboratoire au traitement des personnes.”

TauRx a établi sa base de recherche à Aberdeen sur la base des données de laboratoire positives.

« Je pensais qu’avec des recherches plus poussées, les données de laboratoire pourraient aider à en faire un traitement », explique Wischik. « Le médicament avait déjà été utilisé de diverses manières, y compris le traitement de la psychose maniaco-dépressive. Nous étions donc confiants que cela pourrait entrer dans le cerveau.

Professeur Claude Wischik

La confiance était bien fondée, mais néanmoins il y avait des bosses sur la route.

Un essai clinique de phase 2 positif à grande échelle utilisant une variante antérieure du médicament a indiqué qu’une dose élevée était nécessaire. Ainsi, des traitements accrus de la version améliorée ont ensuite été utilisés dans les grands essais ultérieurs de phase 3 pour la maladie d’Alzheimer légère et modérée.

Ce n’est qu’une fois les essais terminés que d’autres travaux de Schelter ont montré que la faible dose du médicament qui avait été utilisée comme contrôle dans les essais de phase 3 pour l’insu de l’étude – en raison d’un effet secondaire de légère décoloration urinaire du médicament – était tout aussi efficace chez la majorité des patients.

Wischik déclare : « La version améliorée du médicament était si bien absorbée que nous avons constaté un fort effet thérapeutique de la dose de contrôle, et des doses élevées n’ont pas produit une meilleure réponse.

“C’était très surprenant, mais les améliorations du médicament entre les essais de phase 2 et de phase 3 signifiaient qu’il pénétrait le cerveau beaucoup plus efficacement et produisait des avantages thérapeutiques à une dose beaucoup plus faible que ce à quoi nous nous attendions.”

Le présent essai, qui devrait donner des résultats mi-2022, teste ce que l’on pense être la dose optimale par rapport à un vrai placebo.

« D’après toutes nos analyses de données, nous espérons que cela pourrait représenter une percée majeure et imminente dans le traitement de la maladie d’Alzheimer », a déclaré Wischik.

« Aberdeen a le programme de recherche thérapeutique basé sur le tau le plus avancé au monde et le seul essai de phase tardive ciblant le tau. »

En 2013, TauRx s’est associé à Genting Group pour former Genting TauRx Diagnostics, dans le but de développer de nouveaux outils de diagnostic améliorés pour identifier les personnes atteintes de différentes formes de démence.

Schelter, directeur général de GT Diagnostics, insiste sur le fait que de nouveaux outils efficaces sont essentiels. Il dit : « Certaines évaluations couramment utilisées dans le diagnostic de la démence remontent à 1975 et sont encore utilisées aujourd’hui.

« Nous voulons faire entrer le diagnostic dans le 21e siècle, pour donner aux gens le pouvoir de choisir en toute connaissance de cause et la possibilité d’adapter leur mode de vie avant que la maladie ne devienne trop grave.

“L’espoir ultime, évidemment, est un traitement pour arrêter complètement la progression de la maladie, auquel cas nous espérons qu’un diagnostic précoce aidera à prévenir les dommages causés par la maladie.”

Wischik explique pourquoi il est si important de considérer les thérapies et les diagnostics comme un tout : « Je travaillais dans le nord-est en psychiatrie de la vieillesse. J’avais une pratique rurale et j’avais besoin de quelque chose sur place pour me permettre d’évaluer les patients et de poser un diagnostic. Pour les décisions de traitement, vous avez besoin d’un diagnostic ferme ; il ne suffit pas d’avoir une opinion vague qui dépend ensuite de tests et d’évaluations supplémentaires.

« Le cheminement du médecin généraliste à l’évaluation complète par un spécialiste est maladroit et coûteux. Si nous voulons avoir un traitement disponible dans deux ans, il est nécessaire de développer de meilleurs outils de diagnostic qui fonctionnent également pour surveiller l’effet du traitement.

Alors, dans combien de temps pourrions-nous voir des outils de diagnostic pour la « santé du cerveau » largement utilisés par les services de santé ?

« Les outils que nous développons sont réglementés, une autorisation réglementaire est donc nécessaire », déclare Schelter. « Ils passent par une phase de recherche, une phase de test, puis une phase d’approbation réglementaire. Nous sommes maintenant dans la phase d’approbation réglementaire ou d’autorisation. Ensuite, le marché doit accepter les outils et ils doivent être intégrés dans les parcours de soins standard des patients. Ce n’est, espérons-le, qu’une question de mois avant qu’ils ne commencent à être disponibles.

Le rythme de la technologie du 21e siècle a considérablement accéléré le développement d’outils, explique Schelter. « La technologie moderne – collecte de données, outils électroniques basés sur des applications et la neuroimagerie – a tellement progressé et, espérons-le, révolutionnera le domaine du diagnostic, pour aider à évaluer l’image complète de chaque patient beaucoup plus rapidement.

« Des concepts plus avancés vous permettent de détecter des maladies ou différentes formes de démence plus tôt, mais aussi d’économiser du temps et de l’argent, en canalisant les patients plus efficacement pour les aider plus tôt. Et plus les gens sont alertés tôt, plus ils ont le pouvoir d’apporter des changements.

Wischik dit que les outils doivent fonctionner aussi bien pour les patients que pour les professionnels. « Les examens cognitifs n’ont pas lieu et devraient devenir une évaluation standard similaire à d’autres programmes de dépistage. Mais les médecins généralistes n’ont pas le temps de faire cela en plus de tout le reste. Cela doit se faire grâce à la technologie moderne à la maison et dans la salle d’attente, et non en s’asseyant avec une personne et en posant des questions qui produisent des résultats non concluants.

Alors, où les professeurs espèrent-ils être dans un an ?

« J’espère que les produits en cours de développement seront bientôt disponibles au public et utilisés pour soutenir le diagnostic, réduire les coûts, gagner du temps et aider à diagnostiquer la maladie à un stade précoce », a déclaré Schelter. « En fin de compte, le diagnostic doit provenir d’un professionnel de la santé, mais ces outils soutiennent considérablement le processus. »

Et Wischik déclare : « Nous voulons des outils de diagnostic disponibles et acceptés, mais espérons que nous disposerons de résultats d’essais pour nous aider dans notre cheminement vers la mise à disposition de ce nouveau traitement thérapeutique. Ce n’est pas seulement un interrupteur et le médicament est soudainement disponible, il y a tout un parcours d’approbations réglementaires et de préparation du marché, y compris les systèmes de santé, les patients et les médecins.

« Quand vous faites de la randonnée et que vous voyez le premier sommet, vous vous dites : « Wow, nous l’avons fait ». Alors vous voyez qu’il y a encore deux fois plus de hauteur à parcourir ! »

Mais Wischik n’est pas découragé par le voyage – et dit qu’il appartient aux experts de garder le spectacle sur la route. « Les médecins font de leur mieux pour aider les patients, mais c’est notre travail en tant que chercheurs de proposer de meilleurs outils et de meilleurs médicaments. Il est de notre devoir et de notre responsabilité de trouver des solutions et de les mettre sur le marché pour offrir les avantages pour lesquels elles sont conçues.

Le World Alzheimer’s Report 2021 indique que 75 % des personnes atteintes de démence ne sont pas diagnostiquées et que 33 % des cliniciens pensent que rien ne peut être fait pour la traiter.

Le professeur Wischik déclare : « Les traitements disponibles sont assez inefficaces, et certains craignent qu’ils ne soient que des palliatifs temporaires.

« Il y a peut-être aussi de l’âgisme ici ; une grande idée fausse est que vous devenez pointillé en vieillissant et que vous le perdez. Les gens pensent que cela fait partie du vieillissement normal. Ce n’est pas. Même les estimations les plus élevées pour la démence sont d’environ 30 %, ce qui signifie qu’il y a encore 70 % de personnes qui n’ont pas la maladie.

Le WAR 2021 indique également que 46% des personnes atteintes de démence (et des aidants) ont identifié la peur du diagnostic et la stigmatisation de la démence comme un obstacle au diagnostic. Pourquoi est-ce?

Schelter déclare : « On communique trop peu sur ce que l’on sait de la maladie, il y a donc une peur naturelle et cela conduit à la stigmatisation.

« La conception commune est que parce qu’il n’y a pas de remède, le diagnostic est inutile. Mais lorsque vous parlez aux personnes atteintes de la maladie, elles disent souvent qu’elles étaient soulagées et reconnaissantes lorsqu’un diagnostic a été posé parce qu’elles pouvaient soudainement comprendre ce qui se passait.

Cet article est paru pour la première fois dans le supplément The Scotsman’s Life Sciences 2021. Une version numérique est disponible ici.

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