Un homme au centre des allégations de fraude électorale en Caroline du Nord a compliqué le passé

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Par Ben Kamisar, Leigh Ann Caldwell et Rich Gardella

WASHINGTON – Leslie McCrae Dowless, l’homme au centre des allégations de fraude électorale qui ont déferlé sur le neuvième district du Congrès de la Caroline du Nord, a une longue et riche histoire en tant qu’agent politique dans le district.

Les candidats pour qui il travaille travaillent souvent mieux que prévu parmi les électeurs absents de l’un des comtés du district, une des raisons pour lesquelles il a été engagé par diverses campagnes politiques au fil des ans.

Mais les archives publiques brossent un tableau plus compliqué, le reliant à des accusations antérieures de collecte de bulletins de vote inappropriées et montrant qu'il a passé du temps en prison pour une condamnation pour fraude liée au crime non liée aux élections.

Dowless fait l’objet d’un examen approfondi depuis que le conseil d’élections et d’application de la déontologie de la Caroline du Nord a décidé de ne pas certifier la victoire apparente du républicain Mark Harris à 905 voix contre le démocrate Dan McCready lors de la 9e course du congrès du district. Le conseil, un organisme public chargé d'administrer et de certifier les élections, a plutôt convoqué une audience publique avant le 21 décembre pour enquêter sur "des allégations d'irrégularités et d'activités frauduleuses liées à des votes par correspondance par correspondance".

En vertu de la loi de l’État, le conseil d’administration a le pouvoir d’ordonner de nouvelles élections dans le cadre d’un concours donné s’il détermine que les «irrégularités ou irrégularités» sont suffisamment répandues pour «altérer les résultats de l’élection dans son ensemble et faire douter de son équité».

Vendredi, le conseil a publiquement désigné Dowless comme personne d'intérêt dans son enquête, bien qu'il se penche sur les activités entourant Dowless depuis au moins 2016.

McCrae Dowless.WECT

Les dernières élections ont en grande partie porté sur l’avantage décisif de Harris en matière de vote par correspondance dans le comté de Bladen, une zone rurale située entre Fayetteville et Wilmington, dans le sud-est de l’État.

Le républicain a remporté plus de 61% des bulletins de vote postaux du comté de Bladen, une marge déroutante si on considère que 19% seulement des bulletins de vote postaux acceptés appartenaient à des électeurs républicains inscrits.

D'autres anomalies possibles dans les données de vote par correspondance, notamment dans le comté de Robeson, à proximité, ont également soulevé des questions parmi les experts et les enquêteurs.

La spécialité déclarée de Dowless est ses efforts pour «sortir le vote», notamment avec le vote par correspondance dans le comté de Bladen.

Et ses candidats ont réussi là-bas – une analyse du Washington Post a révélé qu'au moins cinq candidats pour lesquels Dowless travaillait depuis 2010 avaient nettement mieux réussi sur les bulletins de vote par correspondance envoyés par la poste de Bladen qu'à l'extérieur du comté.

L'une de ces courses était la primaire républicaine de 2018, où Harris a détrôné le représentant sortant Robert Pittenger, aidé en remportant 437 des 456 bulletins de vote par correspondance du comté de Bladen. Harris a remporté le district avec 829 votes au total.

Le groupe de consultants politiques Red Dome, qui a participé à la campagne électorale lors des élections primaires et générales, a mené à bien diverses tâches, notamment la presse, la stratégie et des actions spécifiques en faveur du vote par correspondance dans le comté de Bladen. Les nouvelles archives électorales fédérales montrent que Red Dome a spécifiquement mené le travail "Bladen absente". La campagne doit toujours plus de 34 000 dollars à Red Dome pour ce travail, selon le classement.

Red Dome a embauché Dowless comme «entrepreneur indépendant», a confirmé le fondateur de l’organisation, Andy Yates, au Charlotte Observer.

Les documents publiés par le bureau des élections indiquent que Dowless est la figure centrale d'une opération de collecte de bulletins de vote par correspondance, où une poignée de personnes demandait des bulletins de vote par correspondance, puis des associés rémunérés ont signé les certificats de vote correspondants.

Selon une analyse de NBC News des documents du conseil des élections du comté de Bladen publiés par le conseil d'État, Dowless a envoyé 590 formulaires de demande de vote par correspondance de fin août à fin octobre 2018. Une Jessica Dowless a également transmis 185 autres demandes. Les entrées sur le document étaient manuscrites, avec des signatures pour les deux Dowless.

Des liens vers McCrea Dowless sont également visibles sur les certifications de vote par correspondance dûment remplies, que les témoins doivent signer pour garantir que le bulletin de vote a été rempli avec précision, conformément aux souhaits de l’électeur.

Au moins 86 bulletins de vote retournés incluent des signatures de témoins provenant de personnes ayant des liens avec Dowless, soit ceux qui portent un nom de famille avec lui, soit qui lui ont été liés à un titre ou à un autre. En vertu de la loi de l’État, deux témoins doivent signer un certificat apposé à l’extérieur d’un bulletin de vote envoyé par la poste.

Cherly Kinlaw et Ginger Eason, qui ont signé plusieurs certificats de vote, ont déclaré à WSOC TV qu’ils travaillaient pour Dowless.

Jessica Dowless et Sandra Dowless ont également signé une poignée de certifications de vote par correspondance.

Des dizaines de certifications ont également été signées par Lisa Britt. Sous sa signature, Brittine indique la même adresse que Sandra Dowless, sa mère et l’ex-épouse de McCrea Dowless. Mais les résidents de leur complexe de logements sociaux disent qu'elle n'y reste que parfois.

Il n'est pas illégal de demander des bulletins de vote par correspondance pour de nombreux électeurs, ni de signer en tant que témoin à des dizaines de bulletins de vote, bien que certaines restrictions interdisent aux candidats et au personnel de la campagne, ou à certains prestataires de soins de longue durée, de servir de témoins.

Mais il est illégal que des témoins signent des certifications pour des bulletins de vote qui n'ont pas été remplis par l'électeur. Il est également illégal à tout moment pour un tiers de prendre possession du bulletin de vote d’un électeur.

Jusqu'à présent, il y a eu de nombreuses allégations d'activités illégales.

Dans leurs entrevues avec WSOC TV, Kinlaw et Eason ont déclaré que Dowless les avait payées pour récupérer les bulletins de vote des électeurs. Les deux femmes ont déclaré qu'elles ignoraient que cela était contraire à la loi.

Deux électeurs du comté de Bladen ont déclaré à NBC News que Britt était venu chez eux pour récupérer leurs bulletins de vote par correspondance, accusation que Britt avait niée à Buzzfeed News.

Britt semble également avoir signé son nom sur les certifications de vote du comté de Robeson.

Dowless n'a pas répondu aux multiples tentatives de NBC News pour le contacter, mais il avait auparavant nié avoir commis des actes répréhensibles au Charlotte Observer.

Red Dome n'a pas répondu aux demandes de commentaires, mais a également précédemment nié avoir eu connaissance d'actes répréhensibles.

Le conseil électoral de l'État a assigné la campagne Harris et le dôme rouge à la justice, ainsi que la campagne du shérif du comté de Bladen, James McVicker, qui a également collaboré avec Dowless, dans le cadre de son enquête.

Il y a des liens entre Harris et Dowless en dehors de Red Dome également, mais rien n'indique que le candidat ait eu connaissance d'un traitement inapproprié des bulletins de vote.

Pete Givens, un ancien candidat républicain au conseil municipal de Charlotte, a déclaré à NBC News que Harris l'avait amené à rencontrer Dowless, où Dowless avait décrit sa stratégie consistant à distribuer des formulaires de demande de vote par correspondance.

Givens a déclaré que tout ce que Dowless lui avait décrit au cours de cette réunion relevait de la loi et qu’il n’était pas au courant de ses antécédents criminels. Bien que Givens ait brièvement payé l'aide de Dowless pour le processus, aucun associé de Dowless n'a travaillé pour la campagne de Givens et Givens a cessé d'utiliser ces méthodes après quelques mois, car il ne fonctionnait pas pour la campagne.

Harris a publié un déclaration vidéo sur Twitter vendredi cela dit que sa campagne coopère pleinement et qu'il n'était au courant d'aucun acte répréhensible.

"Si cette enquête trouve la preuve d'une activité illégale de part et d'autre, à un niveau tel qu'elle aurait pu changer le résultat des élections, j'appuierais de tout mon cœur une nouvelle élection pour s'assurer que tous les électeurs ont confiance dans les résultats", a-t-il déclaré.

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