Un équestre de haut niveau paralysé dans un accident voit de l’espoir dans un traitement à venir

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Le département des sports du New York Times revisite les sujets de certains articles passionnants de l’année dernière. Voici notre rapport d’avril sur les efforts de Kevin Babington pour continuer à travailler dans le monde équestre après qu’un accident de saut d’obstacles l’ait laissé paralysé de la poitrine vers le bas.

L’anniversaire de sa blessure à la moelle épinière est venu et reparti en août, et Kevin Babington, l’athlète olympien irlandais et l’un des meilleurs entraîneurs des sports équestres, a refusé de s’apitoyer sur lui-même.

Il avait du travail à faire. Beaucoup de travail. Ses séances d’exercices intenses et quotidiennes le laissent épuisé, mais renforcer son corps a un but précis.

L’été dernier, il a été paralysé de la poitrine après avoir été jeté de son cheval, Shorapur, au Hampton Classic, un prestigieux concours hippique à Bridgehampton, New York.Il a heurté le sol la tête la première, blessant gravement sa moelle épinière. Mais Babington, 52 ans, pense non seulement qu’il marchera à nouveau, mais qu’il grimpera également sur un cheval pour monter à cheval. L’une des principales choses qu’il a apprises au cours des 16 derniers mois est de faire preuve de patience.

Millimètre par millimètre, son corps guérit, a-t-il dit le mois dernier, et il peut le voir dans les progrès qu’il a faits.

Babington, un coureur de Grand Prix bien-aimé qui a terminé quatrième aux Jeux olympiques de 2004 pour l’Irlande, peut maintenant lever son bras droit et presque toucher sa bouche avec. Il peut bouger plusieurs doigts et orteils, et cette semaine seulement, il a commencé à bouger son pouce gauche. Il peut parfois ressentir des sensations dans ses muscles abdominaux. Les spasmes corporels tranchants comme une lame ne sont pas aussi insupportablement douloureux qu’ils l’étaient au printemps. Il prend rarement ses analgésiques ces jours-ci, et sa tête est plus claire que jamais à cause de cela.

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De son fauteuil roulant à côté du manège, il continue à entraîner sur une base limitée. Il peut projeter sa voix suffisamment bien pour parler aux coureurs sans qu’aucune des parties ne se fie aux casques, bien qu’il préfère toujours les utiliser et, en raison de la pandémie, il donne également des cours sur les appels vidéo.

À la fin du mois dernier, il a commencé à essayer d’utiliser une commande manuelle pour déplacer et diriger son fauteuil roulant motorisé. Une rénovation à venir de la maison de Babington sur sa ferme équestre à Loxahatchee, en Floride, lui donnera l’espace nécessaire pour accéder à toute la maison. Et l’espace pour en sortir: une porte d’entrée automatique lui donnera la liberté d’aller seul visiter la grange, maintenant remplie de chevaux dont les entraîneurs ont loué les stalles.

«Nous pouvons peut-être les amener à se concentrer d’abord sur la sortie», a déclaré Babington à propos des entrepreneurs de la maison, avant de rire. «Ainsi, je peux m’enfuir et retrouver un peu mon indépendance.»

Il a gardé son sens de l’humour.

Ce qui donne à Babington le plus grand espoir de guérison est sa participation à un essai clinique impliquant des cellules souches à la Mayo Clinic de Rochester, au Minnesota. Il a dit qu’il avait hâte de voir comment il réagirait au traitement, qui débutera dans cinq heures environ. mois. L’année dernière, un homme paralysé du cou vers le bas dans un accident de surf a marché à nouveau après le traitement. Babington rêve que lui aussi pourrait être un patient miracle.

«C’est quelque chose à espérer», dit-il. «J’ai toujours essayé de prendre les choses dans la foulée et je pense avoir bien géré le stress. Je me sens définitivement plus fort tout le temps.

Sa femme, Dianna Babington, s’émerveille de sa capacité à dépasser les limites normales. Il a la détermination d’un olympien, dit-elle.

Un exemple: parmi les équipements spécialisés qui remplissent leur salon, il y a un appareil connu sous le nom de cadre debout, qui place Kevin en position verticale et le maintient là. Il endure chaque session exténuante dans le cadre debout sans se plaindre, parfois pendant plus d’une heure. Sa femme espère ajouter une machine qui simule une personne à cheval, les pieds dans les étriers et tout, quand Kevin sera prêt pour cela. Bientôt, dit-elle, espérons-le bientôt.

Les centaines de milliers de dollars de dons de personnes du monde du saut d’obstacles ont été mis à profit, a déclaré Dianna Babington. Son mari ne serait jamais venu aussi loin dans son rétablissement sans la thérapie physique que ces dons ont rendue possible. Ils sont tous les deux reconnaissants.

Mais la pandémie a mis un terme à la plupart des collectes de fonds publiques pour la fondation Babington, a déclaré Diana Babington, et elle est devenue une source constante d’inquiétude pendant une période déjà difficile. Babington ne peut toujours pas tousser de lui-même, sans pression appliquée sur sa poitrine pour l’aider à dégager ses voies respiratoires, alors contracter Covid-19 pourrait être particulièrement dangereux pour lui.

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«Nous allons continuer à essayer de l’améliorer», a déclaré Dianna Babington, qui continue à travailler comme entraîneur et à promouvoir les gilets de sécurité gonflables pour les coureurs. «Quoi que cela signifie, nous allons continuer à nous battre.»

Kevin Babington a également été réconforté et fier de regarder les compétitions de saut d’obstacles de ses filles sur Internet.

Gwyneth, une lycéenne avec plusieurs offres de bourses d’études collégiales pour concourir en saut d’obstacles, a participé à son premier Grand Prix cet été. Elle montait Mark Q, le cheval préféré de son père.

«J’aurais aimé y être», a déclaré Kevin Babington. «Mais j’étais là avec elle, d’une certaine manière.

Avec les JO de Tokyo cet été, il regarde et analyse de nombreux spectacles de Grand Prix en ligne, pour le plaisir mais aussi pour les affaires. Il est l’un des sélecteurs de l’équipe irlandaise de saut d’obstacles, et rester impliqué dans le plus haut niveau du sport l’a aidé à garder le moral.

Babington a de la chance à bien des égards, a-t-il dit, et il prend le temps d’y réfléchir chaque jour.

«J’ai tellement de raisons d’être reconnaissant», a-t-il déclaré.

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