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Transformation de 181 millions de dollars de Nancy et Rich Kinder grâce à de nouveaux équipements et espaces verts dans le parc de Houston

Les cyclistes, les marcheurs et les joggeurs partagent l’espace sur les sentiers du parc Buffalo Bayou près du parc Eleanor Tinsley, embrassant l’ombre des magnolias, le feuillage frangé des myrtes de crêpe rose et les pétales jaunes ensoleillés sur les longues tiges de Susans aux yeux noirs.

Malgré la chaleur de Houston, les gens de tous âges se rendent dans les parcs de la ville et du comté pour faire de l’exercice ou pour profiter du soleil et de l’air frais. Les équipements des parcs sont en plein essor, alors que la ville connaît une renaissance des espaces verts.

Memorial Park est au milieu d’un plan de 10 ans pour étendre et améliorer sa superficie avec de nouvelles clairières orientales avec un lac et des zones humides; les tunnels et le pont terrestre traversant Memorial Drive sont déjà ouverts à la circulation et présentent une verdure précoce.

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L’immense parc Buffalo Bayou, avec ses kilomètres de sentiers et son parc à chiens incontournable, s’étend vers l’est, et des parcs plus petits ou plus récents tels que Willow Waterhole dans le sud-ouest de Houston ou Exploration Green à Clear Lake ont attiré des foules de leurs propres quartiers.

Le flux constant de travail est accompli grâce à des partenariats public-privé et à de nombreuses heures de bénévolat de base, mais les éloges pour la collecte de fonds et l’exécution des plans réussis ramènent souvent à Nancy et Rich Kinder et à leur Fondation philanthropique Kinder.

“Je pense à eux que, d’une certaine manière, ils sont les Jesse Jones des temps modernes”, a déclaré Ann Stern à propos de l’homme qui a créé le Houston Endowment, dont elle est présidente et chef de la direction. « Ils ont établi la norme en matière de leadership civique et sont tellement engagés envers la ville qu’ils la poussent sans relâche à s’améliorer. Ce qui m’a le plus frappé au début, c’est à quel point ils pensent. Ils parlent de changement transformationnel, et ils vivent et respirent cela.

“Un tabouret à trois pieds”

Les matins du week-end, Rich, 77 ans, et Nancy, 70 ans, prennent leur petit-déjeuner, se tiennent au courant des nouvelles, puis partent se promener dans différents parcs de Houston.
Ce sont deux des philanthropes les plus en vue de Houston, mais dans leurs vêtements décontractés, baskets et casquettes de baseball, ils ne sont généralement pas reconnus par les passants.

Parfois, ils rencontrent des amis, d’autres fois, ils saluent de parfaits inconnus qui sont absents pour la même raison. Ils gardent toujours un œil sur les problèmes tels que les fontaines à boire cassées ou les distributeurs de sacs pour chiens vides.

Rich, avec une valeur nette de 7,1 milliards de dollars, est classé 128e sur la liste Forbes 400 2021. Il est venu à Houston en 1982 et est finalement allé travailler pour son ami d’université, Ken Lay, qui a fondé Enron. En 1996, lui et Bill Morgan ont fondé Kinder Morgan, aujourd’hui la plus grande société de pipelines aux États-Unis, possédant ou exploitant 84 000 milles de pipeline.

Il y a 25 ans, lorsque les Kinder se sont mariés, ils se sont engagés à donner 95 % de leur fortune. Ils ont évalué où d’autres Houstoniens fortunés faisaient des dons, puis ont trouvé leur propre créneau pour faire la différence avec des cadeaux transformationnels.

Eux et leur personnel de la Fondation Kinder travaillent depuis l’espace dans une hauteur moyenne de River Oaks, où Nancy et Rich partagent un bureau important. À partir de là, Rich travaille sur les affaires de Kinder Morgan – il en est maintenant le président exécutif – ainsi que sur les problèmes de fondation, et Nancy considère son rôle de PDG de la Fondation Kinder comme un travail à temps plein.

Rich appelle leur objectif un « tabouret à trois pieds : » projets d’espaces verts urbains, d’éducation et de qualité de vie. Ces dernières années, les dons ont mis leur nom sur le Kinder High School for the Performing and Visual Arts et le Nancy and Rich Kinder Building sur le Museum of Fine Arts, campus de Houston, mais ce sont leurs dons aux parcs qui ont le plus impacté les Houstoniens ordinaires.

Ils ont fait don de quelque 453 millions de dollars à des organisations à but non lucratif, et sur ce montant, plus de 181 millions de dollars sont allés à des parcs dans le cadre de grands projets époustouflants qui attirent d’autres philanthropes.

«Ce à quoi les Kinders passeront leur temps et demanderont aux autres de les soutenir sont généralement de grandes choses transformationnelles. C’est quelque chose de vraiment innovant et différent et il y a de l’énergie autour de ça », a déclaré Stern. «Ils ne sont pas en train de diner sur les bords; ce sont de grandes choses transformationnelles et les gens veulent en faire partie.

Ils ont largement répandu l’amour : 70 millions de dollars pour Memorial Park, 50 millions de dollars pour Bayou Greenways, 30 millions de dollars pour Buffalo Bayou Park et 17 millions de dollars pour Discovery Green. De plus petits efforts attirent également leur attention, 5 millions de dollars pour 50 parcs SPARK, 4,7 millions de dollars pour Emancipation Park, 4 millions de dollars pour Willow Waterhole, 3 millions de dollars pour Trees for Houston et 2 millions de dollars pour Hermann Park.

“Certaines personnes critiquent les parcs comme étant élitistes, mais vous sortez dans les parcs, parcourez les sentiers des Bayou Greenways et ce n’est pas élitiste. Les parcs sont d’excellents creusets, en particulier dans une ville comme Houston », a déclaré Rich. “Je pense que les espaces verts urbains sont essentiels pour la ville.”

L’implication des Kinders au Memorial Park a attiré Cyvia Wolff, dont la famille a créé la Cyvia and Melvyn Wolff Family Foundation.

“Les gens parlent beaucoup plus des parcs qu’auparavant”, a déclaré Wolff, qui avait été invité à faire un don à un autre grand parc de la ville, mais a choisi de donner 10 millions de dollars au Memorial Park Conservancy. “Chacun a son propre parc auquel il veut que vous donniez, mais Memorial Park n’est pas seulement un parc – c’est une Organisation des Nations Unies. Vous pouvez vous promener dans le parc et entendre toutes les langues et voir tous les âges et toutes les variétés. Les bébés, les femmes enceintes et les personnes âgées marchent ou courent ou restent simplement assis parce que cela nourrit l’âme.

Découvertes

L’intérêt des Kinders pour les parcs a commencé il y a près de 20 ans lorsque Rich a reçu une lettre d’un agent immobilier au sujet d’un terrain du centre-ville qui avait été mis sur le marché et, sans intervention, deviendrait probablement un immeuble de bureaux de plus. “C’est dommage que ce terrain ne puisse pas être un parc”, a déclaré l’agent immobilier.

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Kinder a appelé le maire de l’époque, Bill White, et a appris que d’autres espéraient que ce terrain pourrait être transformé en espace vert. Les Kinders se sont assis autour d’une table avec des gens des fondations Brown et Wortham et de Houston Endowment, et ont rapidement décidé qu’ils verseraient chacun 10 millions de dollars pour acheter le terrain et aider à financer ce qui est maintenant Discovery Green, un endroit où les enfants jouent, les adultes font de l’exercice des cours et des rallyes de toutes sortes sont organisés.

Le groupe a demandé à Nancy de diriger le projet et elle, à son tour, a demandé à Guy Hagstette, un architecte et urbaniste agréé qui avait été un assistant spécial de White, de travailler avec elle.

Les deux ont traversé les hauts et les bas du lancement de Discovery Green, et en 2008, quand il a finalement été terminé, alors que d’autres auraient pu dire “J’ai fini”, Nancy a déclaré : “J’en veux plus.”

Non seulement a-t-elle apprécié le sentiment d’accomplissement de la création d’un parc pour remplacer un parking, mais elle a appris comment les partenariats public-privé fonctionnaient et a eu un aperçu du fonctionnement d’autres fondations.

Le partenariat Buffalo Bayou avait déjà demandé le soutien des Kinders pour le développement des sentiers, alors elle a demandé à Hagstette de travailler avec elle à plein temps, s’attaquant ensuite au parc Buffalo Bayou.

Leur première réponse au partenariat est devenue la signature de Kinders : ils leur ont demandé de voir plus grand et de revenir avec un nouveau plan.
Ils ont compris que les parcs pouvaient stimuler la croissance tout autour d’eux.

“Notre objectif initial – et notre objectif toujours – est que les espaces verts urbains soient si importants pour l’habitabilité d’une ville, mais ils présentent également des avantages commerciaux”, a déclaré Rich. « Dans un sens civique large, c’est ce qu’il faut pour attirer des jeunes brillants dans une communauté. Ils ne veulent pas venir dans une ville qui n’est que béton. Au-delà, il favorise un véritable développement commercial. Nous avons constaté cela dans tous nos projets.

Les gros dons des Kinders attirent l’attention d’autres donateurs, mais leur processus de vérification minutieux, leur insistance sur les accords de maintenance à long terme et leur implication active sont également devenus un signal que les dons seraient entre de bonnes mains.

Ils ont appris ces leçons en cours de route. Lorsque des travaux étaient en cours sur les sentiers de Buffalo Bayou, ils ont trouvé des sites de lancement de canoë vieux de 40 et 50 ans qui étaient devenus si envahis que personne ne savait qu’ils étaient là. Aujourd’hui, lorsqu’ils parlent de nouveaux aménagements pour les parcs, ils insistent sur des ententes à long terme pour l’entretien et la maintenance.

« Les gens peuvent dire qu’ils investissent de l’argent et qu’ils créent un parc. Vous devez le faire de manière durable et amener d’autres personnes à réaliser une grande vision impliquant de travailler avec beaucoup de personnes, de personnalités et d’agendas. Je ne pense pas que n’importe qui puisse faire ça. Il leur a fallu être incroyablement tenaces pour écouter les gens, naviguer dans les différents agendas et s’y tenir d’une manière que d’autres n’auraient peut-être pas », a déclaré Stern. « Cela n’a pas été aussi facile qu’il n’y paraît à première vue. Ils l’ont mis dans leur esprit comme une vision et l’ont fait.

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