Traitez le coronavirus tôt pour sauver la vie des patients, exhorte un vétéran du SRAS

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Après des expériences qui donnent à réfléchir il y a 17 ans avec l’épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère, Yuen Kwok-Yung préconise une hospitalisation et un traitement précoces et agressifs afin de minimiser les maladies et les décès ravageurs. Le taux de mortalité de 2% de Covid-19 à Hong Kong vendredi, bien en dessous de la moyenne mondiale, donne du poids à l’approche.

La plupart des thérapies contre le SRAS-CoV-2 sont autorisées chez les patients gravement malades, dans certains cas soutenues par des recherches qui sont toujours en question. Yuen, le professeur Henry Fok en maladies infectieuses à l’Université de Hong Kong depuis 15 ans, admet des patients atteints d’une maladie minime afin qu’ils puissent être isolés, surveillés et traités si nécessaire.

«Dans des pays comme le Royaume-Uni et les États-Unis, généralement si vous avez des symptômes légers, vous n’êtes pas du tout admis à l’hôpital – vous attendez simplement à la maison jusqu’à ce que vous vous sentiez très mal ou que vous ayez le souffle court», a-t-il expliqué à propos de Zoom de “Mais nous admettons fondamentalement tous les patients, même sans trop de symptômes, à l’hôpital pour l’isolement.”

La stratégie réduit la transmission dans la communauté et permet aux patients de participer à un essai clinique et de recevoir un traitement expérimental peu de temps après avoir développé une fièvre ou avoir montré d’autres signes d’aggravation de la maladie, a déclaré Yuen. C’est essentiel parce que la quantité de virus SRAS-CoV-2 ou «charge virale» chez les patients culmine à peu près au moment où les symptômes apparaissent – comme la grippe.

Microbiologiste, chirurgien, médecin

Yuen, diplômé de l’Université de Hong Kong en 1981 et a la rare distinction d’être microbiologiste, chirurgien et médecin, est à l’avant-garde de la réponse de la ville aux épidémies infectieuses depuis des décennies. En 1998, lui et ses collègues ont décrit la première douzaine de patients atteints de la souche H5N1 de la grippe aviaire. Cinq ans plus tard, ils ont signalé le SRAS chez un patient visitant Hong Kong en provenance de Guangzhou, en Chine.

Yuen rappelle les essais et erreurs impliqués dans la sauvegarde des patients du SRAS, également causé par un coronavirus. Peu de temps après, il a identifié «une bombe à retardement» des conditions environnementales et sociales qui, selon lui, entraînerait inévitablement des épidémies de coronavirus plus mortelles.

Cette prédiction s’est réalisée en décembre, lorsque les premiers cas d’une mystérieuse pneumonie ont été révélés à Wuhan, dans la province chinoise du Hubei. Hong Kong a répondu au nouveau coronavirus en préparant des tests et en conseillant aux citoyens de porter des masques.

Pendant ce temps, le laboratoire de Yuen menait des recherches qui ont conduit au premier groupe signalé parmi les membres de la famille dans lequel la transmission interhumaine du nouveau coronavirus s’est produite. En février, il a rejoint la mission conjointe OMS-Chine pour enquêter sur la réponse rapide du pays et son laboratoire a depuis rapporté un certain nombre de découvertes importantes, y compris la première réinfection confirmée par le SRAS-CoV-2.

Leçon amère

“Tout cela est une extension de notre expérience de l’année 2003”, a déclaré Yuen. “Nous n’avons rien à nous vanter parce que nous avons appris amèrement du SRAS de 2003.”

L’apparition d’un virus inconnu contre lequel personne n’est immunisé a créé un besoin désespéré de traitements efficaces. Les médecins de Hong Kong utilisent plusieurs perfusions expérimentales, notamment du plasma de convalescence – un mélange de facteurs extraits du sang de patients récupérés – et de l’interféron, une protéine du système immunitaire.

Ils utilisent également les antiviraux ribavirine et Kaletra, bien que les résultats préliminaires publiés jeudi d’un essai dirigé par l’Organisation mondiale de la santé impliquant 11 266 patients dans 30 pays aient révélé qu’ils ne réduisaient pas le nombre de décès de patients. Yuen a déclaré qu’il n’était pas surpris des résultats de l’étude de l’OMS car les médicaments n’étaient pas administrés peu de temps après que les patients soient tombés malades.

“Aucun antiviral ne fonctionnera s’il est administré tardivement”, a-t-il déclaré.

‘Modestement actif’

“Nous savons qu’un médicament n’est pas bon parce que tous sont très modestement actifs”, a déclaré Yuen. “Nous avons besoin d’une thérapie cocktail précoce pour obtenir de bons résultats.”

L’administration d’une combinaison de ribavirine, de Kaletra et d’interféron aux patients au cours de la première semaine de la maladie a réduit le temps d’élimination du virus de six jours et l’hospitalisation raccourcie d’une semaine, par rapport à l’administration de Kaletra seul, ont montré Yuen et ses collègues dans une étude en mai .

L’essai, publié dans le journal médical The Lancet, a recruté 127 patients du 10 février au 20 mars – plus de la moitié des cas de Covid-19 signalés à Hong Kong pendant cette période. Les patients ont commencé le traitement environ cinq jours après le développement des symptômes.

«Avec le souvenir de la pandémie de SRAS de 2003, la plupart des patients atteints de Covid-19 à Hong Kong ont accepté un traitement antiviral, ce qui explique notre taux de recrutement élevé», ont écrit Yuen et son équipe.

Seize ans plus tôt, Yuen et de nombreux membres du même groupe ont montré qu’un cocktail de ribavirine et de Kaletra prévenait des maladies graves et la mort des patients atteints du SRAS. Des chercheurs saoudiens ont déclaré plus tôt ce mois-ci que Kaletra administré avec de l’interféron améliorait la survie des patients hospitalisés atteints du syndrome respiratoire du Moyen-Orient, également causé par un coronavirus. L’effet était le plus grand lorsque le traitement a été commencé dans la semaine suivant l’apparition des symptômes, ont déclaré les auteurs, soulignant «un effet important du délai de traitement sur la mortalité».

Réponse à l’interféron

Les preuves de l’utilisation précoce de l’interféron chez certains patients s’accumulent. Des études à succès publiées par la revue Science le mois dernier ont montré qu’environ 14% des patients critiques de Covid-19 ont des niveaux insuffisants de la substance, ce qui orchestre les défenses contre les agents pathogènes viraux.

Si le corps a une bonne réponse à l’interféron lorsque la charge virale est faible, cela peut limiter la réplication virale ultérieure et prévenir une inflammation dangereuse, a déclaré Yuen. Une réponse interféron tardive ou retardée à une charge virale élevée, cependant, peut provoquer de graves dommages aux poumons. “C’est vraiment désastreux”, a-t-il déclaré. Cela a fait des injections d’interféron la “colonne vertébrale” des premiers traitements.

Certains médecins en dehors de Hong Kong sont d’accord avec l’approche de Yuen. L’utilisation précoce d’antiviraux peut supprimer la charge virale et prévenir la réponse hyper-inflammatoire grave que certains patients développent au cours de leur deuxième semaine de maladie, a déclaré Richard Russell, médecin respiratoire et chercheur clinique principal au département de médecine de Nuffield à l’Université d’Oxford, qui est menant également des études sur des patients atteints de Covid-19.

La stratégie de Yuen a montré comment plusieurs antiviraux existants peuvent être réutilisés et associés à des médicaments immunomodulateurs comme un pont jusqu’à ce que des vaccins protecteurs deviennent disponibles, a déclaré Steven Opal, professeur clinique de médecine à l’Université Brown de Providence, Rhode Island.

Il a été constaté en juin que la dexaméthasone, un anti-inflammatoire générique bon marché, réduisait les décès de près d’un tiers chez les patients atteints de Covid-19 sous ventilation mécanique. L’étude de l’Université d’Oxford a confirmé ce que Yuen avait observé chez les patients atteints du SRAS en 2003: que le médicament pouvait étouffer la surréaction immunitaire, parfois appelée tempête de cytokines, chez les patients en détérioration présentant des signes d’inflammation.

La dexaméthasone et le remdesivir de Gilead Science Inc. aident les patients atteints d’une maladie plus avancée, a déclaré Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses. «La seule chose que nous devons vraiment faire est d’obtenir un tas d’interventions supplémentaires pour une infection précoce afin d’éviter que les gens ne nécessitent une hospitalisation», a-t-il déclaré dans une interview avec l’American Lung Association ce mois-ci.

Les anticorps spécifiquement conçus pour lutter contre le coronavirus peuvent également aider, a déclaré Fauci. Le président américain Donald Trump a attribué au traitement aux anticorps de Regeneron Pharmaceuticals Inc. sa guérison d’une infection.

Médicament contre la lèpre

L’équipe de Yuen étudie également le potentiel de la clofazimine, un antimicrobien bon marché vieux de 50 ans qui figure sur la liste de l’OMS des médicaments essentiels contre la lèpre. Des études sur des hamsters ont indiqué qu’il pouvait combattre le SRAS-CoV-2 et prévenir l’infection.

Hong Kong a pris des mesures rapides et décisives en réponse à Covid-19 en raison de l’héritage du SRAS, a déclaré Yuen. Il espère que d’autres apprendront de la crise actuelle la nécessité de se préparer et d’atténuer les risques de futures pandémies.

“C’est l’expérience de 2003 qui nous a permis de marcher un autre kilomètre plus tôt”, a déclaré Yuen. “J’espère que tout le monde dans le monde apprendra cette fois que les maladies infectieuses émergentes sont quelque chose qui se produirait de plus en plus fréquemment.”

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