Tony Bellew arrêté par Oleksandr Usyk dans le combat final

Tony Bellew a été éliminé à la huitième ronde alors que son audacieuse candidature pour vaincre le champion incontesté des poids plume, Oleksandr Usyk, s'est terminée dans le chaos au Manchester Arena.

Dans son dernier combat professionnel, Bellew tentait de devenir le premier Britannique à détenir simultanément les quatre titres mondiaux majeurs – ainsi que la prestigieuse ceinture Ring Magazine – dans une catégorie de poids.

Le lourd outsider a pris un départ courageux dans une atmosphère électrisante, mais s'est vu refuser la fin d'un conte de fées. Usyk (16-0, 12KO), invaincu, a démontré pourquoi il est classé parmi les meilleurs combattants de la planète.

Usyk a progressivement commencé à établir sa domination et à fermer le spectacle avec force, recouvrant son rival d'un doublé dévastateur, obligeant l'arbitre Terry O’Connor à annuler le décompte après deux minutes de la huitième ronde.

Il a donc conservé ses titres WBC, WBA, IBF et WBO à 200 lb et pourrait maintenant avoir la scène des poids lourds – et Anthony Joshua en particulier – dans ses yeux après une belle performance.

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Oleksandr Usyk célèbre après la victoire contre Tony Bellew (Nick Potts / PA)

Bellew était tenté de retarder ses projets de retraite après avoir été appelé par Usyk immédiatement après que l'Ukrainien ait remporté la Super Série mondiale de boxe, réalisant ainsi le rare exploit d'unifier les quatre grandes ceintures du monde.

Ne se refusant jamais un défi, le Liverpudlian a reconnu qu'il lui faudrait "choquer le monde" contre l'un des combattants les plus redoutables de sa génération.

Médaillé d’or à Londres 2012 qui avait fait des progrès considérables dans son aventure professionnelle de 15 combats, le pedigree de Usyk était incontesté et même Bellew a admis qu’il aurait probablement besoin d’un coup de grâce pour triompher.

Bellew, qui est revenue à la division 200 lb après avoir affronté son rival britannique David Haye en tant que poids lourd lors de ses deux dernières sorties, avait une concentration intense alors qu'il se dirigeait vers le ring.

L’ancien champion des poids lourds WBC a reçu un accueil enthousiaste et a semblé ensuite offrir quelques mots de choix à Usyk sur le ring avant et après les présentations.

Dans une ronde limpide, aucun des deux hommes n’a jeté quoi que ce soit d’important, se contournant en grande partie avec circonspection, bien que l’agression de Bellew l’ait peut-être vu prendre une avance rapide sur les cartes.

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Tony Bellew est renversé au huitième round (Nick Potts / PA)

Usyk a commencé à établir son bras droit au début du deuxième tour, mais Bellew a prouvé qu'il ne se contenterait pas d'absorber le châtiment.

Un couple de contre-mains droites a mis la foule sur pied avant que Bellew ne se trouve dans l'anneau central, exhortant son adversaire à s'avancer, ce qu'il a dûment fait avec deux gauches d'avance dans le troisième.

Usyk a ensuite décroché son meilleur coup du combat au quatrième round lorsqu'un bras court a momentanément assommé Bellew, mais les deux hommes se sont ensuite livrés à des singeries au chat et à la souris avant de se sourire.

Usyk commençait à augmenter son rythme de travail dans le cinquième et commençait à passer plus de temps sur le pied avant, profitant de son avantage de quatre pouces pour battre régulièrement Bellew à la frappe.

Bellew était plus pressant au sixième rang, mais ses jambes tremblaient visiblement à la fin du tour, la cloche le sauvant peut-être d'une attaque consécutive par Usyk.

Usyk, senseur et arrivée rapide, est sorti des pièges en force au début du septième but mais Bellew a absorbé la punition avant de se rallier vers la fin du tour.

Cependant, il commençait à ralentir et était visiblement fatigué à la fin du match. Usyk suivait de près un coup droit avec une gauche punitive qui mettait Bellew sur son dos.

Le joueur de 35 ans, qui termine sa carrière avec un record de 30 victoires, trois défaites et un nul, a tenté courageusement de se relever.

O’Connor a mis fin au combat, laissant Bellew en larmes après avoir été menée dans son coin.

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