Tom Konchalski a repéré le basket-ball dans la rangée du haut et les entraîneurs l’ont admiré

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La semaine dernière, Konchalski a annoncé sa retraite après avoir scouté des joueurs de basket-ball de lycée à plein temps pendant 43 ans, dont les 36 derniers en tant que rédacteur, éditeur et auteur du bulletin d’information High School Basketball Illustrated. D’une manière typiquement discrète, Konchalski a simplement mis une note à la fin de son dernier rapport qui disait: «Après 56 ans, ce sera la dernière édition du HSBI. J’ai décidé de prendre ma retraite pour des raisons de santé. “

La nouvelle s’est rapidement répandue dans les cercles de basket-ball. Konchalski, qui a 73 ans, avait déclaré à une poignée de personnes qu’il avait des problèmes de santé depuis un certain temps.

“C’est arrivé au point où, même s’il y avait des matchs à regarder en ce moment, je n’aurais pas l’énergie d’aller les voir”, a-t-il déclaré le week-end dernier. “Peut-être que si les choses s’améliorent, je ne prendrai pas ma retraite, comme Michael Jordan. Ils peuvent faire un documentaire sur moi. Au lieu de l’appeler “The Last Dance”, ils peuvent l’appeler “The Last Stumble”. “

Konchalski a grandi dans le Queens et était un garçon de l’église catholique, et même si son frère aîné, Stephen, a joué au basket-ball à l’archevêque Molloy High, il a choisi de couvrir l’équipe du journal de l’école. Il est diplômé magna cum laude de Fordham et est allé travailler en enseignant les sciences sociales et les mathématiques de huitième année. Mais son amour du basket-ball n’a jamais diminué depuis son premier voyage au Madison Square Garden à l’âge de 8 ans avec son père et son frère.

Il a commencé à rechercher le légendaire Howard Garfinkel au début des années 1970 et est allé travailler pour lui à plein temps, faisant la plupart du repérage et de l’écriture pour HSBI tout en aidant à décider qui inviter au camp de basket-ball cinq étoiles de Garfinkel. Un enfant relativement inconnu qu’il a recommandé était Jordan. Konchalski a repris HSBI en 1984 et a résisté aux offres pendant des années pour le mettre sur Internet ou étendre sa base d’abonnés, qui se compose uniquement d’entraîneurs de basket-ball universitaires.

Il n’y a pas d’entraîneur de collège au pays qui ne lit pas HSBI ou qui ne demande pas l’avis de Konchalski sur les joueurs.

«Il n’y a jamais eu d’entraîneur de confiance en plus que Tom», a déclaré l’entraîneur de Villanova Jay Wright. «Il n’a jamais eu d’agenda, sauf pour donner à chaque enfant qu’il pourrait éventuellement une chance d’être vu et scouté. Quand il a parlé – ou écrit – vous avez fait attention. »

Dave Odom, qui entraînait Tim Duncan à Wake Forest, l’a exprimé ainsi: «Il est au basket-ball ce que le Secrétariat était aux courses de chevaux, ce que Sinatra et Streisand devaient chanter: tout simplement le meilleur qui ait jamais existé. Quand le camp cinq étoiles était à Honesdale [in Pennsylvania], tous les entraîneurs se rendaient dans un endroit appelé Fireside après les matchs de nuit. Vous aviez des gars comme Hubie Brown, Rick Pitino, Bob Knight et Chuck Daly – et plein d’autres. Nous nous asseyions là-bas et discutions d’avant en arrière sur les joueurs, les entraîneurs, tout le basket-ball. Tom s’asseyait tranquillement au bout de la table jusqu’à ce que finalement nous nous tournions tous vers lui et disions: «Que pensez-vous?» Tom nous racontait alors tout – je veux dire tout – il y avait à savoir sur le sujet. Et nous savions tous que tout ce qu’il disait était vrai. »

Odom se souvient très bien de la première fois qu’il est allé voir un match avec Konchalski.

“C’était un tournoi de lycée à Fordham”, a-t-il déclaré. «Quatre matchs. Nous sommes entrés et il m’a dit: “On se voit à la mi-temps”. J’étais confus. Il a dit: “Je dois m’asseoir sur la rangée du haut. Tu ne veux pas rester là. »J’ai réalisé qu’il me disait poliment qu’il travaillait et qu’il ne voulait pas être distrait. Je l’ai vu à la mi-temps, entre les matchs, à nouveau à la mi-temps. Mais pendant un match, il n’a pas voulu socialiser. “

Le surnom de Konchalski parmi les entraîneurs était «The Glider», car il semblait glisser et sortir des gymnases si doucement, trouvant un siège sur la rangée du haut et sortant l’un de ses blocs-notes pour prendre des notes. À 6 pieds 6 pouces, Konchalski est difficile à manquer, mais il a un talent presque étrange pour ne pas attirer l’attention sur lui.

J’ai fait la connaissance de Konchalski lorsque je couvrais le Maryland pour le Washington Post. Mon ami et collègue Ken Denlinger m’a présenté Garfinkel au tournoi ACC.

“Je peux vous parler des étoiles”, m’a dit Garfinkel. “Mais si vous voulez l’Encyclopédie Britannica sur les basketteurs, vous devez parler à Tom.”

Il avait raison. Non seulement Konchalski n’a-t-il jamais parlé ou écrit sur un joueur sur la base d’informations de seconde main, il se souvenait apparemment de chaque joueur qu’il avait vu prendre un coup de saut.

“Ce qu’il a fait de si précieux, c’est qu’il a ramassé des détails”, a déclaré Williams. «Écoutez, n’importe qui peut regarder un enfant et voir qu’il n’a pas la main gauche ou qu’il peut tirer ou qu’il a un soi-disant« corps pro ». Tom inclurait des choses comme la façon dont il a interagi avec ses coéquipiers, s’il voulait le balle dans un match serré, sa poignée de main, s’il vous regardait dans les yeux. Si vous n’étiez pas sûr de vouloir recruter un enfant, vous pouvez lire l’un des rapports de Tom et savoir, oui ou non, à coup sûr. “

Konchalski avait une façon colorée de décrire les joueurs. «Mon préféré était celui qu’il a écrit sur un enfant dans lequel il a dit:« Il marque comme nous tous respirons », a déclaré Wright en riant. Il y avait aussi un joueur qui “ne peut être autorisé à sauter à l’intérieur que s’il est dans un gratte-ciel.”

Mais il était bien plus qu’une éthique de travail et une manière de parler. Seth Davis, qui écrit pour l’Athletic, un été a commencé à appeler Konchalski “le seul homme honnête dans le gymnase”, une référence à la saleté du jeu de recrutement.

Konchalski est également un retour en arrière – pour le moins. Il n’a ni permis de conduire, ni téléphone portable, ni ordinateur. Il a toujours travaillé sur une machine à écrire et obtient ensuite des copies faites par la poste à ses abonnés. Son téléphone personnel n’a aucun appel en attente et aucun moyen de laisser un message. Il voyage en bus ou en métro depuis son appartement du Queens, volera quand il le devra et, lorsqu’il sera à un événement, se fera conduire par des entraîneurs désireux de passer quelques minutes à cueillir son cerveau.

“Que puis-je vous dire?” il aime dire. “Je suis un luddite.”

Et tandis que de nombreux éclaireurs se concentrent sur les joueurs qui joueront à coup sûr ou joueront dans des matchs d’étoiles télévisés à l’échelle nationale, Konchalski n’a jamais cessé de rechercher l’enfant qui pourrait être un joueur de niveau inférieur de la division I ou même à destination de la division II ou III. Ses rapports sur ces joueurs étaient au moins aussi détaillés que ceux sur les étoiles.

“Il est la mère Teresa en pantalon long dont les plus grands amours sont le basket-ball et les gens”, a déclaré Odom. “Il se soucie de tout le monde.”

Et il est juste de dire que, même dans le monde souvent polarisé du basket-ball, tout le monde se soucie de lui.

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