Tech: Le télescope de l'ESO révèle ce qui pourrait être la plus petite planète naine du système solaire – (Rapport)

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Les astronomes utilisant l’instrument SPHERE de l’ESO au Very Large Telescope (VLT) ont révélé que l’asthoïde Hygiea pourrait être classé comme une planète naine. L'objet est le quatrième en importance dans la ceinture d'astéroïdes après Cérès, Vesta et Pallas. Pour la première fois, les astronomes ont observé Hygiea avec une résolution suffisamment élevée pour en étudier la surface et en déterminer la forme et la taille. Ils ont découvert qu'Hygiea est sphérique, prenant potentiellement la couronne de Cérès comme la plus petite planète naine du système solaire.

En tant qu'objet dans la ceinture d'astéroïdes principale, Hygiea satisfait d'emblée à trois des quatre conditions requises pour être classée comme planète naine: elle tourne autour du Soleil, ce n'est pas une lune et, contrairement à une planète, elle n'a pas effacé le voisinage son orbite. La dernière exigence est qu’il dispose de suffisamment de masse pour que sa propre gravité lui donne une forme approximativement sphérique. C’est ce que les observations des appareils de loterie vidéo ont maintenant révélé au sujet d’Hygiea.

«Grâce à la capacité unique de l'instrument SPHERE sur le VLT, l'un des systèmes d'imagerie les plus puissants au monde, nous avons pu résoudre la forme d'Hygiea, qui s'avère presque sphérique», déclare le chercheur principal Pierre Vernazza du Laboratoire d'Astrophysique de Marseille en France. "Grâce à ces images, Hygiea peut être reclassée comme une planète naine, à ce jour la plus petite du système solaire."

L’équipe a également utilisé les observations SPHERE pour limiter la taille d’Hygiea, le diamètre étant alors légèrement supérieur à 430 km. Pluton, la plus célèbre des planètes naines, a un diamètre proche de 2400 km, tandis que Cérès mesure près de 950 km.

Étonnamment, les observations ont également révélé qu’Hygiea n’avait pas le très grand cratère d’impact que les scientifiques s’attendaient à voir à sa surface, a rapporté l’équipe dans l’étude publiée aujourd'hui dans Nature Astronomie. Hygiea est le membre principal de l’une des plus grandes familles d’astéroïdes, avec près de 7 000 membres, tous issus du même groupe de parents. Les astronomes s'attendaient à ce que l'événement ayant conduit à la formation de cette nombreuse famille ait laissé une marque profonde et profonde sur Hygiea.

«Ce résultat a été une véritable surprise, car nous nous attendions à la présence d’un grand bassin d’impact, comme c’est le cas pour Vesta», déclare Vernazza. Bien que les astronomes aient observé une couverture de 95% de la surface d’Hygiea, ils n’ont pu identifier que deux cratères non ambigus. «Aucun de ces deux cratères n’a pu être causé par l’impact de la famille des astéroïdes Hygiea dont le volume est comparable à celui d’un objet de 100 km. Ils sont trop petits », explique le co-auteur de l'étude, Miroslav Bro? de l'Institut astronomique de l'Université Charles à Prague, en République tchèque.

L’équipe a décidé d’enquêter plus avant. À l’aide de simulations numériques, ils ont déduit que la forme sphérique et la grande famille d’astéroïdes d’Hygiea sont probablement le résultat d’une collision frontale majeure avec un grand projectile d’un diamètre compris entre 75 et 150 km. Leurs simulations montrent que cet impact violent, qui aurait eu lieu il y a environ 2 milliards d'années, a complètement brisé le corps parent. Une fois les morceaux restants rassemblés, ils ont donné à Hygiea sa forme ronde et des milliers d'astéroïdes compagnons. «Une telle collision entre deux gros corps dans la ceinture d'astéroïdes est unique depuis 3 ou 4 milliards d'années», déclare Pavel Ševe? Ek, doctorant à l'Institut de recherche en astronomie de l'Université Charles, qui a également participé à l'étude.

L'étude détaillée des astéroïdes a été possible non seulement grâce aux progrès du calcul numérique, mais également grâce à des télescopes plus puissants. «Grâce au VLT et à l’instrument SPHERE d’optique adaptative de nouvelle génération, nous obtenons maintenant une image sans précédent des astéroïdes de la ceinture. Nous sommes en train de combler le fossé qui sépare les observations de missions terrestres et interplanétaires», conclut Vernazza.

La source:

ESO (European Southern Observatory). .

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