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TA Cunningham joue le premier match tant attendu pour Los Alamitos

L’entraîneur de football de Los Alamitos High, Ray Fenton, l’a emmené dehors juste avant la visite, se préparant à annoncer la nouvelle et l’émotion s’est emparée de sa gorge.

Avant que tout n’éclate, avant que le nom de TA Cunningham ne devienne synonyme avec les pièges de l’ère du nom, de l’image et de la ressemblance, il n’était qu’un enfant qui voulait jouer au football. Et là, le 28 août, Fenton a dû expliquer au transfert de Géorgie – juste avant un match en Floride sur ESPN – que son éligibilité n’avait pas été résolue.

“Coach, ne vous en faites pas”, se souvient Fenton en disant Cunningham. “Si c’est la volonté de Dieu que je ne joue pas à ce jeu, alors je dois céder à sa volonté.”

Avant à peu près chaque match cette saison, l’assistant de Los Alamitos, Bruce Bible, a déclaré que Cunningham s’est adapté, s’attendant à jouer. Et chaque fois, lorsque la nouvelle est venue que sa dispense de difficultés n’avait pas été approuvée, il s’est simplement mis à l’écart, le joueur de ligne défensive junior le mieux classé de 6 pieds 6 pouces et 270 livres devenant littéralement la plus grande pom-pom girl sur le terrain. .

Lors de la victoire 61-21 de vendredi contre Newport Harbor, cependant, Cunningham a eu la chance de s’aligner avec ses coéquipiers, lançant son casque dans les airs alors qu’il courait avec l’avant-match des Griffins comme Judd Nelson à la fin de “The Breakfast Club”. Les lignes de côté bourdonnaient d’espoir, prédisant qu’il ferait rouler les joueurs de ligne offensifs des Sailors. Le quart-arrière et l’engagement de l’USC Malachi Nelson ont laissé échapper un “Uh oh!” alors que Cunningham tirait sur son maillot en sortant du vestiaire.

En fin de compte, ce n’était pas l’effort dominant que Cunningham lui-même avait annoncé – ne pas enregistrer un sac ou enregistrer un gros jeu – mais c’était un début.

“J’étais juste un petit garçon de Géorgie”, a déclaré Cunningham au Times après le match. “Mais je suis reconnaissant pour [coaches]mes coéquipiers, et juste toute la communauté autour, qui me soutient.

Après un long processus de va-et-vient qui est allé devant les tribunaux et a abouti à une enquête pour déterminer si Cunningham avait été attiré à Los Alamitos via “une influence indue” du programme, la section sud du CIF a autorisé lundi le joueur de ligne à jouer.

Fenton lui a envoyé un texto pour annoncer la nouvelle le même jour, a déclaré Cunningham.

Ah bon? Êtes-vous sûr? Cunningham se souvenait avoir répondu par SMS. Alors je peux jouer ? Le vendredi?

“J’étais juste incrédule”, a déclaré Cunningham.

Au cours du dernier mois, sa vie personnelle a été exposée alors que Cunningham a été relégué à des fonctions d’homme hype sur le banc de Los Alamitos. Une plainte déposée contre la section sud a affirmé que sa famille avait connu des moments difficiles en Géorgie, son père se connectant avec un agent NIL qui a référé la famille à Levels Sports Group, qui a fait en sorte que Cunningham vienne en Californie pour rechercher des opportunités NIL.

Mitchell Schuster, un avocat du co-fondateur de Levels, Justin Giangrande, a déclaré au Times que “l’image qu’ils essaient de peindre [Cunningham] a été attiré par l’État puis abandonné est tout simplement faux, et c’est complètement hypocrite.

Lorsqu’on lui a demandé de commenter, l’avocat de Cunningham, Mike Caspino, a déclaré que les messages texte inclus dans la plainte de l’ancien partenaire de Giangrande, Chris Flores, promettant apparemment un logement à la famille Cunningham, prouvaient que l’histoire était vraie.

“Les requins tournent en rond”, a déclaré Fenton. «Ils essaient juste, comme tout le monde, de capitaliser sur une opportunité de gagner de l’argent. Et TA et sa famille en ont été victimes.

Interrogé sur la situation et la décision de Cunningham lors d’une réunion du conseil jeudi, le commissaire de la section sud, Rob Wigod, a déclaré que l’expansion de NIL incite à une réévaluation des statuts de l’organisme, en particulier des directives sur les transferts à motivation sportive.

Il est difficile pour un enfant de 16 ans, a déclaré Fenton, de gérer l’examen minutieux. Son comportement à l’entraînement après lundi était sensiblement différent, a déclaré l’entraîneur.

Cunningham est devenu visiblement frustré parfois vendredi, échangeant des conversations avec les joueurs de ligne et les arbitres adverses alors qu’il dessinait des équipes doubles à chaque jeu. En seconde période, il a lutté contre des crampes à la jambe, probablement un symptôme de travail toujours en forme de match.

Mais dans l’ensemble, le junior a gardé la même attitude optimiste, passant ses bras autour du dos de ses coéquipiers et arpentant la ligne de touche.

Lorsqu’on lui a demandé à la fin d’une interview d’après-match s’il avait quelque chose à ajouter, Cunningham s’est arrêté un instant, puis a dit d’un ton neutre :

“Salut maman.”

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