Surprise: Mercure, pas Vénus, serait la planète la plus proche de la Terre

0
22

RÉVOLUTION – En utilisant une nouvelle méthode de calcul, les scientifiques ont découvert que notre voisin le plus proche serait la planète Mercure, pas Vénus. Il reste le plus proche du soleil.

Notre voisin le plus proche du système solaire serait Mercure, pas Vénus, comme nous l’avons tous appris à l’école. C’est en tout cas ce qu’est une équipe de scientifiques dont les travaux ont été publiés le 12 mars dans la revue Physics Today. Aujourd'hui, si vous demandez à un astronome quelle planète est la plus proche de la Terre, il vous répondra probablement: "Vénus, enfin!" Ce sera la même chose si vous posez la question à un moteur de recherche. Vous allez probablement lire sur l'encyclopédie en ligne Wikipedia que, même si la distance entre la Terre et Vénus varie de manière inéluctable, cette dernière est toujours la plus proche de nous. Même histoire à la NASA. Sur son site Web, l’agence spatiale américaine désigne Vénus comme le "système planétaire le plus proche de la Terre".

Ce n'est pas faux, mais seulement si nous parlons de l'étoile la plus proche de la Terre lors de sa révolution autour du Soleil. Mais c’est exactement la démarche que trois chercheurs américains contestent. Pendant plus de cinquante ans, nous avons utilisé comme unité de mesure l'intervalle entre l'étoile et son étoile, en l'occurrence le Soleil. La distance moyenne entre la Terre et le Soleil est d'une unité astronomique (UA), tandis que celle de Vénus est d'environ 0,72 UA. En soustrayant les unes des autres, vous obtenez la distance moyenne de Vénus à la Terre: 0,28 UA, soit la plus petite distance entre tous les tandems de planètes du système solaire.

La distance moyenne comme référence?

Mais si l’on en croit les nouveaux travaux de ces scientifiques, cette approche est loin d’être satisfaisante, car c’est un fait imprécis. Après tout, la Terre passe autant de temps de l'autre côté de son orbite que Vénus, ce qui la situe à 1,72 UA. Ces chercheurs proposent une autre méthode de calcul pour définir la distance séparant les planètes du système solaire. Ils font valoir qu'il serait plus sage et surtout plus précis de calculer l'écart entre différents points de l'orbite des deux planètes, comme l'illustre parfaitement le diagramme ci-dessous.

Les chercheurs ont ensuite procédé à une simulation informatique basée sur deux hypothèses: les orbites des planètes étaient approximativement circulaires et leurs orbites n’étaient pas inclinées les unes par rapport aux autres. En conséquence, ils ont découvert que Mercure était la planète la plus proche de la Terre, la plus longue en moyenne, parmi toutes les planètes du système solaire. Mais aussi "le plus proche voisin, en moyenne, de chacune des sept autres planètes du système solaire", écrivent-ils.

Leur méthode de calcul a néanmoins ses limites, admettent les scientifiques. En effet, cela ne peut pas s'appliquer à Pluton, par exemple. Contrairement aux autres planètes du système solaire, son orbite est fortement inclinée et très perturbée, rendant le calcul presque impossible avec cette formule mathématique. Cependant, comme nous le rappellent ces scientifiques zélés, il ne s'agit en aucun cas d'une planète, du moins que l'entend l'Union astronomique internationale (UAI). C'est un nain, elle a donc été privée en 2006 de son statut de planète à part entière.

.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.