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S&P frappe les États américains avec des cotes de crédit politisées

Les critères idéologiques influenceront désormais les notations de crédit des États et des collectivités locales, grâce à S&P Global Ratings. En plus de noter les gouvernements sur des critères financiers significatifs, en mars, la plus grande des trois principales sociétés de notation de crédit a commencé à appliquer un système de notation environnementale, sociale et de gouvernance, ou ESG. Mais l’Utah n’est pas sur le point de se soumettre à ces normes subjectives. Des représentants de l’État, dont moi-même, a récemment écrit une lettre à S&P s’opposant aux indicateurs et notations ESG qu’il a attribués à l’Utah et demandant à l’entreprise de les retirer.

L’ESG est parfois habillé pour paraître objectif avec des “métriques” quantitatives et des “cadres analytiques” complexes. Mais cela brouille la distinction entre les jugements subjectifs et les évaluations financières objectives.

S&P mondial dit il « intègre [ESG] risques et opportunités dans l’analyse de la notation de crédit » des émetteurs publics. Cela inclut des catégories ambiguës et ouvertes telles que la façon dont un État obtient des scores sur la « gestion du carbone », les « troubles politiques résultant de problèmes communautaires et sociaux » et la « publicité négative qui entraîne un risque de réputation ». Ne laissant aucun doute quant à la subjectivité de la mesure, note S&P, “la prise en compte des risques et opportunités ESG dans notre analyse de notation de crédit nécessitera une vision qualitative de la capacité d’une entité à anticiper et à planifier une variété de risques émergents”. Contrairement aux mesures financières quantifiables, cette vision qualitative dépend entièrement des convictions de celui qui la construit.

Il est facile de voir que ces croyances sont de gauche. S&P attribue un score ESG inférieur aux États qui présentent à la fois des «risques physiques» comme les tremblements de terre et les catastrophes naturelles et un pourcentage plus élevé de leur économie lié à l’extraction des ressources naturelles, comme le Texas, l’Alaska et la Louisiane. La catégorie Environnement de S&P, après avoir noté l’atténuation financière des catastrophes naturelles par les partenariats entre le gouvernement fédéral et les États, concentre son évaluation sur les coûts de la transition vers le « zéro net » et les changements de politique qui, selon elle, seront nécessaires pour « réduire » les émissions de gaz à effet de serre.

Certes, si les finances d’un État sont trop concentrées sur une industrie particulière, cela affectera ses perspectives financières en raison du risque de baisse des revenus si la fortune de cette industrie se contracte. Mais une notation de crédit traditionnelle tient déjà compte de la diversité de l’industrie dans un État, alors pourquoi créer une mesure ESG qui pourrait être politisée ? Au lieu de se concentrer sur le risque financier associé à la concentration économique, la mesure ESG indique si un État ou un gouvernement local autorise ce que S&P considère comme trop d’extraction de pétrole, de gaz ou de charbon.

En outre, la production d’énergie traditionnelle présente des avantages pour la sécurité nationale, l’économie et même l’environnement pour les États américains. De nombreux pays recherchent des sources de gaz naturel et de pétrole afin de réduire leur dépendance vis-à-vis de la Russie après son invasion de l’Ukraine. Dans cet environnement, des États comme le Texas, l’Alaska et la Louisiane ont un énorme avantage sur le marché et pourraient voir leurs flux de trésorerie s’améliorer. Non seulement leurs revenus des combustibles fossiles profitent à une démocratie libre, mais les exportations de gaz naturel de la Russie vers l’Europe brûlent 41 % plus polluant que le gaz naturel américain. L’exportation de gaz naturel américain créerait un avantage environnemental important. Les régimes autoritaires comme la Russie menacent, entre autres, l’environnement, les droits de l’homme, les sociétés libres et le gouvernement démocratique, autant de facteurs qui devraient être importants pour les partisans de l’ESG. Le fait que les mesures ESG de S&P aient complètement ignoré ou manqué ces variables expose certains des principaux défauts des notations ESG. De tels scores placent un jugement de valeur sur des questions politiques qui n’ont pas de bonne ou de mauvaise réponse, sont très complexes et impossibles à prévoir.

Comme l’a montré la situation russe, les évaluations ESG dépendent de variables qui peuvent changer rapidement. Avant que la Russie n’attaque l’Ukraine, l’Europe s’éloignait des combustibles fossiles et des dépenses militaires. Cela a changé presque du jour au lendemain. C’est pourquoi les marchés sont si précieux ; ils encapsulent de nombreuses visions différentes de l’avenir et leur structure organique permet une adaptation rapide. Les scores ESG, en revanche, s’en tiennent strictement à un point de vue et sont lents à capter les changements dans le monde. Les esprits derrière les mesures ESG de S&P semblent croire qu’une transition vers l’énergie verte est inévitable et punissent donc les États qui produisent de l’énergie traditionnelle pour le « risque de transition climatique ». Mais personne ne sait vraiment à quoi ressemblera cette « transition climatique ». Il n’existe pas sur le marché d’alternatives largement acceptées et économiquement viables aux combustibles fossiles. Personne ne sait d’où ils viendront, ce qu’ils seront ou quand ils arriveront.

La fausse certitude des mesures ESG concernant les événements futurs et l’incapacité qui en résulte à suivre les événements actuels imprévus entraînent une mauvaise allocation du capital. Ils créent des bulles dans les industries favorisées tout en affamant d’autres qui pourraient être rentables.

Les solutions à nos défis les plus difficiles, comme le changement climatique, ne peuvent venir que de l’innovation. La présence de facteurs ESG rigides sur le marché décourage l’innovation en imposant la conformité, en pénalisant la créativité et en punissant l’industrie la plus incitée à trouver des alternatives : le secteur de l’énergie. La fracturation hydraulique a considérablement réduit les émissions de carbone aux États-Unis, mais cela pourrait vous coûter cher selon les mesures ESG de S&P.

L’Utah a géré ses finances avec prudence pendant des décennies et, par conséquent, maintient la cote de crédit la plus élevée possible de toutes les grandes entreprises, permettant à l’État d’emprunter de l’argent aux taux les plus bas et d’économiser l’argent des contribuables. Mais dans le cadre du nouveau régime ESG, ces facteurs financiers pourraient être supplantés par des facteurs politiques subjectifs.

Ces paramètres menacent également la souveraineté démocratique de l’Utah et d’autres États. Les divulgations ESG que de nombreuses entreprises se sont senties obligées de publier ont également conduit à des actions en justice frivoles et à des résolutions d’actionnaires, un frein fiscal supplémentaire pour les entreprises. L’extension de ce régime à la sphère municipale est une invitation aux litiges et à d’autres tactiques coercitives qui saboteront l’autodétermination et l’indépendance des États.

Des États comme l’Utah apprécient notre république constitutionnelle, qui a garanti la liberté, et les marchés libres, qui ont favorisé l’innovation et généré la prospérité pendant des générations. Tous les États, juridictions gouvernementales, entreprises, particuliers et investisseurs qui partagent également ces convictions devraient se joindre à nous pour s’opposer à l’ESG.

M. Oaks est trésorier de l’Utah.

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