Son génie caché – Rosalind Franklin, la “dame noire” de l’ADN, a pris vie

Marie Benedict écrit des romans historiques sur des femmes dont les réalisations ont été obscurcies par des hommes ou des moments obscurs de la vie des femmes; ceux-ci inclus L’autre Einstein, centré sur la première femme du physicien, et Le mystère de Mme Christie, sur la disparition d’Agatha Christie pendant 11 jours en 1926. Le dernier roman de l’auteur, Son génie caché, s’inscrit également dans ce domaine d’intérêt, nous donnant le récit d’histoires relatives à la courte vie de la cristallographe aux rayons X Rosalind Franklin.

Travaillant au King’s College de Londres entre 1951 et 1953, Franklin a découvert qu’il y avait deux types d’ADN, en a fait des images radiographiques claires et a établi que l’un avait une structure hélicoïdale. Ses recherches ultérieures au Birkbeck College sur l’ARN, qui ont ouvert la voie aux vaccins antiviraux, auraient pu elles-mêmes lui valoir un prix Nobel. Mais elle est décédée en 1958 d’un cancer de l’ovaire à l’âge de 37 ans. L’année où elle a quitté King’s, Francis Crick et James Watson ont annoncé la structure en double hélice de l’ADN de l’université de Cambridge. Quatre ans après la mort de Franklin, ils ont reçu un prix Nobel pour cette recherche, avec un autre scientifique de King’s London, Maurice Wilkins.

Watson a publié un mémoire triomphaliste de leurs recherches en 1968 et son portrait dépréciatif de Franklin (“la meilleure maison pour une féministe était dans le laboratoire d’une autre personne”) a incité l’amie de Franklin, Anne Sayre, à faire des recherches sur l’histoire de l’enquête. En utilisant les notes de Franklin, le livre de Sayre de 1975 Rosalind Franklin et l’ADN a montré que c’était Franklin qui avait le premier repéré la structure en hélice. La biographie de Brenda Maddox en 2002, La Dame noire de l’ADN, a suivi cela. Selon ces biographies, Maurice Wilkins était un collègue compétitif et difficile, et il a secrètement passé ses images à Crick et Watson qui les ont utilisées pour arriver à la double hélice.

Le roman de Benedict s’appuie sur l’histoire racontée dans les biographies comme si elle était racontée par Franklin elle-même. Bien que la voix de Franklin ressemble étrangement à celle de la note de l’auteur, elle est sympathique et explicative de manière crédible. Voici la scientifique authentiquement résolue, ignorant à la fois la résistance de sa famille à sa carrière scientifique et les contrôles de sécurité chronophages contre les radiations dans le laboratoire. (Ce qui a probablement contribué à sa mort prématurée.) Franklin de Benedict peut être franc mais noue des amitiés chaleureuses et aime la camaraderie de la collaboration scientifique – et pourtant, elle est si inconsciente des sentiments des gens qu’elle est impuissante face aux machinations masculines jalouses.

Benoît est formidable pour montrer comment fonctionne l’exclusivité masculine et a fait des recherches scientifiques approfondies. Il est dommage que des détails complexes, qu’ils soient scientifiques, sociaux ou géographiques, puissent créer un dialogue assez plombé et peu convaincant. “Wilkins passe de nombreux week-ends à Cambridge”, prévient l’assistant de Franklin. «Il est devenu très proche de Crick et de sa femme, Odile, et il reste soit avec eux, soit avec Watson. Ils passent tous de nombreuses heures ensemble dans leur pub préféré de Cambridge, l’Eagle.

L’idiome aussi peut laisser tomber la caractérisation: Wilkins n’aurait jamais parlé de se précipiter à Cambridge «pour voir ce que Crick et Watson avaient fait». Mais les charmants détails personnels – Rosalind donnant des dîners somptueux dans son appartement et engageant une conversation animée autour d’un thé avec des cousins ​​​​de sa famille anglo-juive riche et extrêmement cultivée – en font une lecture humainement et scientifiquement engageante.

Son génie caché par Marie Bénédicte, Livres de référence 19,95 £ / 26,99 $, 304 pages

Ruth Padel est professeur de poésie au King’s College de Londres. Son dernier livre, ‘Daughters of the Labyrinth’, est publié par Corsair.

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