SoftBank va prendre une participation majoritaire dans Katerra avec un renflouement de 200 millions de dollars

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Groupe SoftBank Corp.

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a accepté d’investir 200 millions de dollars supplémentaires pour renflouer Katerra, une start-up de construction qui a rencontré des problèmes financiers alors qu’elle tentait de secouer l’industrie du bâtiment.

Mercredi, les actionnaires de Katerra ont voté pour approuver le nouvel investissement en plus des quelque 2 milliards de dollars que SoftBank a déjà investis. Dans le cadre de ce plan, la participation de la société d’investissement japonaise dans Katerra augmentera pour lui donner une participation majoritaire, tandis que d’autres investisseurs verront leurs participations sérieusement diluées, selon des personnes proches du dossier.

Le nouvel investissement de SoftBank permettra à Katerra d’éviter d’avoir à demander la protection contre les faillites, selon le directeur général de Katerra, Paal Kibsgaard. La société avait besoin du dernier investissement de SoftBank «pour continuer à fonctionner», a-t-il déclaré dans un avis aux actionnaires concernant la réunion de mercredi.

Dans le cadre du plan de financement, la société de services financiers soutenue par SoftBank Greensill Capital a accepté d’annuler environ 435 millions de dollars de dette envers Katerra en échange d’une participation d’environ 5% dans la société, a déclaré M. Kibsgaard dans une interview mercredi.

Fondée en 2015, Katerra a tenté de rivaliser avec les constructeurs établis en assemblant des pièces de construction dans des usines et en offrant des services tels que la plomberie et l’architecture sous un même toit.

Mais certains projets de la société ont souffert de retards et de dépassements de coûts, tandis que sa stratégie de croissance agressive et son endettement élevé ont épuisé ses réserves de trésorerie. La pandémie de Covid-19, qui a retardé les projets de construction dans certaines villes, a ajouté un autre défi.

SoftBank, le plus grand investisseur technologique au monde, a été l’un des premiers bailleurs de fonds de Katerra. Le plan de sauvetage marque la deuxième fois cette année que SoftBank augmente son investissement dans l’entreprise. En mai, lorsque le conseil d’administration de Katerra a nommé M. Kibsgaard PDG, la start-up a obtenu un investissement supplémentaire de 200 millions de dollars de SoftBank.

Katerra a d’abord pensé que l’argent était suffisant, a déclaré M. Kibsgaard dans l’interview, mais s’est rendu compte par la suite qu’une restructuration plus sérieuse était nécessaire. M. Kibsgaard, ancien chef de la société de services pétroliers Schlumberger Ltd., a été embauché en tant que PDG avec pour mandat de régler les finances de l’entreprise.

M. Kibsgaard a déclaré dans l’interview qu’avant de devenir PDG, la société avait découvert des pratiques financières qui n’étaient pas conformes aux principes comptables généralement reconnus et avait lancé une enquête. L’enquête a entraîné des licenciements, a-t-il déclaré. Les irrégularités n’étaient pas significatives et n’obligeaient pas l’entreprise à reformuler ses résultats, a-t-il déclaré.

Dans un communiqué mercredi, SoftBank a déclaré que M. Kibsgaard «avait remédié à plusieurs inefficacités opérationnelles et amélioré la trajectoire financière de Katerra» et qu’il restait «attaché à la vision à long terme de la société et estime que l’équipe de direction actuelle a la capacité de faire de cette vision un réalité.”

Katerra s’est développé de manière agressive en acquérant d’autres entreprises de construction et des usines de construction dans un certain nombre de villes. Michael Marks, cofondateur de Katerra qui a été PDG avant M. Kibsgaard, a déclaré dans une interview de février 2019 que la société s’attendait à être «neutre en matière de flux de trésorerie d’ici la fin de cette année».

Dans une déclaration mercredi, M. Marks a déclaré: «Je respecte énormément le soutien que nous avons reçu de SoftBank et je leur souhaite la meilleure des chances et j’espère que je pourrai être utile.»

M. Kibsgaard a déclaré que la société avait entrepris trop de projets et d’activités parallèles au cours de ses premières années. «Je pense que nous avons sous-estimé la complexité de l’exécution de projets d’auto-exécution à grande échelle, y compris la fabrication et l’approvisionnement en matériaux et la gestion de notre propre main-d’œuvre», a-t-il déclaré.

La société a procédé à d’importantes suppressions d’emplois aux États-Unis et prévoit de mettre fin aux activités secondaires non rentables et de se débarrasser de certains de ses baux, a déclaré M. Kibsgaard. Il a déclaré que Katerra était en bonne voie de réaliser entre 1,5 et 2 milliards de dollars de revenus cette année et s’attend à un flux de trésorerie positif en 2022.

SoftBank, mieux connu pour son fonds Vision de 100 milliards de dollars, a connu plusieurs flops de haut niveau. En octobre 2019, la société d’investissement a accepté de fournir une bouée de sauvetage à WeWork après l’échec d’une offre publique initiale qui a laissé la société de partage de bureaux en danger de manquer d’argent.

Mais dans l’ensemble, 2020 a été une bonne année pour SoftBank. Il a encaissé plusieurs investissements réussis et ses actions ont augmenté de plus de 50% cette année.

Écrire à Konrad Putzier à [email protected]

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