SoCalGas accepte un règlement de 1,8 milliard de dollars en cas de fuite de gaz en 2015

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Près de six ans après que la pire fuite de méthane de l’histoire des États-Unis a forcé plus de 8 000 familles de Porter Ranch à fuir leurs maisons, Southern California Gas Co. a accepté de payer un règlement pouvant atteindre 1,8 milliard de dollars.

Dans une annonce lundi, la compagnie gazière et sa maison mère, Sempra Energy, nient tout acte répréhensible. Le règlement intervient après des années de poursuites impliquant plus de 35 000 victimes.

La fuite d’octobre 2015 a duré quatre mois et a causé la plus grand rejet connu de méthane de l’histoire des États-Unis. Plus de 100 000 tonnes de gaz, un polluant plus puissant que le dioxyde de carbone, ont été crachées dans l’air.

La fuite a également libéré de petites quantités de benzène, un produit chimique cancérigène, et d’autres polluants toxiques.

Stations de surveillance du méthane à l’installation de stockage de gaz d’Aliso Canyon en Californie du Sud.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Environ 8 000 familles vivant à proximité se sont plaintes de symptômes, notamment des maux de tête, des saignements de nez et des nausées, et ont fui leur domicile.

Lors d’une conférence de presse sur les marches du palais de justice fédéral du centre-ville de Los Angeles, les avocats représentant les plaignants ont déclaré que le règlement reflétait une juste compensation pour leurs blessures.

“Il n’y avait aucun plan lorsque le puits a explosé sur ce qu’il fallait faire”, a déclaré l’avocat Brian Panish. « À cause de ces échecs, ces gens ont souffert. Nous sommes reconnaissants de pouvoir faire de notre mieux pour offrir une compensation juste et équitable. »

Panish a déclaré que les résidents concernés ont fait des dépositions par Zoom pendant la pandémie et que certains vivant encore dans la région pensent que le champ de stockage, qui est actif, devrait être fermé.

Mais il a dit que le règlement montre que la compagnie de gaz a assumé une certaine responsabilité.

“Cela envoie un message fort sur ce qui s’est passé – les gens étaient justifiés dans leurs plaintes”, a-t-il déclaré.

Raymond Boucher, un autre avocat représentant les plaignants, a déclaré que deux arbitres indépendants analyseront les cas de plus de 35 000 clients pour déterminer l’effet que l’éruption a eu sur eux et répartir raisonnablement l’argent du règlement.

« Il est très difficile de parler de ce que serait une moyenne », a-t-il déclaré. « Ils recevront une juste compensation. »

Mais pour au moins un plaignant, le règlement fait peu pour remédier aux dommages sanitaires et économiques persistants causés par la fuite historique.

Une fois l’argent réparti entre des milliers de plaignants, « si vous faites le calcul, il nous reste une petite somme », a déclaré Matt Pakucko, président du groupe Save Porter Ranch.

“Pour ce qu’ils nous ont fait subir, ne prétendre à aucun acte répréhensible et essayer de nous racheter, c’est une blague”, a déclaré Pakucko, qui dirige une entreprise de production musicale depuis sa maison près des installations d’Aliso Canyon.

La nouvelle de la colonie a rappelé des souvenirs douloureux de la catastrophe qui a duré des mois, y compris un moment où des semaines après la fuite, les odeurs sont devenues si mauvaises qu’un inspecteur de la qualité de l’air a été dépêché chez lui.

“C’était comme se tenir derrière un 747 avec les moteurs en marche”, a déclaré Pakucko. « Cela nous a brûlé la gorge, nous a brûlé la peau. Nous ne pouvions plus respirer et nous nous sommes évanouis sur le canapé de douleur.

Il a déclaré que des membres de sa famille ont souffert de palpitations cardiaques, de cancer et d’autres problèmes de santé persistants qui, selon eux, sont liés aux émissions de l’installation.

Et ils continuent de sentir et de signaler les fuites.

L’installation a été autorisée à reprendre le stockage de méthane en 2017 – une décision qui a suscité la colère et la suspicion de beaucoup.

« Comment mettre un prix sur la souffrance humaine et la dévastation de la santé, et la perte des affaires et la perte de la valeur de la propriété ? » dit Pakucko. « Les problèmes de santé persistants que tant de gens ont encore ? »

Dans un communiqué, SoCalGas a déclaré que les accords devaient résoudre “l’essentiel de tous les litiges civils importants” contre la société, ce qui enregistrerait une charge après impôts d’environ 1,1 milliard de dollars ce mois-ci.

Les frais de règlement ne seraient pas répercutés sur les clients, a déclaré le service public.

Le premier accord de règlement nécessite l’obtention d’une participation d’environ 97% sur les quelque 36 000 plaignants et l’approbation par le tribunal de la manière dont l’argent du règlement sera distribué, entre autres conditions, a déclaré le service public.

« Ces accords sont une étape importante qui aidera la communauté et notre entreprise à mettre ce chapitre difficile derrière nous », a déclaré Scott Drury, PDG de SoCalGas.

« Au cours des années qui ont suivi la fuite, SoCalGas a travaillé aux côtés des régulateurs, des experts techniques et de nos voisins pour améliorer la sécurité de toutes nos installations de stockage souterrain et notre engagement avec la communauté. En conséquence, nos installations de stockage fonctionnent selon ce que les régulateurs et les experts ont appelé certaines des normes de sécurité les plus rigoureuses du pays. »

La superviseure du comté de LA, Kathryn Barger, dont le 5e arrondissement comprend les résidents de Porter Ranch qui ont été déplacés, a déclaré qu’elle était reconnaissante d’apprendre que la société de services publics s’efforçait de faire amende honorable avec les résidents pour les “impacts importants” de la fuite.

« J’ai hâte d’en apprendre davantage sur l’entente de règlement et j’espère qu’elle contribuera à fournir des ressources et un soutien supplémentaires à la communauté », a-t-elle déclaré.

Alexandra Nagy, directrice californienne du groupe environnemental Food & Water Watch, a déclaré que le règlement fait face à “beaucoup de scepticisme sain” dans la communauté quant à savoir si le montant couvrira les coûts, y compris les factures médicales, les pertes d’affaires et la diminution de la valeur des maisons.

Dans le quartier de Porter Ranch le plus proche de l’installation de stockage de gaz, les résidents ont continué à souffrir de saignements de nez, de maux de tête et d’autres problèmes de santé, a déclaré Nagy.

« Les gens ne font tout simplement pas confiance à SoCalGas et ont l’impression que cette relation ne sera jamais réparée, peu importe la [settlement] numéro, et je veux finalement voir cet endroit fermer immédiatement », a-t-elle déclaré. “Les gens sont toujours très alarmés par ce qui se passe quotidiennement dans cet établissement, et ces méfaits et ces craintes continueront tant que l’établissement restera ouvert.”

La rédactrice du Times, Jaclyn Cosgrove, a contribué à ce rapport.

Ceci est une histoire en développement et sera mise à jour au fur et à mesure que de plus amples informations seront disponibles.

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