Signe de vie détecté sur Vénus – Actualités

Les chercheurs n’ont pas découvert de formes de vie réelles, mais ont noté que sur Terre, la phosphine est produite par des bactéries prospérant dans des environnements privés d’oxygène.

Des scientifiques ont déclaré lundi qu’ils avaient détecté dans les nuages ​​durement acides de Vénus un gaz appelé phosphine qui indique que des microbes pourraient habiter le voisin inhospitalier de la Terre, un signe alléchant de vie potentielle au-delà de la Terre.

Les chercheurs n’ont pas découvert de formes de vie réelles, mais ont noté que sur Terre, la phosphine est produite par des bactéries prospérant dans des environnements privés d’oxygène. L’équipe scientifique internationale a d’abord repéré la phosphine à l’aide du télescope James Clerk Maxwell à Hawaï et l’a confirmée à l’aide du radiotélescope Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) au Chili.

“J’ai été très surpris – abasourdi, en fait”, a déclaré l’astronome Jane Greaves de l’Université de Cardiff au Pays de Galles, auteur principal de la recherche publiée dans la revue Nature Astronomy.

L’existence d’une vie extraterrestre a longtemps été l’une des questions primordiales de la science. Les scientifiques ont utilisé des sondes et des télescopes pour rechercher des «biosignatures» – signes indirects de vie – sur d’autres planètes et lunes de notre système solaire et au-delà.

“Avec ce que nous savons actuellement de Vénus, l’explication la plus plausible de la phosphine, aussi fantastique que cela puisse paraître, est la vie”, a déclaré Clara Sousa-Silva, astrophysicienne moléculaire et co-auteur de l’étude au Massachusetts Institute of Technology.

“Je dois souligner que la vie, pour expliquer notre découverte, doit être, comme toujours, le dernier recours”, a ajouté Sousa-Silva. “C’est important parce que, si c’est de la phosphine, et si c’est la vie, cela signifie que nous ne sommes pas seuls. Cela signifie aussi que la vie elle-même doit être très commune et qu’il doit y avoir beaucoup d’autres planètes habitées dans toute notre galaxie.”

La phosphine – un atome de phosphore avec trois atomes d’hydrogène attachés – est très toxique pour les humains.

Les télescopes terrestres comme ceux utilisés dans cette recherche aident les scientifiques à étudier la chimie et d’autres caractéristiques des objets célestes.

La phosphine a été observée à 20 parties par milliard dans l’atmosphère vénusienne, une concentration en traces. Greaves a déclaré que les chercheurs avaient examiné des sources non biologiques potentielles telles que le volcanisme, les météorites, la foudre et divers types de réactions chimiques, mais aucune ne semblait viable. La recherche continue soit de confirmer la présence de la vie, soit de trouver une explication alternative.

Vénus est la plus proche voisine planétaire de la Terre. De structure similaire mais légèrement plus petite que la Terre, c’est la deuxième planète du soleil. La Terre est la troisième. Vénus est enveloppée dans une atmosphère épaisse et toxique qui emprisonne la chaleur. Les températures de surface atteignent 880 degrés Fahrenheit (471 degrés Celsius), suffisamment chaudes pour faire fondre le plomb.

“Je ne peux que spéculer sur ce que la vie pourrait survivre sur Vénus, si elle est effectivement là. Aucune vie ne pourrait survivre à la surface de Vénus, car elle est complètement inhospitalière, même pour des biochimies complètement différentes de la nôtre”, Sousa-Silva m’a dit. “Mais il y a longtemps, Vénus aurait pu avoir de la vie à sa surface, avant qu’un effet de serre incontrôlable ne rende la majorité de la planète complètement inhabitable.”

LE TEST ACIDE

Certains scientifiques ont soupçonné que les nuages ​​élevés de Vénus, avec des températures douces d’environ 86 degrés Fahrenheit (30 degrés Celsius), pourraient abriter des microbes aériens qui pourraient supporter une acidité extrême. Ces nuages ​​contiennent environ 90% d’acide sulfurique. Les microbes terrestres ne pouvaient pas survivre à cette acidité.

“S’il s’agit de micro-organismes, ils auraient accès à la lumière du soleil et à l’eau, et vivraient peut-être dans des gouttelettes de liquide pour éviter de se déshydrater, mais ils auraient besoin d’un mécanisme inconnu pour se protéger contre la corrosion par l’acide”, a déclaré Greaves.

Sur Terre, les micro-organismes des environnements «anaérobies» – des écosystèmes qui ne dépendent pas de l’oxygène – produisent de la phosphine. Il s’agit notamment des stations d’épuration, des marécages, des rizières, des marais, des sédiments lacustres et des excréments et des voies intestinales de nombreux animaux. La phosphine se produit également de manière non biologique dans certains milieux industriels.

Pour produire de la phosphine, les bactéries terrestres absorbent le phosphate des minéraux ou du matériel biologique et ajoutent de l’hydrogène.

«Nous avons fait de notre mieux pour expliquer cette découverte sans recourir à un processus biologique. Avec nos connaissances actuelles sur la phosphine, Vénus et la géochimie, nous ne pouvons pas expliquer la présence de phosphine dans les nuages ​​de Vénus. Cela ne veut pas dire c’est la vie. Cela signifie simplement qu’un processus exotique produit de la phosphine et que notre compréhension de Vénus a besoin de travail », a déclaré Clara Sousa-Silva.

Vénus devrait être hostile à la phosphine. Sa surface et son atmosphère sont riches en composés oxygénés qui réagiraient rapidement et détruiraient la phosphine.

“Quelque chose doit créer la phosphine sur Vénus aussi vite qu’elle est détruite”, a déclaré la co-auteure de l’étude Anita Richards, une astrophysicienne associée à l’Université de Manchester en Angleterre.

Alors que les précédents vaisseaux spatiaux robotiques ont visité Vénus, une nouvelle sonde peut être nécessaire pour confirmer la vie.

“Heureusement, Vénus est juste à côté”, a déclaré Sousa-Silva. “Donc, nous pouvons littéralement aller vérifier.”

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