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Résoudre la crise de l’eau signifiera moins pour les fermes californiennes

Résoudre la crise de l’eau signifiera moins pour les fermes californiennes

En résumé

La crise de l’eau dans l’Ouest et le déclin du fleuve Colorado vont nécessiter des changements douloureux pour les fermes du sud de la Californie, et beaucoup moins d’eau.

Une proposition modeste pour l’eau de l’Ouest : Fermez le robinet de la vallée impériale et laissez les fermes en jachère. En retour, offrez un avenir hydrique à l’Arizona, au Nevada et au sud de la Californie.

Bien sûr, il y aurait un prix à payer. L’Imperial Valley de Californie, qui se trouve dans le coin sud-est de l’État, bordé par l’Arizona et le Mexique, produit de la luzerne, de la laitue, du maïs et des betteraves à sucre, entre autres cultures. C’est la maison de plus de 300 000 têtes de bétail. Couper l’eau mettrait fin à tout cela, ainsi qu’aux moyens de subsistance des agriculteurs et des éleveurs qui la produisent et des communautés qui en dépendent.

Mais avouons-le, toute la vallée défie la nature. C’est un désert qui est devenu une zone agricole lorsque le canal All-American a été construit il y a un peu plus de 100 ans. Ce canal, un fossé de 80 miles de long qui puise l’eau du fleuve Colorado avant qu’il ne puisse atteindre sa destination naturelle au Mexique, irrigue des champs qui seraient autrement stériles dans une vallée où les températures estivales dépassent régulièrement les 100 degrés et les précipitations annuelles sont d’environ 2 pouces .

Pas de canal, pas de fermes.

Comment pourrions-nous sacrifier des fermes pour soutenir les villes ? Il y a beaucoup de précédents pour cela. L’ouvert vol de l’eau de la vallée d’Owens au début des années 1900 en est un bon exemple, lorsque William Mulholland et ses associés ont acheté des terres pour garantir les droits d’eau qui y étaient associés. Le département de l’eau et de l’électricité de Los Angeles a collecté ces droits, a détourné la rivière Owens dans l’aqueduc de Los Angeles et a rendu possible la deuxième plus grande ville d’Amérique.

Oui, la vallée d’Owens s’est vu refuser son avenir en tant que grenier à blé, mais nous avons obtenu LA en retour.

Si la mise en jachère de l’Imperial Valley résolvait les problèmes d’eau de l’Ouest – comme la vallée d’Owens les a résolus pour Los Angeles – pourquoi pas ?

Et, soit dit en passant, couper l’eau de l’Impériale reviendrait presque à résoudre les problèmes de la région d’un seul coup. Il y a un débat féroce en cours sur la façon de diviser les eaux en déclin du fleuve Colorado. Sept États, deux gouvernements nationaux et plus de deux douzaines de tribus amérindiennes dépendent du fleuve Colorado pour l’eau, et ses richesses diminuent à mesure que le changement climatique rend les sécheresses plus graves. La rivière produit de manière fiable entre 2,5 et 3 millions d’acres-pieds d’eau de moins chaque année que ce que ces entités utilisent.

Quelque chose doit donner.

Un champ d'épinards est irrigué avec l'eau du fleuve Colorado dans la vallée impériale le 5 décembre 2022. Photo de Caitlin Ochs, Reuters
Un champ d’épinards est irrigué avec l’eau du fleuve Colorado dans la vallée impériale le 5 décembre 2022. Photo de Caitlin Ochs, Reuters

Retour dans la vallée impériale. L’Imperial Irrigation District, qui gère l’eau de la vallée, reçoit chaque année 2,6 millions d’acres-pieds d’eau du Colorado. Le Metropolitan Water District, qui fournit de l’eau au sud de la Californie, tire moins de la moitié du Colorado que l’Impérial.

Pour résumer : Le fleuve Colorado est court jusqu’à 3 millions d’acres-pieds par an. La vallée impériale en tire à elle seule 2,6 millions d’acres-pieds. Faire le calcul.

Ils ont déjà entendu ça dans la vallée. “Nous sommes une grande cible parce que nous avons beaucoup d’eau”, a déclaré Robert Schettler, porte-parole de l’Imperial Irrigation District. “Mais c’est ce que nous en faisons qui est important.”

OK, donc ce n’est pas vraiment une proposition sérieuse. Personne ne suggère sérieusement que le gouvernement ferme toute agriculture dans la vallée impériale.

Comme le notent Schettler et d’autres, ce serait catastrophique pour les agriculteurs qui y ont construit des vies, pour les travailleurs qui dépendent de cette industrie (1 habitant de la vallée sur 6) et pour la mer de Salton, dont la vie moderne a commencé par un débordement d’irrigation en 1905 et qui n’existe aujourd’hui qu’à cause du ruissellement des fermes. Laisser le lac du désert s’assécher serait libérer de la poussière toxique sur une population latino à faible revenu.

De plus, le district a proposé de couper 250 000 acres-pieds d’eau par an pendant quatre ans dans le cadre des pourparlers sur le fleuve Colorado. C’est une contribution de 1 million d’acres-pieds à l’objectif plus large.

« Nous sommes une grande cible parce que nous avons beaucoup d’eau. Mais c’est ce qu’on en fait qui est important. »

Robert Schettler, porte-parole du district d’irrigation impérial

Il n’est donc pas vraiment juste ou réaliste de fermer la vallée ou de faire la lumière sur les efforts qu’elle fait. Mais l’état de l’Imperial Valley rappelle que les pénuries d’eau en Californie ne sont pas principalement le résultat d’une population croissante. C’est l’agriculture, bien plus que les villes, qui ronge l’eau.

Une autre comparaison : Historiquement, la principale source d’eau de Los Angeles a été la rivière Owens. Dans les années avec une pluie décente, Los Angeles attire environ 300 000 acres-pieds à partir de cela. C’est environ 12% de ce que la vallée impériale utilise. Tous les utilisateurs de Los Angeles combinés – en utilisant toutes les sources combinées – consomment environ 20% de ce que consomme la vallée impériale.

C’est assez typique en Californie. Dans tout l’État, de l’eau utilisée pour les maisons et les entreprises, 80% va à l’agriculture.

Les critiques qui se plaignent que la croissance démographique est responsable des pénuries d’eau n’ont pas tout à fait tort – plus de gens consomment évidemment plus d’eau – mais ils passent à côté de l’essentiel. Les résidents de la ville, en particulier ceux des appartements, utilisent des quantités négligeables d’eau. Ce sont des cultures qui boivent profondément. En fait, certains développements résidentiels, s’ils empiètent sur des terres agricoles, peuvent en fait réduire la consommation d’eau.

Il est également vrai que les fermes comptent. La Californie aide à nourrir le monde, et elle devrait continuer à le faire. La vallée impériale contribue puissamment à cette mission.

La vallée impériale le 29 avril 2021. Photo de Shae Hammond pour CalMatters
La vallée impériale le 29 avril 2021. Photo de Shae Hammond pour CalMatters

Étant donné que la vallée impériale restera une terre agricole – et reconnaissant que l’Arizona, le Nevada et d’autres ont également une revendication légitime sur l’eau du fleuve Colorado – alors où allons-nous faire les coupes ? Jeff Kightlinger, ancien chef du Metropolitan Water District, a examiné cette question récemment (comme il l’a fait pendant des décennies) et a noté que des réductions importantes dans quelques zones agricoles – Imperial, oui, mais aussi Palo Verde et Yuma, Arizona, entre autres – pourraient être améliorée par l’achat de terres par l’État des fermes qui étaient en jachère, ainsi que la formation professionnelle et la réinstallation des ouvriers agricoles. Ajoutez à cela des mesures de conservation agressives et un stockage accru, et l’objectif de réduire la consommation de près de 3 millions d’acres-pieds par an semble soudainement réalisable.

“Vous pourriez le bricoler”, a déclaré Kightlinger. Cela pourrait nécessiter une action d’urgence de la part du gouverneur Gavin Newsom, mais, après tout, “nous sommes proches d’une urgence”.

Il a raison à ce sujet aussi. Oui, cela a été un année record pour la pluie et la neige, mais cela ne fait que réduire le déficit hydrique annuel. Des générations de dettes accumulées – nappes phréatiques épuisées, bassins versants épuisés – posent le vrai problème, et il ne cesse de croître. Une année de secours ne peut pas compenser des décennies d’épuisement.

Il y a beaucoup de douleur à venir alors que la Californie et le reste de l’Ouest ajustent la consommation d’eau à l’approvisionnement en eau. Cela nécessitera de la conservation, du recyclage, des prix innovants, un stockage accru et de meilleurs moyens de capter la pluie pendant les années humides.

Cela signifiera également moins d’eau – beaucoup moins d’eau – pour les fermes.

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